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Brittney Griner plaide coupable à des accusations de drogue devant un tribunal russe

Brittney Griner a plaidé coupable à des accusations de drogue devant un tribunal russe jeudi, alors que les querelles sur le sort de la star américaine du basket-ball se déplaçaient de plus en plus vers l’arène diplomatique – une perspective intimidante pour les partisans de Mme Griner au milieu de la rupture entre l’Amérique et Moscou à propos de la guerre en Ukraine.

Comparaissant devant un juge à l’extérieur de la capitale russe le deuxième jour de son procès, Mme Griner a déclaré qu’elle avait involontairement transporté une substance interdite dans le pays parce qu’elle avait fait ses valises à la hâte. Les autorités russes ont déclaré avoir trouvé des cartouches de vape contenant 0,7 gramme d’huile de cannabis dans ses bagages lorsque Mme Griner est arrivée en février pour jouer au basket, et elle est détenue depuis, risquant 10 ans de prison dans une colonie pénitentiaire.

« J’aimerais plaider coupable, Votre Honneur. Mais il n’y avait aucune intention. Je ne voulais pas enfreindre la loi », a déclaré Mme Griner en anglais, qui a ensuite été traduit en russe, selon un journaliste de Reuters dans la salle d’audience.

Mme Griner a déclaré au tribunal qu’elle en dirait plus le lendemain de son procès, prévu pour le 14 juillet. Elle est accusée de possession de drogue illégale et de contrebande d’une “quantité importante”.

En plaidant coupable, Mme Griner a potentiellement accéléré la conclusion de son affaire.

Un verdict de culpabilité était une conclusion presque inéluctable dans un système juridique russe qui favorise fortement l’accusation. Son meilleur espoir, selon les experts, est que l’administration Biden obtienne sa liberté en libérant en échange un Russe détenu aux États-Unis – une négociation dans laquelle les responsables russes ont déclaré qu’ils ne s’engageraient qu’une fois les formalités du procès terminées.

“Il est clair que nous n’avons pas terminé les procédures judiciaires nécessaires”, a déclaré jeudi aux agences de presse russes un vice-ministre des Affaires étrangères, Sergueï A. Ryabkov, interrogé sur un éventuel échange. « Jusqu’à ce que cela se produise, il n’y a aucun motif nominal, formel ou procédural pour toute autre mesure. »

Les responsables américains insistent sur le fait qu’ils font tout ce qu’ils peuvent pour obtenir la libération de Mme Griner, 31 ans, sept fois All-Star de la WNBA, double médaillée d’or olympique et première athlète ouvertement gay à signer un contrat d’approbation par Nike. Lors de l’audience de jeudi, la chargée d’affaires à l’ambassade américaine à Moscou, Elizabeth Rood, a remis à Mme Griner une lettre du président Biden.

“Mme. Griner a pu lire cette lettre », a déclaré Mme Rood aux journalistes devant la salle d’audience. “Je voudrais à nouveau souligner l’engagement du gouvernement américain au plus haut niveau pour ramener chez lui en toute sécurité Mme Griner et tous les citoyens américains détenus à tort.”

Mais avec les tensions entre les États-Unis et la Russie à leur pire niveau depuis des décennies en raison de l’invasion de l’Ukraine par le président Vladimir V. Poutine, M. Biden a peu d’options pour garantir sa liberté. Cela a été souligné par M. Ryabkov jeudi alors qu’il faisait certains des commentaires les plus détaillés de tout responsable russe sur le cas de Mme Griner au cours des près de cinq mois qu’elle a passés en détention.

“Le battage médiatique et la publicité, malgré tout l’amour pour ce genre parmi les politiciens modernes, ne font obstacle que dans ce cas particulier”, a déclaré M. Ryabkov. “Cela ne fait pas que détourner l’attention de l’affaire, mais crée une interférence dans le vrai sens du terme. C’est pourquoi le silence est nécessaire ici.

Il a toutefois laissé entendre que Moscou était intéressé à négocier sur le sort de Mme Griner, disant qu’elle serait aidée par “une lecture sérieuse par la partie américaine des signaux qu’ils ont reçus de Russie, de Moscou, par des canaux spécialisés”. M. Ryabkov n’a pas précisé quels étaient ces signaux, bien que les médias d’État russes aient laissé entendre que le Kremlin pourrait être intéressé par l’échange de l’athlète américain contre Viktor Bout, un marchand d’armes russe purgeant une peine de 25 ans de prison.

Sans accord, Mme Griner pourrait faire face à des années de prison.

Arseny Levinson, une avocate russe qui a été impliquée dans des affaires similaires à celle de Mme Griner, a déclaré que son cas était “absurde” car elle n’avait manifestement pas d’intention criminelle. Mais bien que sa poursuite ait des connotations politiques, elle est à bien des égards typique de la Russie, où le système d’application de la loi “imite souvent la lutte contre le trafic de drogue”, a déclaré M. Levinson.

Dans la plupart des cas, a déclaré M. Levinson, les tribunaux russes accorderaient une peine avec sursis aux personnes accusées du crime de Mme Griner. Mais ses perspectives peuvent être plus sombres, a-t-il dit, car les peines avec sursis contre les non-ressortissants sont plus difficiles à appliquer.

