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Comment la courte carrière de joueur de Kevin O’Connell a conduit à entraîner les Vikings

EAGAN, Minnesota – Le monde du football de Kevin O’Connell s’installait bien à l’été 2009. Le quart-arrière immédiatement devant lui sur le tableau de profondeur des Patriots de la Nouvelle-Angleterre avait été échangé. Les Patriots avaient ajouté deux quarts d’agent libre comme profondeur, mais O’Connell – un choix de troisième ronde l’année précédente – était le favori pour sortir du camp d’entraînement en tant que meilleur remplaçant de Tom Brady.

En fin de compte, O’Connell n’est pas du tout sorti du camp avec les Patriots. Il a été renoncé en août, un jour après une sortie de pré-saison désastreuse, et en quelques semaines, il se dirigeait vers le lent coucher de soleil de sa carrière sur le terrain.

Le temps d’O’Connell en Nouvelle-Angleterre est un exemple mordant de l’histoire vécue par tant de joueurs de la NFL. Il était une perspective moins qu’élite dont la fenêtre pour faire ses preuves a été ouverte avant qu’il ne soit prêt, puis elle a été fermée pour toujours.

À son départ des Patriots, O’Connell a été pris dans un jeu de fil de renonciation et a finalement atterri avec les Jets de New York, qui venaient de repêcher le quart-arrière Mark Sanchez avec le choix n ° 5 au total. Leur intérêt a été piqué en partie par la familiarité d’O’Connell avec les rivaux de l’AFC East, les Patriots, et pas nécessairement par la projection qu’il pourrait un jour les aider sur le terrain.

Plus d’une décennie plus tard, cette série d’événements a pris une nouvelle pertinence. O’Connell entraînera les Vikings du Minnesota contre les Patriots le soir de Thanksgiving (20 h 20 HE, NBC), un rappel que lorsqu’une porte se ferme, une autre s’ouvre. Les Jets ont été tellement impressionnés par sa connaissance du plan des Patriots qu’il est devenu un membre informel de leur équipe d’entraîneurs au cours des trois saisons suivantes, sans jamais entrer sur le terrain lors d’un match de saison régulière.

Une année en Nouvelle-Angleterre n’a pas fait d’O’Connell un entraîneur – mais se faire couper par eux l’a mis sur cette voie.

“Je ne sais pas si j’ai déjà accepté comment tout s’est passé”, a déclaré O’Connell à ESPN à propos de sa carrière de joueur. “Mais quand suffisamment de gens vous disent que vous allez être un grand entraîneur, je pense qu’ils vous disent aussi autre chose en même temps – que vous n’êtes pas nécessairement le grand joueur que vous vouliez devenir. Je suppose que tout arrive pour une raison.”


SCOTT PIOLI ÉTAIT dans sa septième année en tant que vice-président du personnel des joueurs des Patriots lorsqu’il a commencé à se préparer pour le repêchage de 2008. Tout comme les Packers de Green Bay des années 1990, ces Patriots ont agressivement poursuivi les perspectives de QB même avec un futur partant du Temple de la renommée toujours à son apogée.

Il n’a pas fallu longtemps à Pioli pour se concentrer sur O’Connell en tant que cible idéale des Patriots, une cible qui pourrait potentiellement soutenir Brady, se développer dans leur culture, puis lui succéder ou être un atout commercial dans quelques années.

“Du point de vue des outils physiques, il était fantastique”, a déclaré Pioli, maintenant diffuseur pour le réseau NFL et CBS. “La stature que vous voulez. Mais son maquillage, et c’était toujours une grande partie de ce à quoi j’ai toujours prêté attention, était hors des charts.”

En effet, O’Connell enregistrera le 40e temps le plus rapide parmi les quarts qui ont couru à la moissonneuse-batteuse de 2008 : 4,61. Plus important encore, l’entraîneur de Pioli et des Patriots, Bill Belichick, apprécie les espoirs qui ont été capitaines d’équipe. O’Connell avait été capitaine pendant quatre ans à San Diego State. Les Patriots ont suivi en faisant de lui le choix n ° 94 du repêchage, le cinquième quart-arrière sélectionné après Matt Ryan (Atlanta), Joe Flacco (Baltimore), Brian Brohm (Green Bay) et Chad Henne (Miami).

O’Connell se souvient avoir été “honoré” d’être apprécié par une équipe qui avait remporté trois des sept Super Bowls précédents, mais a admis se demander: “Comment vais-je pouvoir jouer ici en sachant que peut-être le meilleur quart-arrière qui ait jamais joué est actuellement le démarreur?”

Brady a subi une déchirure du LCA au genou gauche lors du premier match de la saison régulière. La blessure a élevé le remplaçant Matt Cassel au poste de partant pour le reste de la saison. O’Connell a passé l’année en tant que n ° 2 de Cassel, apparaissant dans deux matchs et complétant 4 des 6 passes pour 23 verges.

S’exprimant cette semaine sur la radio WEEI, Belichick a rappelé O’Connell comme un “joueur intelligent” qui “était toujours très doué pour comprendre tout ce que nous faisions dans le jeu des passes : vérifications de la ligne de mêlée, gestion de l’équipe, gestion du infraction, des trucs comme ça.”

