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Des scientifiques détectent des “battements de cœur” radio provenant de l’espace lointain

Des scientifiques détectent des "battements de cœur" radio provenant de l'espace lointain

Les sursauts radio rapides ne suivent normalement pas un schéma régulier d’émission d’ondes radio. Ce n’est qu’en 2020 qu’une bizarrerie a été repérée sous la forme d’un sursaut radio avec un motif périodique, provenant d’une source à près de 500 millions d’années-lumière. La découverte du FRB 20191221A a également marqué la première observation d’un FRB où le signal des ondes radio apparaissait périodiquement.

“Non seulement c’était très long, d’une durée d’environ trois secondes, mais il y avait des pics périodiques qui étaient remarquablement précis, émettant chaque fraction de seconde – boum, boum, boum – comme un battement de coeur”, a déclaré Michilli. “C’est la première fois que le signal lui-même est périodique.”

Repéré pour la première fois par l’expérience canadienne de cartographie de l’intensité de l’hydrogène (CHIME) en 2019, l’étrange sursaut radio en question ressemble aux émissions des pulsars radio et des magnétars de la galaxie de la Voie lactée. Mais il y a une grande différence d’intensité entre les deux. Le sursaut radio FRB 20191221A serait un million de fois plus lumineux que ceux provenant de l’arrière-cour galactique de la Terre. Les scientifiques spéculent que l’étrange sursaut radio provient d’un pulsar ou d’un magnétar entouré d’un nuage de plasma turbulent.

Un pulsar radio est une étoile à neutrons en rotation rapide et extrêmement dense, essentiellement le vestige d’une étoile morte suite à une violente explosion de supernova. Un magnétar est aussi une étoile à neutrons, mais il a un champ magnétique puissant qui peut être plus de mille fois plus puissant que l’étoile à neutrons moyenne. Selon la NASA, la force du champ magnétique dans un magnétar est telle qu'”une guimauve impactant la surface de l’étoile frapperait avec la force d’un millier de bombes à hydrogène”.

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