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Billy Slater et Joel Reddy discutent de la grande finale 2009, Eels v Storm

Billy Slater a joué dans certains des plus grands matchs des 20 dernières années – State of Origins, grandes finales, Coupes du monde, etc.

Mais rien ne le préparait au mur de bruit qu’il a rencontré le 4 octobre 2009.

“Je pourrais presque dire que c’est l’environnement le plus bruyant sur un terrain de ligue de rugby dans lequel j’ai été impliqué”, a-t-il déclaré à Wide World of Sports.

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C’était les dernières minutes de la grande finale de Melbourne contre Parramatta. Joel Reddy avait réduit la grande avance de Melbourne de 16 à 10 quelques minutes auparavant, lorsque Fuifui Moimoi avait récupéré le ballon juste à l’extérieur de la ligne de 20 mètres de Storm, sans grand-chose.

Maintenant 42 ans, Moimoi piétine encore remarquablement les défenseurs du deuxième niveau anglais avec Rochdale – mais ce jour-là, il aurait aussi bien pu être Thor lui-même, tel était le tonnerre qu’il a convoqué de la foule alors qu’il portait trois défenseurs sur la ligne pour marquer.

“J’étais dans le tacle quand il a marqué – et j’en parlais en fait à Cameron Smith hier soir – nous avons juste regardé autour de nous et nous sommes allés ‘oh mon Dieu, nous sommes à 90% en territoire ennemi ici, tout ce stade va pour Parramatta”, a déclaré Slater.

“Nous avions notre petite poche de violet, mais c’était un bruit et une poussée incroyables. Ce n’est pas différent d’Origin ou de jouer à domicile et à l’extérieur, mais il a été amplifié à un niveau qu’il était le plus extrême.”

L’atmosphère des grandes finales peut être capricieuse – il s’agit souvent d’un mélange de fans neutres qui ne savent pas qui encourager, ou de deux équipes avec des fanbases de taille similaire créant des parts de bruit relativement égales.

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Mais avec les Eels qui se lancent dans une course magique depuis la huitième place pour atteindre la grande finale, et le Storm jouant dans leur quatrième décision consécutive, presque tous les fans de foot qui ne sont pas de persuasion violette étaient derrière les outsiders.

“La semaine précédente contre les Bulldogs, la foule était au rendez-vous”, a déclaré Reddy à Wide World of Sports, se souvenant d’une atmosphère électrique.

“Lors de la grande finale, il leur a fallu un peu de temps pour s’y mettre, mais lorsque Fui a marqué, tout l’endroit a éclaté et vous pouviez sentir cet élan monter.”

Malheureusement pour Reddy et le reste des Eels, ce ne devait pas être le cas. Six points était aussi proche que possible.

“Avec le recul maintenant, nous n’étions pas assez bons ce jour-là, mais il y a eu quelques moments – même cette pénalité tardive qui a conduit au placement n’était qu’un 50/50”, a-t-il déclaré.

“Mais en même temps, vous devez être assez bon malgré toutes les décisions qui pourraient venir.”

Reddy coupe l’avance tardivement

De nombreuses équipes seraient secouées par un bruit de foule aussi puissant – mais pas le Storm endurci au combat, plein à craquer de superstars et apparemment immunisé contre les blocages tenus par de simples mortels.

“Cet environnement que nous avons ressenti lorsque Fui a marqué – que ce soit pour nous ou contre nous, c’était un moment incroyable”, a déclaré Slater, quant à la façon dont ils se sont regroupés.

“C’était à propos de ‘Qu’est-ce qui est important maintenant ? Qu’est-ce que je peux contrôler ?’ Nous ne pouvons rien faire contre le bruit, mais nous pouvons contrôler nos actions et peut-être calmer un peu ce bruit.

“Nous devions simplement tomber dans ce sur quoi nous comptions – c’était notre défense. Et puis Greg Inglis a lancé ce panier, même s’il était bancal.”

Le pointeur d’Inglis a porté le score à 23-16, et c’est là que le score est resté.

Foule bel et bien silencieuse.

“Nous avons été battus par une assez bonne équipe, avec de très bons joueurs – et puis nous avons découvert qu’ils étaient évidemment au-dessus du plafond aussi, donc c’était très logique à quel point ils étaient bons”, a ri Reddy.

C’est un sujet difficile à aborder – et bien que plusieurs joueurs de Storm aient déclaré dans le passé qu’ils considéraient toujours ces postes comme les leurs, comment se sent quelqu’un à l’autre bout ?

“C’était un peu frustrant, mais vous ne pouvez pas y faire grand-chose”, a déclaré Reddy.

“Vous voulez ressentir la joie de gagner le jour de la grande finale, c’est ce qui compte vraiment. Même si nous avions une bague plus tard, c’est pour cela que vous jouez – et Melbourne l’a eu.”

GI scelle le match avec un field goal

Indépendamment de ce qui s’est passé, c’est toujours la plus belle heure de Parramatta depuis qu’ils ont goûté pour la dernière fois à la gloire du premier ministre en 1986.

Ce n’était pas la capitulation tardive de 1998, ni le titre indésirable de “meilleure équipe à ne pas gagner la compétition” en 2001, ni l’échec lamentable de la finale préliminaire de 2005.

Ce jour-là, ils gardaient la tête haute.

“C’est le meilleur moment de l’année. Quand vous jouez en septembre et que le soleil brille un peu plus et que d’autres équipes abandonnent, c’est une bonne sensation”, a déclaré Reddy.

