Alors que l’Inter Miami fait face aux sanctions de Matuidi-gate, la reconstruction ressemble à un projet à long terme

Chris Henderson a comparé le travail de reconstruction qu’il accomplit en tant que directeur sportif de l’Inter Miami CF à celui de la saison d’expansion qu’il a connue avec les Sounders de Seattle en 2009. Pourtant, c’est sans doute un euphémisme compte tenu de la lourdeur de sa tâche actuelle.

Avec Seattle il y a plus de dix ans, Henderson, le propriétaire / directeur général Adrian Hanauer et le directeur de l’époque, Sigi Schmid, étaient tout simplement en train de construire, bénéficiant d’une toile vierge en tant que toute nouvelle équipe. Maintenant, dans le sud de la Floride, l’ancien international américain ne fait pas que remodeler, mais rase certaines parties de l’équipe en difficulté. Avant cette saison, il s’est engagé dans 30 transactions, sans compter trois agents libres de Miami qui ont été re-signé. Les Herons ont également perdu de grands noms, dont Rodolfo Pizarro, qui a été prêté à Monterrey, et Blaise Matuidi, qui est maintenant ambassadeur du club. Des joueurs expérimentés comme Leandro Gonzalez Pirez et Lewis Morgan ont également été envoyés.

S’il y a de la douleur associée à un tel roulement de la liste, une grande partie est auto-infligée, se déroulant dans le contexte des sanctions imposées par la MLS à Miami lorsqu’il est apparu que l’organisation avait bafoué les règles de la liste de la ligue lors de sa campagne inaugurale en 2020. Les contrats de Matuidi et Andres Reyes signifiaient qu’ils auraient dû être classés comme joueurs désignés, donnant à Miami deux DP de plus que les trois autorisés par les règles de la ligue. De plus, les indemnités versées à Gonzalez Pirez, Nicolas Figal et Julian Carranza ont été sous-déclarées.

Lorsque la nouvelle a éclaté en mai dernier, la MLS a infligé à Miami une amende de 2,27 millions de dollars en allocation, répartie sur les saisons 2022 et 2023, entre autres sanctions. Ni Henderson ni la ligue n’indiqueraient à quel point Miami subit son budget salarial cette saison.

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“Nous attendons toujours d’avoir des nouvelles de la ligue sur la façon dont ceux-ci sont répartis”, a déclaré Henderson à ESPN avant le début de la saison.

Henderson a été embauché deux mois avant que la MLS n’annonce qu’elle enquêtait sur la signature du club de Matuidi, et quatre mois avant que les sanctions ne soient imposées, le laissant nettoyer le gâchis laissé par son prédécesseur: Paul McDonough, qui a été suspendu jusqu’à la saison 2022 pour sa part dans l’épreuve, bien que il aurait été réintégré par la ligue le mois dernier. Le propriétaire-gérant Jorge Mas avait également apparemment un rôle à jouer, car la ligue a jugé bon de lui infliger personnellement une amende de 250 000 $.

Les premiers retours n’ont cependant pas été prometteurs. Miami et le Chicago Fire (12e des 14 équipes de l’Est la saison dernière) ont fait match nul tiède 0-0 lors du premier match de la saison. Les Herons ont ensuite semblé dépassés le week-end dernier en perdant 5-1 à l’Austin FC (12e des 13 équipes de l’Ouest en 2021).

“Bien sûr, nous sommes vraiment déçus”, a déclaré le manager Phil Neville après la défaite à Austin. “Nous savons que nous avons de nouveaux joueurs dans l’équipe qui vont prendre du temps pour se gélifier et apprendre, et ils doivent apprendre vite et apprendre sur le tas. C’est une courbe d’apprentissage abrupte pour cette nouvelle équipe mais nous avons chaque croyance et confiance en eux et nous devons rectifier certaines des choses que nous avons vues aujourd’hui en termes d’erreurs que nous avons commises.”

C’est un résultat qui met encore plus au microscope la liste de Miami, bien qu’il soit reconnu qu’Henderson fait de son mieux pour minimiser l’impact sur le budget salarial. Les dépenses pour les frais de transfert ont été relativement modestes tandis que l’espace de plafond a été dégagé. Avant le début de la saison, Henderson a déclaré qu’il était capable de capturer 90% des objectifs de l’équipe.

Jean Mota a été acquis avec le pedigree d’avoir fait plus de 250 apparitions pour l’équipe brésilienne Santos. Leonardo Campana est arrivé en prêt des Wolverhampton Wanderers et a marqué le premier but de Miami de la saison dimanche. Le défenseur international américain DeAndre Yedlin devrait ajouter de l’expérience et de la polyvalence sur le flanc droit. Henderson a salué le rôle de leader que Gonzalo Higuain a assumé cette saison.

Cela dit, l’histrionique de Higuain sur le terrain lorsque les choses vont mal – et la réaction de ses coéquipiers à leur égard – est quelque chose à surveiller. La semaine dernière, l’attaquant de Chicago Fabian Herbers a déclaré Podcast de football Zee il héberge que Higuain “est tellement pathétique. Tout son langage corporel est terrible. Je ne voudrais pas être un de ses coéquipiers. F— ce gars, je ne veux pas en faire partie.”

