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Boris Johnson n’est pas parti, mais le jockey pour le remplacer a commencé

LONDRES – Les prétendants à la succession de Boris Johnson, le Premier ministre britannique marqué par le scandale, se disputaient déjà le poste vendredi alors que son parti blessé se débattait avec la question de savoir s’il devait lui permettre de rester gardien jusqu’à ce que son remplaçant soit choisi, une tâche qui pourrait s’étirer tout au long de l’été.

Un jour après que M. Johnson a annoncé à contrecœur son départ, Tom Tugendhat, un législateur centriste, a déclaré qu’il se présenterait pour le remplacer, tandis que Suella Braverman, la procureure générale, avait déclaré son intérêt pour le poste avant même que M. Johnson ne démissionne.

Ni l’un ni l’autre n’est considéré comme un favori dans une course à la direction conservatrice très imprévisible. Dans le système britannique, le parti qui compte le plus de législateurs au Parlement a la possibilité de former un gouvernement, et s’il change de chef, cette personne peut devenir le nouveau Premier ministre sans nécessiter d’élections générales.

Impliqué dans un nouveau scandale concernant sa gestion des allégations d’agression sexuelle contre un législateur, M. Johnson – qui avait auparavant repoussé plusieurs autres scandales – s’est battu désespérément pour conserver son emploi malgré des dizaines de démissions de son gouvernement mercredi.

Alors que l’exode des responsables gouvernementaux se poursuivait jeudi, M. Johnson n’a finalement eu d’autre choix que d’annoncer que son séjour souvent chaotique à Downing Street, marqué par de fréquentes périodes de crise, touchait à sa fin.

Une question qui pèse sur la politique britannique a été résolue vendredi lorsque la police a décidé de ne pas infliger d’amende au chef du parti travailliste d’opposition, Keir Starmer, pour des allégations selon lesquelles il aurait enfreint les règles de verrouillage.

M. Starmer, un ancien procureur en chef, avait promis de démissionner s’il s’avérait qu’il avait enfreint la loi – cela aurait signifié des courses à la direction dans les deux principaux partis politiques britanniques.

L’attention se concentrera cependant sur la bataille pour succéder à M. Johnson, et la liste de ses successeurs potentiels s’allongera probablement dans les prochains jours, plusieurs personnalités de premier plan devant déclarer leur intérêt. Ils comprennent la secrétaire aux Affaires étrangères, Liz Truss; le chancelier de l’Échiquier, Nadhim Zahawi ; le prédécesseur de M. Zahawi au poste de chancelier, Rishi Sunak ; et deux anciens secrétaires à la santé, Sajid Javid et Jeremy Hunt. Steve Baker, ancien ministre et partisan du Brexit, a également laissé entendre qu’il rejoindrait la course.

Pendant que ces candidats potentiels se battent, M. Johnson semble susceptible de prolonger son séjour à Downing Street pendant plusieurs semaines, à la tête d’un cabinet boiteux qui a promis de ne pas se lancer dans de nouvelles initiatives politiques jusqu’à ce qu’il démissionne.

M. Johnson a résisté aux appels pour qu’il se retire immédiatement, une idée soutenue, entre autres, par un ancien Premier ministre conservateur, John Major. Mais après avoir promis jeudi de démissionner, M. Johnson a persuadé suffisamment de législateurs de haut rang de l’aider à former un cabinet provisoire, lui permettant de continuer à titre intérimaire.

Lorsque la prédécesseure de M. Johnson, Theresa May, a accepté de se retirer, il y a eu peu de débats sur sa décision de continuer en tant que gardienne jusqu’à ce que son successeur soit choisi.

Les circonstances entourant le départ de M. Johnson sont cependant très différentes, car il a été évincé sous un nuage de scandale qui a soulevé de sérieuses questions sur son honnêteté et son intégrité. Son refus de se retirer immédiatement a exaspéré le Parti travailliste d’opposition, qui a menacé d’exiger un vote de censure au Parlement contre le gouvernement.

