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Des responsables américains suggèrent que la société pipelinière a caché des problèmes après la marée noire

BILLINGS, Mont. –

Les procureurs américains soupçonnent une entreprise du Wyoming d’avoir potentiellement dissimulé des problèmes avec un pipeline qui s’est rompu en 2015 et a déversé plus de 50 000 gallons (240 000 litres) de brut dans la rivière Yellowstone du Montana, encrassant l’approvisionnement en eau potable d’une petite ville, selon des documents judiciaires.

Le gouvernement poursuit Bridger Pipeline pour violation des lois environnementales lors du déversement de 2015, survenu après que la conduite enfouie sous le Yellowstone a été exposée et s’est rompue lorsque la glace a érodé le fond de la rivière près de Glendive, dans le Montana. Les procureurs poursuivent des réclamations similaires contre une société liée au sujet d’un déversement de 2016 dans le Dakota du Nord qui a rejeté plus de 600 000 gallons (2,7 millions de litres) de brut.

Les accidents sont survenus quelques années après la rupture d’un oléoduc Exxon-Mobil sous le Yellowstone lors d’inondations. Les déversements ont contribué à mettre l’accent sur le réseau de pipelines vieillissant du pays, qui a continué de subir des accidents très médiatisés, notamment des déversements récents en Louisiane et en Californie.

Une enquête sur le pipeline de Bridger pour le compte de la société en 2011 comprenait une note indiquant que le tuyau était enterré à seulement 1,5 pied (0,5 mètre) sous le fond toujours changeant de la rivière. Cela l’aurait exposé à un risque accru de rupture.

Mais après le déversement, selon les procureurs, les représentants de l’entreprise ont fait référence à une deuxième enquête lorsqu’ils ont déclaré aux régulateurs fédéraux que le pipeline avait été enterré à au moins 7,9 pieds (2,4 mètres), lui donnant une “couverture adéquate” pour se protéger contre les déversements.

“Cela soulève des questions – auxquelles Bridger n’a pas encore répondu – quant à savoir si Bridger a dissimulé des faits matériels sur l’état du passage avant le déversement de Yellowstone”, a écrit l’assistant du procureur américain Mark Elmer dans des documents judiciaires.

Les avocats de Bridger ont rejeté les allégations d’enquêtes contradictoires comme des “théories du complot”.

Le porte-parole de la compagnie pipelinière, Bill Salvin, a déclaré que le gouvernement avait mal compris les sondages.

“Il y avait une profondeur de couverture adéquate sur toute la traversée”, a déclaré Salvin. “Nous pensons que le gouvernement essaie de trouver quelque chose qui n’existe tout simplement pas.”

Le mois dernier, les procureurs fédéraux ont intenté une action en justice avec des réclamations similaires contre une société sœur, Belle Fourche Pipeline, concernant le déversement de 2016 dans le Dakota du Nord qui a contaminé la rivière Little Missouri et un affluent.

Les deux entreprises pipelinières font partie de True Companies, basée à Casper, dans le Wyoming, qui exploite 1 800 milles (2 900 kilomètres) de lignes dans le Montana, le Dakota du Nord et le Wyoming.

Les procureurs allèguent que les déversements ont violé la Clean Water Act et sont passibles d’amendes allant jusqu’à 6,6 millions de dollars américains dans l’affaire du Montana et jusqu’à 89,5 millions de dollars américains dans l’affaire du Dakota du Nord.

Les avocats de Belle Fourche, dans leur réponse initiale au procès fédéral, ont nié jeudi toute violation des lois sur la pollution. Une réponse plus détaillée est attendue ultérieurement.

Les contestations judiciaires concernant les déversements surviennent alors que Bridger cherche à construire un nouveau pipeline de l’ouest du Dakota du Nord au sud-est du Montana. La Commission de la fonction publique du Dakota du Nord a approuvé en mai une partie de la ligne.

Bridger a conclu l’année dernière un règlement de 2 millions de dollars avec le gouvernement fédéral et le Montana concernant les dommages causés par le déversement de la rivière Yellowstone. La société avait déjà été condamnée à une amende de 1 million de dollars américains dans cette affaire par le département de la qualité environnementale du Montana.

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