Henderson voit les pas en avant : “Je pense que nous prenons les bonnes mesures, et ce sont des mesures que nous devions prendre”, a-t-il déclaré. “Nous devions être meilleurs avec le ballon que nous ne l’étions l’année dernière dans la moitié de terrain de l’autre équipe. Je pense que parfois, nous retournions le ballon trop rapidement et nous dépensions beaucoup d’énergie à défendre. Je pense que maintenant avec la vitesse sur les flancs, et les deux types d’ancres à Gregore et Mota au milieu vont vraiment nous aider à calmer les choses mais à pouvoir attaquer les équipes en quelques instants.”

Pourtant, dimanche a montré ces nouvelles pièces – huit des 11 partants de dimanche étaient des nouveaux venus – qui auront besoin de temps pour se gélifier. Dans une saison compressée en raison de la Coupe du monde, c’est une tâche plus difficile qu’elle ne pourrait l’être autrement.

“” Cohérence “est le mot clé”, a déclaré Henderson. “L’année dernière, nous n’avions pas de cohérence, nous avons eu ces deux périodes de [long losing streaks]. Et je pense que nous allons nous concentrer sur la stabilité et la cohérence. Et une partie de cela se résume à cet équilibre entre l’expérience, les gars que nous avons ajoutés au groupe et les gars expérimentés que nous avons gardés ici.”

Compte tenu de l’ampleur des infractions sous McDonough, les sanctions de la ligue ont été conçues pour faire mal, et elles ont – du moins au début – rendu l’objectif de cohérence difficile. Cela est particulièrement évident en ce qui concerne la profondeur de Miami. Une blessure à l’arrière central Damion Lowe a forcé Neville à un dilemme inconfortable dans lequel il a choisi de jouer Brek Shea en tant qu’arrière central gauche dans un système à trois arrières au lieu d’aller dans un système à quatre arrières ou de compter sur l’un des les jeunes défenseurs de la liste de Miami. (Il est passé à un alignement à quatre en seconde période.)

Henderson et Neville n’ont d’autre choix que de persévérer. Les sanctions sont ce qu’elles sont, et c’est à l’ensemble de l’organisation d’y faire face.

“Au cours des six derniers mois à un an, nous avons simplement avancé, sans penser aux sanctions”, a déclaré Henderson. “Évidemment, cela en faisait partie, mais nous allons de l’avant avec, ‘C’est ce avec quoi nous devons travailler. Construisons notre équipe, du mieux que nous pouvons pour réussir cette année.’ Notre objectif était simplement de nous assurer que nous allions de l’avant.”

Lorsqu’il s’agit de constituer la liste de Miami, ce ne sont pas seulement les sanctions financières auxquelles Henderson a dû faire face. Il a rappelé que lorsqu’il est arrivé avant la saison 2021, il y avait peu de processus et de personnel en place en termes de recrutement de joueurs. Henderson estime qu’il n’y avait que 160 rapports de joueurs dans la base de données de recrutement de l’équipe lorsqu’il est arrivé à Miami. Il y en a maintenant plus de 1 000. Les départements d’analyse de données et de dépistage ont été construits depuis son arrivée, et dans le jeu de l’arbitrage de recrutement de joueurs, cela devrait améliorer les chances que Miami ait plus de succès que de ratés.

“J’ai l’impression que nous maîtrisons très bien nos profils de joueurs et ce que nous voulons faire et comment nous voulons construire une équipe”, a déclaré Henderson. “Mais il a fallu construire les processus pour mettre cela en place.”

Le volet sciences du sport a également été renforcé. Dawn Scott, auparavant préparatrice physique de l’équipe nationale féminine des États-Unis, qui a travaillé avec Neville dans un rôle similaire avec les femmes anglaises, a été nommée directrice de la performance. La chaleur et l’humidité du sud de la Floride peuvent saper les jambes du professionnel le plus chevronné, mais elles peuvent ajouter à l’avantage du terrain de Miami si le travail de remise en forme, à la fois sur et hors du terrain d’entraînement, est mis en place.

“Si vous avez une équipe en forme qui peut garder le ballon et qui peut certainement être motorisée, vous pouvez avoir du succès dans les 20, 30 dernières minutes de matchs et vous pouvez briser les équipes”, a déclaré Henderson.

Les manœuvres d’Henderson seront-elles payantes cette année ? Étant donné que Miami a terminé 10e de la Conférence Est lors de chacune de ses deux premières saisons, la barre est basse. Cela aide certainement que Neville se familiarise davantage avec la ligue. Il y aura moins de surprises en termes de gestion de l’équipe tout au long de la saison.

Quant à l’équipe elle-même, cela ressemble plus à un projet à long terme qu’au succès instantané dont Henderson a bénéficié à Seattle. Le faste et le glamour qui accompagnaient l’arrivée de Miami ont disparu, et les menottes placées sur Henderson prolongent l’horizon temporel en termes de succès de l’équipe.

Miami et ses fans espèrent juste que l’attente ne sera pas trop longue.

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