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20 ans après le dernier vol du Concorde, les compagnies aériennes visent à relancer le transport aérien supersonique

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Lorsque British Airways a fait voler son jet supersonique Concorde pour la dernière fois il y a près de 20 ans, l’ère de la navette entre New York et Londres en moins de quatre heures tout en se livrant au champagne, au caviar et au homard semblait révolue pour toujours.

Aujourd’hui, cependant, les constructeurs d’avions et les compagnies aériennes tentent de raviver ce rêve et injectent des millions dans des entreprises qui disent construire des jets meilleurs, plus propres et plus rentables qui peuvent voler à des vitesses supersoniques, c’est-à-dire plus rapides que la vitesse du son. Ils espèrent réussir d’ici 2029, lorsque les voyageurs pourront voyager en classe affaires entre New York et Londres en un peu plus de trois heures, le tout pour 5 000 $ à 10 000 $ aller-retour.

Mais la course arrive à un moment crucial. Les revenus des compagnies aériennes ont été décimés par la pandémie de coronavirus, mettant la pression sur les entreprises pour qu’elles trouvent plus de sources de revenus alors qu’elles se rétablissent lentement. À mesure que le changement climatique s’accélère, les transporteurs subissent des pressions pour étendre leurs activités tout en maintenant les émissions de carbone au minimum.

En attendant, des défis techniques subsistent. La technologie des moteurs à réaction, la réglementation sur le bruit et la pénurie de carburant d’aviation propre et alternatif rendront difficile pour les compagnies aériennes d’obtenir les approbations gouvernementales sur les avions et de maintenir les prix des billets bas, ont déclaré les critiques. Les affirmations audacieuses des entreprises concernant le retour des voyages supersoniques se heurteront tête baissée à des défis scientifiques pour les années à venir, ont-ils ajouté.

“Ces fabricants tentent de réinventer les avions supersoniques”, a déclaré Dan Rutherford, directeur du programme aéronautique au Conseil international sur les transports propres. “Mais ils ne peuvent pas réinventer la science – et la science est en fait assez accablante.”

Les voyages supersoniques ont captivé l’imagination des aviateurs pendant des décennies. En 1947, le capitaine de l’US Air Force Chuck Yeager est devenu la première personne à voler à des vitesses supersoniques, inspirant les compagnies d’aviation commerciale à emboîter le pas. En 1962, les gouvernements britannique et français ont signé un pacte pour développer un avion de ligne supersonique, appelé le Concorde.

En 1976, le Concorde fait ses débuts commerciaux avec deux compagnies aériennes – British Airways et Air France. Au cours des deux décennies suivantes, l’avion est devenu un symbole de la vie de luxe. Champagne, caviar, homard et agneau étaient au menu. Des célébrités hollywoodiennes, des athlètes et des magnats des affaires ont été photographiés à bord de l’avion. Le jet volerait à 60 000 pieds, acheminant les passagers de New York à Londres en seulement trois heures environ, réduisant de près de moitié le temps de trajet.

Malgré le glamour et la vitesse, des problèmes importants ont tourmenté le jet. Cela a créé un bang sonique si fort que les compagnies aériennes ne pouvaient voler au-dessus de la vitesse du son qu’au-dessus de l’eau. Le jet a consommé d’énormes quantités de carburant, faisant grimper le prix des billets; un billet d’avion aller-retour entre New York et Londres coûtait 12 000 $ au début des années 1990.

Les moteurs du jet étaient également bruyants, suscitant la colère des résidents qui vivaient près des aéroports avec des jets Concorde. Et en 2000, un vol Air France Concorde de Paris à New York a pris feu, s’écrasant dans un hôtel peu après le décollage et tuant 113 personnes, créant un problème d’image dont il était difficile de se remettre.

“C’était plus cher de courir [and] trop grand pour être économiquement viable », a déclaré Iain Boyd, professeur d’ingénierie aérospatiale à l’Université du Colorado à Boulder. “Et puis ils ont eu un malheureux accident … et je pense que c’est la goutte qui a fait déborder le vase.”

Depuis le dernier vol passager du Concorde en 2003, il y avait eu peu de tentatives pour ressusciter le service, jusqu’à récemment.

Au cours de la dernière décennie, de nombreuses start-ups ont vu le jour, promettant un jet supersonique meilleur et plus rentable pour les voyages aériens commerciaux. Plus tôt cette semaine, le constructeur canadien d’avions d’affaires Bombardier a testé avec succès un jet privé plus petit à des vitesses supersoniques, appelé le Global 8000. Coût : 78 millions de dollars par jet.

