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Biden, battu à la maison, jouit d’éloges sans fard en Israël

JERUSALEM – Si l’arrivée du président Biden en Israël mercredi pour son premier voyage ici depuis son entrée en fonction pouvait se résumer en deux mots, ils pourraient être : Donald qui ?

Un an et demi après le départ de Donald J. Trump de la Maison Blanche, les dirigeants israéliens ont accueilli son successeur dans une étreinte ravie, comme pour prouver que leur histoire d’amour avec l’ancien président ne ferait pas obstacle à une relation étroite avec le nouveau Président. Quant à M. Biden, il semblait tout aussi déterminé à prouver qu’il n’a cédé le pas à personne en soutenant Israël.

Lors d’une cérémonie sur le tapis rouge à l’aéroport, remplie de flatteries des deux côtés, Isaac Herzog, le président israélien, a appelé son homologue américain “notre frère Joseph”, déclarant que “vous êtes vraiment en famille”. Le Premier ministre par intérim du pays, Yair Lapid, a qualifié M. Biden de “grand sioniste et l’un des meilleurs amis qu’Israël ait jamais connus”. Pour sa part, M. Biden a affirmé que “notre relation est plus profonde à mon avis qu’elle ne l’a jamais été” et a déclaré à un intervieweur israélien que retourner en Terre Sainte était “comme rentrer à la maison”.

La maison, en fait, n’est pas vraiment comme ça ces jours-ci pour M. Biden, qui reçoit rarement des éloges sans fard ou des câlins affectueux en Amérique, où son nombre de sondages a chuté et même la plupart des démocrates ne veulent pas qu’il se présente pour un autre mandat.

L’accueil amical, souriant et rétrospectif qu’il a reçu sur le tarmac de l’aéroport Ben Gourion a peut-être été une sorte de baume. Même l’ancien Premier ministre Benjamin Netanyahu, qui était tellement épris de M. Trump qu’il a donné son nom à une colonie, a accueilli M. Biden avec une poignée de main chaleureuse et prolongée.

« Chaque chance de retourner dans ce grand pays où les anciennes racines du peuple juif remontent aux temps bibliques est une bénédiction, car le lien entre le peuple israélien et le peuple américain est profond, profond », a déclaré M. Biden. dit lors de la cérémonie à Ben Gourion. “Génération après génération, cette connexion grandit.”

Dans le processus, Israël est devenu plus une question partisane aux États-Unis, les républicains lui apportant un soutien solide comme un test décisif et les démocrates devenant de plus en plus critiques à l’égard de la politique du pays envers les Palestiniens.

Mais M. Biden a indiqué qu’il souhaitait restaurer le soutien démocrate traditionnel à Israël alors même qu’il espérait reprendre le rôle américain d’intermédiaire honnête avec les Palestiniens. Dans une interview à la télévision israélienne, il a rejeté les démocrates qui ont dénoncé Israël comme un État d’apartheid.

“Il y en a quelques-uns”, a-t-il déclaré au présentateur Yonit Levi de Channel 12 lors d’une session enregistrée à la Maison Blanche mardi et diffusée mercredi soir. « Je pense qu’ils ont tort. Je pense qu’ils font une erreur. Israël est une démocratie. Israël est notre allié. Israël est un ami. Et je pense que je ne m’excuse pas.

Le spectacle mutuel de bonhomie, cependant, a occulté des différences fondamentales, notamment sur l’Iran et les Palestiniens. Les efforts de M. Biden pour rétablir l’accord de 2015 avec l’Iran, abandonné par M. Trump, ont suscité la colère de nombreux dirigeants israéliens qui doutent que Téhéran respecte les limites d’un accord sur son programme nucléaire. Et le président rencontrera vendredi en Cisjordanie le président Mahmoud Abbas de l’Autorité palestinienne lors du premier contact de haut niveau depuis 2017.

Dans son interview à la télévision israélienne, M. Biden a rassuré les Israéliens sur le fait que tout accord avec l’Iran ne sacrifierait pas leur sécurité. “La seule chose pire que l’Iran qui existe actuellement est un Iran avec des armes nucléaires, et si nous pouvons revenir à l’accord, nous pouvons les tenir fermement”, a-t-il déclaré. “Je pense que c’était une énorme erreur pour le dernier président de se retirer de l’accord. Ils sont plus proches d’une arme nucléaire maintenant qu’ils ne l’étaient auparavant.

Les négociations n’ont pas encore abouti à un accord, et l’une des missions du voyage sera de s’assurer que les États-Unis sont sur la même longueur d’onde avec Israël, l’Arabie saoudite et les autres ennemis de l’Iran s’ils échouent. Mais M. Biden a gardé l’espoir que les pourparlers pourraient encore aboutir. “Nous l’avons mis sur la table, nous avons conclu l’accord, nous l’avons proposé, et c’est maintenant à l’Iran de décider”, a-t-il déclaré.