O’Connell a déclaré qu’il était “très excité d’aborder l’année 2” et qu’il avait l’impression qu’il “allait passer à l’étape suivante”.

Mais selon leurs normes, les Patriots étaient sur le point de connaître un bouleversement organisationnel important. Pioli est parti après la saison pour devenir le directeur général des Chiefs de Kansas City. Pioli a rapidement acquis Cassel via le commerce. Et le coordinateur offensif Josh McDaniels a été embauché comme nouvel entraîneur des Broncos de Denver. Ainsi, alors que le départ de Cassel a dégagé une place sur le tableau des profondeurs, deux des trois principaux décideurs de l’équipe au poste de quart-arrière ont également disparu en quelques semaines.


POUR COUVRIR LEURS paris en 2009 alors que Brady réhabilitait son genou, les Patriots ont signé la recrue non repêchée Brian Hoyer ainsi que le remplaçant vétéran Andrew Walter. Hoyer a immédiatement attiré l’attention des entraîneurs et autres observateurs du camp d’entraînement, tandis que la performance d’O’Connell était inégale.

Et puis O’Connell a eu sa pire journée. Lors du troisième match de pré-saison de l’équipe contre Washington, O’Connell a été 3 sur 10 pour 18 verges avec deux interceptions. Le lendemain, Belichick l’a convoqué à une réunion avec le directeur du personnel des joueurs Nick Caserio et le coordinateur offensif de première année Bill O’Brien. Les Patriots avaient pris la décision de renoncer à O’Connell et de garder Hoyer comme seul remplaçant avec Brady prêt à reprendre son rôle de titulaire.

Belichick a déclaré aux journalistes de la Nouvelle-Angleterre cette semaine que cela “n’a tout simplement pas fonctionné ici” pour O’Connell. Alors qu’il était “difficile” d’entrer dans la saison avec seulement deux quarts, Belichick a déclaré : “C’est ce que la plupart des équipes ont fait ces années-là.”

Rétrospectivement, O’Connell a déclaré qu’il “avait peut-être essayé d’en faire trop” pour impressionner les entraîneurs cet été-là. Mais ce n’était pas comme s’il avait fait preuve d’une mauvaise attitude ou d’une mauvaise éthique de travail, des défauts qui pourraient amener les équipes à renoncer à un choix de repêchage élevé après une saison.

“J’ai juste raté quelques premières opportunités qui m’ont peut-être donné une voie plus claire pour peut-être trouver plus de temps de jeu en le gagnant”, a déclaré O’Connell. “J’ai vraiment l’impression de ne pas avoir profité de certaines opportunités vraiment formidables. Peu importe que vous soyez un agent libre ou un choix de troisième ronde, vous devez éventuellement prouver que votre flèche pointe vers le haut et que vous continuez pour s’améliorer et grandir, puis lorsque votre numéro est appelé, vous devez être prêt.

“Parce que vous ne savez jamais quand viendra le moment où votre évaluation sera complète d’une équipe. Cela m’aide certainement aujourd’hui à parler aux joueurs de la possibilité de profiter des opportunités.”

Et une fois cette opportunité perdue, les jeux ont commencé.


LES LIONS DE DETROIT l’a réclamé au ballotage, même après avoir repêché Matthew Stafford avec le choix n ° 1 quelques mois plus tôt et avoir le vétéran Daunte Culpepper sur la liste en tant que remplaçant. Les Lions, fraîchement sortis de leur saison 0-16 en 2008, utilisaient leur première place sur le système de priorité de renonciation de la NFL pour constituer de futurs choix de repêchage. Ils ont réclamé O’Connell pour pouvoir l’échanger, et cinq jours plus tard, il a été envoyé aux Jets.

À New York, O’Connell a fait face à une situation similaire: les Jets avaient repêché Sanchez et se sentaient également à l’aise avec le remplaçant Kellen Clemens. Mais O’Connell a survécu aux coupes finales en tant que quart-arrière n ° 3, en partie parce que les Jets ont disputé un match contre son ancienne équipe lors de la semaine 2.

Donc, bien sûr, le coordinateur défensif des Jets de l’époque, Mike Pettine, a prévu une réunion avec O’Connell. Pettine était impatient, a-t-il dit, de parler à “quelqu’un de derrière le rideau de fer” des connaissances d’initiés des Patriots.

“Vous faites toujours cela quand quelqu’un vient d’une équipe contre laquelle vous jouez”, a déclaré Pettine, qui est maintenant l’entraîneur-chef adjoint des Vikings. “Souvent, cela vous fait plus de mal que de bien, mais vous pouvez dire tout de suite avec Kevin que les informations qu’il nous a données seraient très utiles.”

