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Biden adopte la politique Covid « No Handshake », mais pas pour longtemps

JÉRUSALEM — Cela n’a pas duré très longtemps.

Le président Biden a évité de serrer la main lors de son atterrissage en Israël mercredi, tout comme les aides l’ont laissé entendre, citant la nouvelle sous-variante du coronavirus à propagation rapide et les dirigeants locaux à la place. Mais quelques minutes plus tard, il a évidemment oublié et a quand même serré la main de deux anciens premiers ministres.

Une attention démesurée a été concentrée sur ce que ferait M. Biden, car son personnel semblait préparer le terrain pour lui permettre d’éviter une poignée de main politiquement beaucoup plus malsaine plus tard lors de son voyage avec le prince héritier Mohammed bin Salman d’Arabie saoudite. À cause de Covid, ont suggéré des aides, il pourrait s’abstenir de toute poignée de main pendant le passage de quatre jours dans la région, lui épargnant une photo qu’il préférerait éviter.

M. Biden a d’abord semblé accepter l’idée après avoir débarqué d’Air Force One à l’aéroport Ben Gourion. Lorsque le Premier ministre Yair Lapid et d’autres dignitaires israéliens ont tendu la main, M. Biden les a surpris en leur offrant un coup de poing à la place. Mais il ne portait pas de masque et minimisait à peine les contacts autrement, saisissant joyeusement les coudes et passant son bras sur l’épaule de M. Lapid comme s’ils étaient des amis de longue date.

Puis, après la fin des discours sur le tapis rouge, le mémo de non-poignée de main a semblé complètement échapper à l’esprit de M. Biden alors qu’il était conduit vers un groupe d’attente de dirigeants parlementaires israéliens pour une photo de groupe. Il a tendu la main pour serrer la main d’abord à l’ancien Premier ministre Naftali Bennett, puis à l’ancien Premier ministre Benjamin Netanyahu, ce dernier recevant une secousse particulièrement longue et vigoureuse malgré leurs différences passées.

Voilà pour le plan, si tel était bien le plan. Quelques heures plus tôt, des responsables de la Maison Blanche voyageant avec M. Biden à Jérusalem avaient souligné la montée de la sous-variante hautement contagieuse d’Omicron connue sous le nom de BA.5 en suggérant qu’il pourrait ne pas serrer la main.

“Nous sommes maintenant dans une phase de la pandémie où nous cherchons à réduire les contacts”, a déclaré Jake Sullivan, le conseiller à la sécurité nationale, aux journalistes à bord d’Air Force One. Mais M. Sullivan connaissait son patron et cherchait à éviter de faire des prédictions difficiles. “Je ne peux pas parler de chaque instant, de chaque interaction et de chaque mouvement”, a-t-il ajouté. “C’est juste un principe général que nous appliquons.”

M. Biden et ses collaborateurs redoutaient l’image du président rencontrant le prince Mohammed, qui a été jugé responsable du meurtre brutal en 2018 à Istanbul de Jamal Khashoggi, un dissident saoudien et chroniqueur du Washington Post qui vivait aux États-Unis. .

Mais même si M. Biden a juré en tant que candidat de punir l’Arabie saoudite en faisant du royaume un « paria », le président a décidé que cela valait le coût politique de s’y rendre cette semaine pour contrer l’influence chinoise, faire pression pour une production de pétrole supplémentaire et encourager liens plus étroits avec Israël.

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