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Alors que les droits à l’avortement diminuent aux États-Unis, ce petit pays a élargi l’accès

COTONOU, Bénin – Lorsque les législateurs du Bénin, pays d’Afrique de l’Ouest, se sont réunis l’année dernière pour envisager de légaliser l’avortement, ils ont entendu le témoignage choquant du Dr Véronique Tognifode, ministre des Affaires sociales du pays, sur ce qu’elle avait vu au cours de ses années de travail comme un gynécologue.

Elle a raconté comment elle et ses pairs avaient lutté pour sauver des femmes qui avaient tenté de mettre fin à leur grossesse en ingérant des pilules ou de l’eau de Javel douteuses, en insérant des objets pointus dans leur corps ou en obtenant des avortements illégaux grâce à des hacks dangereux connus localement sous le nom de “mécaniciens”.

Le nombre de morts était inacceptable, leur a-t-elle dit : Un décès maternel sur cinq au Bénin résulte d’avortements à risque, selon le gouvernement – plus du double de la moyenne sur le continent africain, qui est le région la plus dangereuse dans le monde pour interrompre une grossesse.

“Les jeunes femmes et les filles se font avorter d’une manière ou d’une autre, et ces moyens sont impensables”, a déclaré le Dr Tognifode, qui est l’un des trois gynécologues occupant des postes de hauts fonctionnaires au sein du gouvernement béninois. “Nous ne pouvons pas vivre avec ce que nous voyons dans les hôpitaux.”

Un an après ce témoignage, le Bénin, avec une population de 12 millions d’habitants, majoritairement chrétiens et musulmans, est devenu l’un des rares pays d’Afrique où l’avortement est largement disponible.

Le crédit…Carmen Abd Ali pour le New York Times

Les législateurs ont voté en octobre 2021 pour dépénaliser l’avortement dans la plupart des circonstances, l’autorisant lorsqu’une grossesse est susceptible de causer à une femme une “détresse matérielle, éducative, professionnelle ou morale”. Auparavant, l’avortement n’était autorisé qu’en cas de viol, d’inceste ou d’anomalies fœtales, ou si la vie de la mère était en danger.

Contrairement à plusieurs pays d’Amérique latine, où l’avortement a été récemment légalisé en réponse aux mouvements féministes de base, au Bénin, la loi a été modifiée après des années de lobbying discret par des avocats et des médecins. Ils ont également reçu le soutien du président du pays, ont déclaré des politiciens.

Un an après l’adoption de la loi, certaines cliniques ont vu plus de femmes demander un avortement, mais moins de femmes nécessitant un traitement pour des avortements bâclés.

La décision du Bénin d’étendre le droit à l’avortement allait à l’encontre de la direction prise aux États-Unis, où les États resserrent les restrictions et où la Cour suprême a annulé Roe v. Wade, la décision de 1973 qui légalisait l’avortement dans tout le pays.

Cela va également à l’encontre de la majeure partie de l’Afrique. Environ neuf femmes sur dix en Afrique subsaharienne vivent encore dans des pays où les lois sur l’avortement sont restrictives, selon le Institut Guttmacherune organisation à but non lucratif spécialisée dans la santé reproductive.

Le Bénin est l’un des rares pays du continent – dont le Cap-Vert, le Mozambique, l’Afrique du Sud et la Tunisie – où les avortements sont largement autorisés.

La question est discutée ailleurs. Les législateurs libériens ont débattu en juin d’un projet de loi qui légaliserait l’avortement dans la plupart des cas, mais le résultat n’est pas clair. Le gouvernement de la Sierra Leone, qui a l’un des taux de mortalité maternelle les plus élevés au mondes’est engagé à décriminaliser les avortements.

Les défenseurs des droits à l’avortement en Afrique craignent que l’annulation de Roe v. Wade n’entrave la libéralisation en Afrique.

“Le Bénin reconnaît maintenant ce que les États-Unis nient, mais l’impact de la fin de Roe v. Wade sur l’Afrique ne peut être négligé”, a déclaré Bilguissou Baldé, directeur pour l’Afrique francophone à Ipas, une organisation à but non lucratif qui promeut le droit à l’avortement.

Pourtant, au Bénin, de nombreuses femmes se sentent désormais plus libres de se renseigner sur la procédure, ont déclaré des agents de santé, bien que les autorités n’aient pas encore fourni de statistiques officielles sur les taux d’avortement.

« Les femmes nous disent carrément : ‘Je veux avorter’ », a déclaré Serge Kitihoun, directeur des services médicaux de la branche béninoise de la Fédération internationale pour la planification familiale. “Cela aurait été impensable il y a des années.”

Un matin de l’été dernier, une étudiante de 21 ans est arrivée dans une clinique de Cotonou, la plus grande ville du Bénin, pour son deuxième rendez-vous en une semaine et a dit à un conseiller qu’elle était enceinte de quatre semaines. L’étudiante, Chantal, qui a demandé à n’être identifiée que par son prénom de peur d’être stigmatisée, a déclaré que ni elle ni son petit ami n’étaient prêts à être parents. Elle voulait d’abord terminer ses études et commencer à travailler.

“Sans la pression de mes études et de mes parents qui veulent que je me concentre sur eux”, a-t-elle déclaré, elle et son petit ami seraient prêts à avoir le bébé. “Mais je ne peux pas pour le moment.”

L’avortement de Chantal était légal en vertu de la nouvelle loi car la grossesse pourrait lui causer une détresse scolaire et économique, a déclaré la conseillère Clémentine Degnagni. Depuis l’adoption de la loi, sa clinique, l’Association béninoise pour la promotion de la famille, est passée d’une trentaine d’avortements par mois à une cinquantaine.