“En règle générale, les étrangers sont condamnés à des peines beaucoup plus sévères que les Russes”, a déclaré M. Levinson, qui travaille pour un groupe à but non lucratif qui aide les suspects de crimes liés à la drogue.

Même si les États-Unis et la Russie acceptaient un échange pour ramener Mme Griner chez elle, un tel accord pourrait prendre des années à se concrétiser. Trevor R. Reed, un ancien marine américain malade détenu en Russie pour ce que sa famille considérait comme de fausses accusations d’agression, a été libéré en avril lors d’un échange de prisonniers plus de deux ans après son arrestation.

L’ancien gouverneur Bill Richardson du Nouveau-Mexique, ancien ambassadeur auprès des Nations Unies qui a passé des années à travailler pour obtenir la libération d’otages par le biais de son organisation à but non lucratif, a été impliqué dans des mois de diplomatie discrète mais intense pour libérer M. Reed. M. Richardson travaille désormais sur le cas de Mme Griner, ainsi que sur celui d’un ancien Marine, Paul Whelan, détenu en Russie depuis 2018.

Mickey Bergman, directeur exécutif du Richardson Center for Global Engagement, a déclaré dans un e-mail que le plaidoyer de culpabilité de Mme Griner était compréhensible. “Nous pensons que tout prisonnier dans une situation comme celle-ci doit faire ce qu’il pense pouvoir l’aider à survivre à l’épreuve”, a déclaré M. Bergman dans un e-mail. « Elle se bat pour sa vie.

Mme Rood, la diplomate américaine qui a assisté à la procédure judiciaire de jeudi, a déclaré que Mme Griner lui avait dit qu ‘”elle mange bien, elle est capable de lire des livres”.

“Dans les circonstances, elle va bien”, a déclaré Mme Rood.

L’avocat de Mme Griner, Aleksandr Boikov, a déclaré dans un commentaire via une application de messagerie que sa cliente avait déclaré jeudi au tribunal qu’elle “transportait involontairement des substances interdites en Russie”.

“Elle faisait ses bagages à la hâte”, a-t-il déclaré lors d’un entretien téléphonique. “Des cartouches sont apparues dans ses bagages à cause de la négligence.”

Mercredi, M. Biden et la vice-présidente Kamala Harris se sont entretenus avec l’épouse de Mme Griner, Cherelle Griner, selon un communiqué publié par la Maison Blanche. Au cours de l’appel, selon le communiqué, le président a lu un brouillon d’une lettre qu’il prévoyait d’envoyer à Brittney Griner. Il a également déclaré que son administration poursuivait “tous les moyens de ramener Brittney à la maison”.

Cherelle Griner avait publiquement exprimé sa frustration face à M. Biden et aux efforts de son administration pour obtenir la libération de sa femme.

Dans une déclaration au New York Times mercredi, Cherelle Griner a déclaré qu’elle était reconnaissante envers M. Biden et Mme Harris “pour le temps qu’ils ont passé avec moi et pour l’engagement qu’ils ont exprimé pour ramener BG à la maison”.

Le gouvernement des États-Unis a classé Brittney Griner comme “détenue à tort” et a déclaré que cela fonctionnerait pour obtenir sa libération, quelle que soit l’issue du procès.

L’équipe WNBA de Brittney Griner, le Phoenix Mercury, a organisé un rassemblement pour la soutenir mercredi.

“Ce que je ressens aujourd’hui et ce que je ressens aujourd’hui est une émotion plus profonde que blessée”, a déclaré Cherelle Griner lors du rassemblement. “Je suis frustre. Je suis frustré que 140 jours se soient écoulés depuis que ma femme a pu me parler, à notre famille, à nos amis. Je suis frustré que ma femme n’obtienne pas justice. Je sais que vous êtes tous frustrés aussi, c’est pourquoi vous êtes ici.

Cherelle Griner a demandé aux personnes présentes au rassemblement, quelques centaines de fans selon l’Associated Press, de s’assurer que l’administration Biden sache “qu’elle a notre soutien pour faire tout ce qui est nécessaire” pour ramener sa femme à la maison.

La communication de Brittney Griner avec sa famille et ses amis aux États-Unis s’est limitée à des lettres. Récemment, l’une de ses coéquipières de Mercury, l’attaquante Brianna Turner, lui a écrit, rappelant des souvenirs de leur temps ensemble. “L’un de mes moments préférés n’était même pas sur le terrain”, a déclaré Mme Turner. “Nous sommes allés dans l’Indiana et avons loué des scooters Lime et nous avons fait le tour du centre-ville .”

Mme Turner a également dit à sa coéquipière qu’elle serait une All-Star honoraire cette saison. Parce que Mme Griner est détenue depuis février, elle n’a pas joué dans la WNBA cette saison.

“Et BG a un grand sens de l’humour – elle m’a dit qu’elle aurait probablement la pire ligne de statistiques et qu’elle ne serait pas dans le jeu”, a déclaré Mme Turner en riant.

Puis elle est redevenue sérieuse : « Nous devons la ramener à la maison. Elle mérite d’être de retour à la maison. Elle a besoin de retrouver sa famille et ses amis.

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