Blake Scholl, directeur général de Boom Technology, une société basée à Denver fondée en 2016, a déclaré que sa société espère avoir un jet supersonique, appelé Overture, dans le ciel d’ici 2029. Plus tard cette année, la société innovera sur son site de production en Caroline du Sud.

Scholl a ajouté que le jet supersonique de sa société, qui pourrait accueillir de 65 à 88 passagers et voler à un peu moins de deux fois la vitesse du son, coûtera aux compagnies aériennes 200 millions de dollars pièce. United Airlines a une commande ferme de 15 avions, a-t-il dit, qui pourrait augmenter jusqu’à 35 autres. Japan Airlines a déclaré qu’elle pourrait acheter jusqu’à 20 avions, a ajouté Scholl.

Il a déclaré que la société ne reproduirait pas les échecs du Concorde pour plusieurs raisons. La technologie de la fibre de carbone s’est améliorée depuis les années 1960, permettant à l’Overture d’être plus légère et plus économe en carburant que la Concorde. Le logiciel est meilleur, permettant à son équipe de construire un avion plus aérodynamique. Et son entreprise prévoit d’utiliser du carburant d’aviation durable – qui est un carburant alternatif dérivé de déchets végétaux et d’autres matières organiques – permettant à Boom d’être plus soucieux de l’environnement.

“Tout cela mis ensemble signifie que pour Overture One, les compagnies aériennes seront rentables”, a-t-il déclaré.

Mike Leskinen, président de United Airlines Ventures, a déclaré que le pari de son entreprise sur les voyages supersoniques répondra à la demande des clients pour les voyages d’affaires à grande vitesse. Il prévoit de mettre la plupart des avions sur des routes de l’aéroport international de Newark à Londres d’ici la fin de la décennie, avec des liaisons possibles vers Paris, Amsterdam et Francfort.

United configurerait l’avion pour accueillir environ 80 passagers dans des sièges de classe affaires similaires à ceux qu’il a sur les vols intérieurs plus longs de Newark à Los Angeles, a-t-il dit, plutôt que les lits-lits dont il dispose sur les routes internationales. Le prix des billets coûterait à peu près le même prix qu’un tarif actuel en classe affaires et oscillerait autour de 5 000 $ et 10 000 $ pour un itinéraire aller-retour, a-t-il déclaré.

“Vous avez cette convergence de technologie”, a-t-il dit, “qui nous permettra de rendre économique et rentable quelque chose qui n’était pas économique et rentable avec l’ancienne technologie.”

Mais certains scientifiques et ingénieurs aérospatiaux sont sceptiques, soulignant que les affirmations des avionneurs et des compagnies aériennes semblent prometteuses, mais sont difficiles à créer.

Boyd, de l’Université du Colorado, a déclaré que le bruit serait le plus grand défi. Il note que les bangs soniques pourraient être moins problématiques en raison des progrès réalisés par la NASA pour étouffer le son, mais les avions ne pourront toujours voler à leur vitesse maximale qu’au-dessus de l’eau, ce qui rend difficile les déplacements supersoniques entre les villes des États-Unis.

Il sera également difficile de respecter la FAA et les réglementations internationales sur le bruit, a-t-il déclaré. Les avions supersoniques nécessitent des moteurs étroits et aérodynamiques, ont déclaré les experts, mais ceux-ci sont plus difficiles à garder suffisamment silencieux pour respecter les limites sonores du gouvernement. Les débats publics sur le bruit des avions sont également chargés de questions politiques, a ajouté Boyd.

“Les inconvénients et l’inconfort des avions bruyants supplémentaires juste pour un nombre relativement restreint de personnes riches, cela ne sonne pas bien”, a-t-il déclaré. (La porte-parole de Boom, Aubrey Scanlan, a déclaré qu’elle était “confiante” que l’Overture respectera les réglementations de la FAA en matière de bruit.)

Et Rutherford, du Conseil international sur le transport propre, a déclaré que les coûts du carburant rendront difficile le transport aérien supersonique pour devenir une entreprise viable. Les avions supersoniques consommeront sept à neuf fois plus de carburant que les avions “subsoniques” normaux, a-t-il déclaré.

Rutherford a ajouté que des entreprises comme United et Boom en sont conscientes et s’engagent à utiliser du carburant d’aviation durable. Mais l’approvisionnement en carburant durable est limité et le coût est élevé – deux à cinq fois plus cher que le carburéacteur fossile.

“C’est honnêtement un dealbreaker, je suppose”, a-t-il déclaré.

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