“Combien de mois de chaos devrons-nous encore endurer ?” a écrit Angela Rayner, chef adjointe du Parti travailliste, dans un article d’opinion du Daily Express.

“Trop c’est trop.” elle a ajouté. “Le public en a marre des mensonges, des infractions à la loi et des sordides.”

Mais pour les conservateurs, accepter une motion de censure comporterait d’énormes risques : si elle est adoptée, la Grande-Bretagne serait plongée dans des élections générales à un moment où le parti est en difficulté dans les sondages. En tant que tel, et avec les législateurs conservateurs détenant facilement le plus grand nombre de sièges au Parlement, ce scénario semble peu plausible.

La durée pendant laquelle M. Johnson restera à Downing Street sera très probablement déterminée par les résultats de la course à la direction des conservateurs, dont le calendrier devrait être convenu lundi. Cela prépare le terrain pour que les législateurs conservateurs sélectionnent leurs deux meilleurs candidats, le choix ultime étant fait par les membres cotisants du parti.

Les candidats incluront probablement ceux qui souhaitent élever leur profil et auditionner pour des postes au cabinet, ainsi que les candidats les plus sérieux.

L’absence d’un favori clair pourrait encourager d’autres hauts responsables politiques conservateurs à tenter leur chance. Ce groupe comprend le secrétaire à la Défense, Ben Wallace ; le secrétaire à l’intérieur, Priti Patel; le secrétaire aux transports, Grant Shapps; et Michael Gove, qui était membre du cabinet aussi récemment que mercredi.

M. Gove est un ami et rival de M. Johnson depuis leurs jours à l’Université d’Oxford. Ils étaient parmi les plus éminents partisans du Brexit, mais M. Gove a été limogé du cabinet mercredi soir après avoir exhorté le Premier ministre à démissionner.

Bien que la liste des candidats puisse atteindre le double des chiffres, les législateurs devraient réduire le nombre de candidats à deux avant les vacances d’été, prévues le 21 juillet.

La décision finale sera alors laissée entre les mains d’environ 200 000 membres du Parti conservateur. En 2019, lorsque M. Johnson a remporté la direction, il l’a fait après une campagne de plusieurs semaines au cours de laquelle lui et son rival, M. Hunt, ont assisté à des événements de campagne à travers le pays.

Cette deuxième partie du processus n’a pas eu lieu en 2016, lorsque David Cameron s’est retiré après que les électeurs britanniques ont décidé de quitter l’Union européenne. Dans le concours pour le remplacer, Andrea Leadsom, l’un des deux candidats sélectionnés par les législateurs, s’est finalement retiré, donnant à Theresa May un chemin sans opposition vers Downing Street.

Cela pourrait se reproduire et, si c’était le cas, cela raccourcirait considérablement le concours. Mais en 2016, il a produit un leader dont les compétences de campagne n’avaient pas été testées et qui ont ensuite été jugées insuffisantes lorsque Mme May a déclenché des élections générales anticipées l’année suivante. Elle a perdu sa majorité parlementaire, de sorte que les conservateurs pourraient être réticents à se précipiter dans un choix rapide cette fois-ci.

Celui qui sortira vainqueur a peu de chances de générer autant de nouvelles que son prédécesseur, qui faisait encore la une vendredi, cette fois accusé d’avoir tenté de s’accrocher à son travail de gardien en partie so qu’il pourrait organiser une fête de mariage retardée à Checkers, la résidence de campagne des premiers ministres britanniques. M. Johnson a épousé sa troisième femme, Carrie Symonds, l’année dernière.

Ses assistants ont déclaré que M. Johnson considérait qu’il était de son devoir de rester, ajoutant que le lieu de l’événement était en train d’être modifié. Mais s’adressant à la BBC, le secrétaire à l’éducation, James Cleverly, a déclaré que M. Johnson devrait être autorisé à célébrer son mariage à Checkers, quelle que soit la date d’élection de son successeur.

Il serait “grossier”, a déclaré M. Cleverly, “d’être négatif à propos de deux personnes qui veulent célébrer leur mariage et leur amour l’un pour l’autre”.

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