Cette réunion s’est transformée en séances régulières avec les entraîneurs des Jets. O’Connell, par exemple, ajoutait des notes à la feuille de jeu de l’équipe de scouts pour affiner la compréhension des entraîneurs de ce que faisaient les adversaires. Le directeur général des Jets de l’époque, Mike Tannenbaum, a rappelé qu’O’Connell était particulièrement doué pour attaquer les systèmes de protection. À un moment donné, a déclaré Pettine, O’Connell a conçu un blitz qui a conduit à un limogeage de Brady. (Les Jets avaient une fiche de 3-4 contre les Patriots au cours des trois saisons d’O’Connell là-bas, y compris une victoire en séries éliminatoires à Foxborough lors des séries éliminatoires de 2010.)

Bientôt, a déclaré Tannenbaum, O’Connell avait gagné le profond respect de l’entraîneur Rex Ryan.

“Rex m’a dit:” Mike, ce type est le meilleur coordinateur défensif du bâtiment, moi y compris “”, a déclaré Tannenbaum, maintenant analyste ESPN.

O’Connell passerait des parties de trois saisons avec les Jets. Un profil du New York Times de 2011, rare pour un quart-arrière n ° 3, a noté que le coordinateur offensif de l’époque, Brian Schottenheimer, et les joueurs des Jets l’appelaient «Coach O’Connell». Il a pris sa retraite en 2012 et a pris son premier poste d’entraîneur trois ans plus tard avec les Browns de Cleveland en tant qu’entraîneur QB. L’entraîneur-chef des Browns à l’époque ? Mike Pettine.

“J’ai appris en Nouvelle-Angleterre à faire tout ce que vous pouvez pour aider l’équipe et à faire votre travail, quel qu’il soit”, a déclaré O’Connell. “Donc, mon objectif à l’avenir était de fournir de la valeur sous toutes les formes possibles. Si cela signifiait aider la défense à se préparer à une certaine attaque, si cela signifiait aider Mark Sanchez à se préparer pour l’adversaire à venir de toutes les manières possibles, je j’ai juste commencé à penser un peu plus que même si je pouvais aider, j’allais le faire.

“C’est peut-être là que m’est venue la confirmation que je finirais par devenir entraîneur, parce que j’aimais ce côté-là.”

Pettine a été plus succinct.

“Kevin n’était pas un grand quart-arrière”, a déclaré Pettine. “Je me souviens d’avoir plaisanté avec lui et d’avoir dit:” Tu ne vaux pas un s — en tant que joueur, mais tu vas faire un sacré entraîneur. Je n’étais pas la seule personne à lui avoir dit ça.


COMME BEAUCOUP d’autres joueurs à la retraite, O’Connell ne peut que se demander où sa carrière aurait pu aller sans certains de ces rebondissements fatidiques. Pioli a déclaré qu’il avait soumis une demande de renonciation à O’Connell en 2009. McDaniels à Denver l’a fait de même, selon plusieurs rapports de l’époque. Leur priorité de renonciation était tout simplement inférieure à celle des Lions, qui avaient le pire bilan du football en 2008.

Et si O’Connell s’était retrouvé avec les Chiefs ou les Broncos ? Et si les Lions l’avaient échangé à une équipe qui avait un besoin plus immédiat sur le terrain ?

“Le développement des joueurs est extrêmement circonstanciel”, a déclaré Pioli. “Particulièrement au poste de quart-arrière. Il y a beaucoup de joueurs talentueux qui se retrouvent dans de mauvaises circonstances, et cela ne fonctionne pas pour eux. C’est culturel.”

Ce n’est pas comme si O’Connell était un flop en tant que joueur, a déclaré Tannenbaum.

“Il était probablement à l’époque quelque part entre les 40 et 60 meilleurs quarts-arrière de la planète”, a déclaré Tannenbaum. “Ce n’était pas une honte. Vraiment, vraiment bien, mais pas élite, élite, élite. Quand vous êtes au niveau où il était, tout peut avoir un impact sur une carrière.”

Il est tentant de dire qu’O’Connell sera l’entraîneur jeudi soir contre Belichick et les Patriots sur la base de ce qu’il a appris en tant que joueur il y a 15 saisons. Et il a reconnu qu’il avait essayé d’intégrer “l’attention portée aux détails” de Belichick et sa volonté de réinventer ses plans en fonction du personnel et des tendances.

“Je ne pense pas que je serais assis là où je suis assis en ce moment sans l’opportunité d’y aller et d’apprendre autant de football à un niveau aussi élevé de certains des meilleurs entraîneurs et joueurs qui ont été dans notre jeu”, O dit Connell. “Je n’ai jamais pris cela pour acquis une seule fois. Bien que cela n’ait pas réussi à court terme, j’ai l’impression que cela m’a aidé à long terme.”

Mais la vérité est que la leçon la plus importante n’a pas été prise avant qu’il ne franchisse la porte.

“J’ai finalement suivi cette voie d’entraînement et j’ai beaucoup de chance pour tout mon parcours dans le football. Parce que je pense que cela a fait de moi le meilleur entraîneur-chef possible maintenant en vivant toutes les choses que j’ai vécues. Toutes les expériences qui nous aident à grandir dans la vie sont positifs, et c’est probablement la plus grande leçon que j’ai apprise : transformer les résultats négatifs en quelque chose de positif et aller de l’avant.”

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