“C’est pourquoi nous le faisons – être là à la fin de l’année avec une chance de le retirer. C’est ce dont rêvent tous les enfants, et c’est pourquoi j’étais là. Pas pour les trucs individuels, mais pour faire quelque chose comme une équipe.”

C’est un sujet peu recommandable maintenant, mais vous ne pouvez pas raconter l’histoire des Anguilles 2009 sans Jarryd Hayne. Indépendamment de ses incidents hors du terrain depuis, sa forme dans la seconde moitié de cette saison se classe parmi les meilleurs patchs violets de tous les joueurs, quelle que soit l’année.

Cela a terriblement commencé, avec l’équipe du nouvel entraîneur Daniel Anderson qui est sortie des blocs et n’a remporté que cinq de ses 16 premiers matchs – mais même dans la seconde moitié de cette course stérile, quelque chose se construisait.

“Environ un quart de la saison, nous nous sommes tous réunis – nous avions un peu de mal”, se souvient Reddy.

“Je me souviens juste de lui [Anderson] nous asseoir tous et déterminer un plan de match et comment nous allions jouer. Le plan au début de l’année était différent, il nous a donc fallu un certain temps pour démarrer, mais je pense que cela s’est vu à la fin de l’année.

“Nous avons joué un style qui nous convenait en tant que joueurs, plutôt que d’essayer de nous adapter à ses idées, il a essayé de nous entraîner d’une manière qui nous conviendrait – et si vous regardez en arrière comment cela s’est passé, cela a fonctionné parce que nous étions jouer avec les forces que nous avions.”

Après quelques problèmes de démarrage, les anguilles ont fait une déchirure absolue – en commençant par une victoire serrée sur le Storm au stade Parramatta en juillet avec l’équipe assise avant-dernière.

Après cela, ils ont remporté six autres matchs consécutifs pour décrocher une place en finale avec un tour à jouer en saison régulière.

Ils ont été battus par les premiers ministres mineurs St George Illawarra dans ce match relativement dénué de sens, mais ont rebondi une semaine plus tard pour étourdir l’équipe de Wayne Bennett, avec Hayne la vedette du spectacle.

“Nous savions que si nous faisions de notre mieux, nous pouvions gagner, peu importe ce que l’autre équipe ferait”, a déclaré Reddy.

Ils ont bombardé les Titans au cours de la deuxième semaine et ont vaincu les Bulldogs lors d’une incroyable finale préliminaire la semaine suivante – surfant sur la vague de plusieurs joueurs en meilleure forme en carrière, en particulier leur arrière.

Mais le Storm était prêt pour Hayne, qui a eu un match calme selon ses normes.

“Il avait eu une fin d’année incroyable cette année-là, et nous, pas très différents de Penrith en ce moment, avions un très bon système défensif, une structure et une éthique de travail à l’intérieur de cela”, a déclaré Slater.

“C’est le type de football qui se démarque lors des grandes finales – et c’est ce que nous avions. Les individus enfreignaient rarement ce système, et là où ils étaient si dépendants, c’était sur cet individu – nous étions donc assez confiants que notre système résisterait à cela. .”

Slater n’était pas seulement le meilleur des deux arrières latéraux de la journée, il a été jugé le meilleur joueur sur le terrain – remportant la médaille Clive Churchill.

“En fait, j’étais un peu choqué, je pensais que Cooper Cronk avait fait un match incroyable – donc vous regardez toujours vers vos coéquipiers et ce qu’ils font, mais c’était un grand honneur”, a-t-il déclaré.

“C’est déjà assez difficile d’accéder à une grande finale et de remporter un poste de premier ministre, mais en plus, individuellement, de jouer sous toute une pression – j’en étais très fier. Je me sentais obligé envers mon équipe de vraiment prioriser ma préparation et être à mon meilleur.”

Slater décroche le grand essai final de Storm

Il a dit immédiatement après le match qu’il pensait que Cronk le méritait – pas qu’il avait le moindre désir de donner la médaille à son demi-arrière vedette.

“Il en a un aussi,” gloussa Slater.

“Je sais quelle sorte de contribution il a apportée à notre équipe ce soir-là – c’est pourquoi j’ai dit cela.”

Reddy a fait partie de la grande gloire finale cinq ans plus tard avec un autre club qui souffre depuis longtemps, un membre inutilisé de l’équipe des Rabbitohs qui a mis fin à une sécheresse de 43 ans.

“Gagner un poste de premier ministre pour une équipe qui n’en avait pas gagné depuis si longtemps serait formidable – et heureusement, je faisais partie de cette équipe à Souths, ce qui était un sentiment formidable, mais je pense vraiment que ce serait encore plus grand pour ceux Les fans de Parra parce qu’ils se sont approchés tellement de fois sans y arriver”, a déclaré Reddy.

C’est un point juste. Alors que la sécheresse de Souths de 1971 à 2014 a été plus longue que celle actuelle des Eels, la majeure partie de ce temps s’est écoulée sans aucun espoir de grande gloire finale.

Mais pour les fans de Parramatta, il suffit de mentionner 1998, 2001, 2005 ou 2009 pour déclencher un hochement de tête déçu et conjecturer sur ce qui aurait pu être.

“Nous avons toujours été autour de la marque, nous essayons juste de surmonter ce dernier obstacle”, a déclaré Reddy.

“Ils devraient être assez confiants cette semaine – et à la fin de ce match, vous aurez soit une équipe de Parramatta qui le mérite vraiment, soit une équipe de Penrith qui figure parmi les équipes les plus dominantes de tous les temps sur une période de trois ans.”

Reddy et son fils seront dans les gradins à regarder, et en espérant que cette fois, ce sera peut-être différent.

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