Le vote parlementaire sur le projet de loi au Bénin a couronné des années de lobbying en coulisses par les défenseurs des droits à l’avortement. Le ministre de la Santé, Benjamin Hounkpatin, qui est également gynécologue-obstétricien, a déclaré en 2018 aux avocats qu’il était intéressé par l’amélioration de l’accès à l’avortement, selon le Dr Baldé d’Ipas.

Deux fois l’année dernière, les législateurs se sont réunis dans un hôtel à l’extérieur de Cotonou et ont entendu des présentations sur les résultats des avortements à risque du Dr Tognifode, ministre des Affaires sociales, et d’autres gynécologues et infirmières.

Les avortements ratés laissent des centaines de femmes stériles et tuent au moins 200 femmes par an au Bénin – et ce chiffre pourrait être deux ou trois fois plus élevé, a déclaré le Dr Tognifode. Des études ont montré que restreindre l’accès à l’avortement a peu d’effet sur le nombre de femmes cherchant à avorter, et qu’il met en danger la vie des femmes.

Le Dr Tognifode a dit : « De combien d’intestins supplémentaires sortant des utérus avons-nous besoin ?

Un législateur, Orden Alladatin, a déclaré dans une interview que les législateurs avaient vu des images si « atroces » qu’il était persuadé de soutenir le projet de loi.

Les évêques de l’Église catholique romaine, qui représente environ un quart de la population, ont cherché à faire pression contre le projet de loi, mais ils n’en ont été informés qu’à la veille du vote, a déclaré le révérend Eric Okpeitcha, secrétaire général de la conférence épiscopale du pays. “Nous avons essayé d’appeler les législateurs à voter contre, mais il était trop tard.”

“Ce n’est tout simplement pas dans notre culture”, a déclaré le père Okpeitcha à propos de l’avortement. Il a fait valoir que les critères de la nouvelle loi étaient trop permissifs et vagues : « Détresse matérielle – qui peut définir cela ?

Aucun référendum ou sondage n’a été mené pour sonder l’opinion publique. Certains législateurs, dont le président de la branche inférieure du Parlement béninois, se sont vivement opposés au projet de loi.

Le Dr Kitihoun, du groupe Planned Parenthood, a déclaré qu’il avait fait pression sur les législateurs jusqu’à la dernière minute, en suivant certains d’entre eux dans les toilettes du bâtiment de l’Assemblée nationale, alors qu’ils faisaient une pause avant le vote final.

Après des heures de débat, l’Assemblée a voté à l’unanimité en faveur du projet de loi. Les opposants avaient soit quitté le bâtiment, soit prétendu avoir changé d’avis. Le décompte des voix n’a jamais été rendu public.

Le président Patrice Talon, 64 ans, un homme d’affaires qui a fait fortune dans l’industrie du coton, a personnellement fait pression pour la loi, selon le Dr Tognifode et le Dr Hounkpatin. Beaucoup considéraient le soutien du président comme cohérent avec son bilan en matière d’adoption de mesures sur les droits des femmes : renforcement des peines pour agression sexuelle ; criminaliser les contacts sexuels entre les professeurs d’université et les étudiants auxquels ils enseignent; permettant aux mères de donner leur nom de famille à leurs enfants.

Mais les critiques disent que les législateurs n’avaient d’autre choix que de s’aligner sur un président qui, selon les analystes, est devenu de plus en plus autocratique depuis son élection en 2016, emprisonnant les opposants politiques et étouffant la liberté de la presse.

Que la société béninoise soit prête pour l’avortement légal est une autre question. Le pays a fait chuter son taux de natalité au cours des dernières décenniesà 4,7 naissances par femme, mais il est religieusement conservateur – environ la moitié de la population est chrétienne de diverses confessions et un quart est musulmane.

Simon Séto, chirurgien et gynécologue à Abomey-Calavi, près de Cotonou, dit avoir observé une certaine hypocrisie autour de l’avortement. “Le prêtre prêche les yeux aveugles”, a-t-il dit, “mais quand leur fille ou leur femme a besoin de nous, ils savent très bien comment nous trouver”.

Le tabou autour de l’avortement, ainsi que le manque de soutien psychologique, laisse les femmes aux prises avec la culpabilité et les traumatismes, selon les gynécologues et les conseillers.

Lors d’entretiens avec quatre femmes qui ont récemment avorté, une seule a déclaré qu’elle s’était sentie à l’aise d’en parler à un ami ou à un parent.

« Avorter, c’est comme être différent. C’est comme si tu n’étais plus une sainte », a déclaré Précieuse, 24 ans, une étudiante qui s’est fait avorter par un médecin qui lui a également demandé de se faire poser un implant contraceptif.

Le Bénin a une association de jeunes active affiliée à la Fédération internationale pour la planification familiale qui organise actuellement des sessions de sensibilisation à la contraception et à la nouvelle loi sur l’avortement.

Un après-midi récent dans la périphérie d’Abomey-Calavi, un groupe de sept jeunes femmes, toutes en formation de coiffeuse, s’est réunie pour entendre Aubierge Gloria Attinganme, membre du groupe de jeunes, expliquer que se rendre chez un “mécanicien” sans permis pour un l’avortement pouvait être fatal, mais qu’une nouvelle loi avait légalisé la plupart des avortements.

C’était la première fois qu’une femme entendait parler de la loi.

Flore Nobimé a contribué au reportage de Cotonou.

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