Il a de nouveau rejeté l’insistance de l’Iran pour que le Corps des gardiens de la révolution islamique soit retiré de la liste des terroristes étrangers dans le cadre de tout accord, même si s’en tenir à cette position signifiait tuer l’accord. Lorsqu’on lui a demandé s’il utiliserait la force contre l’Iran pour l’empêcher d’obtenir une arme nucléaire, il a répondu : « Si c’était le dernier recours, oui.

M. Biden a une longue histoire avec Israël. Il est arrivé pour la première fois il y a près d’un demi-siècle, en 1973, en tant que sénateur nouvellement élu, et a rencontré Golda Meir, la célèbre Premier ministre israélienne. Il a rencontré tous les premiers ministres depuis.

Pour le premier jour de sa 10e visite en Israël, M. Biden a choisi deux déclarations symboliques en recevant un briefing sur la dernière défense d’Israël contre les attaques à la roquette et en visitant l’emblématique mémorial Yad Vashem du pays pour les victimes de l’Holocauste.

Parmi les armes exposées pour lui à l’aéroport se trouvait un prototype d’un nouveau système de défense laser que les dirigeants israéliens ont décrit comme un changeur de jeu stratégique.

L’arme, connue sous le nom d’Iron Beam, un complément au système d’interception de missiles Iron Dome, est le résultat de deux décennies de recherche et d’expérimentation. Et même s’il reste encore quelques années avant son déploiement, les responsables ont déclaré que le laser serait capable d’abattre des roquettes, des obus de mortier, des drones et des missiles antichars.

L’accent mis par M. Biden sur le travail conjoint entre Israël et les États-Unis sur Iron Dome et Iron Beam était aussi important stratégiquement que symboliquement. Iron Dome a été remarquablement efficace pour protéger Israël des attaques à la roquette, et Iron Beam offre la possibilité d’aveugler un drone dirigé vers des civils.

Mais pour M. Biden, c’était aussi un moyen d’engager le gouvernement israélien dans un travail important avec les États-Unis. Cet effort est en cours depuis que le président George W. Bush a amené Israël et les États-Unis dans un effort conjoint pour saboter les centrifugeuses nucléaires iraniennes avec une cyber-arme appelée « Stuxnet », aidant à forger une relation plus étroite entre les cyber-ingénieurs américains et israéliens.

À Yad Vashem, l’une des pierres de touche de la société israélienne, M. Biden a rencontré deux survivants de l’Holocauste, Réna Quint et Giselle Cycowiczqui ont été internés dans des camps de concentration et, après la guerre, ont émigré aux États-Unis.

Avec les deux femmes assises sur des chaises, M. Biden s’est agenouillé à leur niveau, leur a parlé pendant plusieurs minutes, leur a joint les mains et s’est embrassé les joues dans une scène émouvante diffusée à la télévision nationale.

Par la suite, Mme Cycowicz, 95 ans, a déclaré: «Quand je suis arrivée en Amérique, je ne connaissais personne là-bas. Et j’ai rencontré tellement d’amis. Et maintenant, j’ai été invité à rencontrer la personne la plus importante du monde.

Ajoutant son nom au livre d’or du mémorial, le président a écrit : « Nous ne devons jamais, jamais oublier, car la haine n’est jamais vaincue, elle ne fait que se cacher.

Mais la rencontre de M. Biden avec les deux survivants de l’Holocauste a également sapé ce qui semblait être un effort de la Maison Blanche pour justifier d’éviter un moment politiquement dommageable plus tard dans le voyage. Depuis Israël, le président s’envolera vendredi pour l’Arabie saoudite, où il rencontrera le prince héritier Mohammed ben Salmane, considéré comme le cerveau de l’assassinat brutal de Jamal Khashoggi, chroniqueur du Washington Post.

L’équipe de M. Biden, sachant que des images du président serrant la main du prince héritier seraient embarrassantes, avait laissé entendre aux journalistes que le président pourrait renoncer à toutes les poignées de main au Moyen-Orient à cause de la nouvelle sous-variante virulente du Covid-19.

Le président n’a suivi le programme que quelques minutes. Lorsqu’il a débarqué d’Air Force One, il s’est abstenu de serrer la main de M. Lapid et d’autres dirigeants israéliens, leur offrant à la place des coups de poing. Mais il évitait à peine un contact étroit alors qu’il tapotait joyeusement leurs bras, leur faisait des câlins partiels et les rapprochait sans aucun masque en vue.

Lorsqu’il a été amené à poser avec des dirigeants parlementaires, il a complètement renoncé à la règle de non-poignée de main, saisissant la main de M. Netanyahu pour une salutation particulièrement prolongée et apparemment amicale.

Au moment où il est arrivé à Yad Vashem, il en avait clairement fini avec l’idée de garder ses distances. Les survivants avaient reçu le mémo, même s’il ne le suivait plus. “Il a demandé la permission de m’embrasser et il a continué à me tenir la main”, a déclaré Mme Quint, 86 ans, “et on nous a dit de ne pas le toucher”.

David E. Sanger reportage contribué.

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