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Deux hommes britanniques sont allés à Soledar. Ni l’un ni l’autre n’est revenu.

Deux citoyens britanniques, Andrew Bagshaw et Chris Parry, ont quitté la ville de Kramatorsk à 8h00 le 6 janvier et se sont dirigés vers l’est vers les lignes de front de la guerre entre l’Ukraine et la Russie, a annoncé la police ukrainienne.

Leur mission, selon un travailleur humanitaire proche du dossier, était d’évacuer une femme âgée à Soledar, une petite ville où les forces russes et ukrainiennes se livraient un combat féroce.

Ils ne sont jamais revenus.

Des questions ont persisté sur leur sort jusqu’à mardi, lorsque la famille de M. Parry a confirmé dans un communiqué publié par le ministère britannique des Affaires étrangères que “notre bien-aimée Chrissy” et M. Bagshaw avaient été tués “alors qu’ils tentaient une évacuation humanitaire de Soledar”.

“Sa détermination désintéressée à aider les personnes âgées, jeunes et défavorisées là-bas nous a rendus, ainsi que sa grande famille, extrêmement fiers”, indique le communiqué.

Le véhicule des hommes aurait été touché par un obus d’artillerie, bien que des enquêtes soient en cours, ont déclaré les parents de M. Bagshaw lors d’une conférence de presse. Ils avaient craint une telle issue, ont-ils dit, mais étaient « très, très fiers » de son travail.

M. Bagshaw, 47 ans, et M. Parry, 28 ans, faisaient partie d’une cohorte ad hoc d’étrangers avec peu ou pas d’expérience de combat qui ont aidé à évacuer les civils des lignes de front, ont déclaré des connaissances. Plusieurs des évacuations de M. Parry et de M. Bagshaw ont été documenté par journalistesdont Arnaud De Decker, qui a partagé images de M. Parry à Bakhmut jours avant sa disparition.

Leur mort a été un rappel brutal du danger auquel sont confrontés ceux dont le travail est devenu une bouée de sauvetage dans le Donbass, où de nombreux Ukrainiens sont piégés dans certaines des pires zones de guerre que l’Europe ait connues depuis la Seconde Guerre mondiale.

Le 6 janvier, les deux hommes “se sont rendus à une adresse vraiment dangereuse”, a déclaré Grzegorz Rybak, un autre volontaire étranger qui a travaillé avec les deux hommes et a vécu avec M. Bagshaw à Kramatorsk pendant deux semaines. “Et ils ne sont pas revenus.”

PMC Wagner, un groupe de mercenaires notoire combattant au nom de la Russie, a affirmé une semaine après leur disparition avoir retrouvé l’un des corps des hommes. Le groupe a publié sur Telegram des photos de ce qui semblait être leurs passeports, ainsi qu’un certificat identifiant M. Parry en tant que bénévole de la Fondation Pavlo Vyshniakov, une organisation caritative basée à Kyiv qui envoie des ressources, notamment de la nourriture et des fournitures médicales, aux civils, aux hôpitaux et aux militaires. groupes. La fondation s’est refusée à tout commentaire.

L’affirmation de Wagner n’a pas pu être vérifiée à l’époque, et les médias d’État russes ont depuis affirmé, sans preuves, que les hommes étaient des mercenaires.

La guerre en Ukraine est un dilemme humanitaire. Les conditions dans certaines régions sont trop périlleuses pour que les résidents restent sur place, ou pour que de nombreuses organisations internationales permettent à leur personnel de s’y aventurer, a déclaré Abby Stoddard, analyste des politiques humanitaires.

Ainsi, certaines des évacuations les plus risquées sont effectuées par des volontaires indépendants – “en d’autres termes, ceux qui ont le moins de ressources pour assurer la sécurité des personnes”, a déclaré Mme Stoddard.

Bryan Stern, un vétéran américain qui a co-fondé une opération de sauvetage humanitaire, a décrit les efforts d’évacuation de première ligne en Ukraine comme une “chance pour tous”. Alors que les volontaires étrangers sont venus en Ukraine avec de bonnes intentions, a-t-il dit, la plupart n’ont “aucune idée de ce qu’ils font”.

“C’est vraiment pourquoi c’est une triste histoire”, a-t-il déclaré.

M. Parry était un ingénieur logiciel qui voulait parcourir le monde, a déclaré sa famille.

Début janvier, il a dit au station locale de la BBC à Cornwall, où il a grandi, qu’il « ne savait rien » de l’Ukraine avant l’invasion, mais qu’il « était devenu obsédé » par l’aide. Il avait l’intention de s’enrôler auprès de combattants étrangers, mais, n’ayant aucune expérience du combat, il a plutôt acheté une camionnette et a commencé à travailler comme chauffeur d’évacuation en mars dernier.

Dans un Instagram Publier quelques jours après son arrivée, M. Parry a écrit qu’il avait des appréhensions à propos d’un voyage prévu à Kharkiv parce que “tous ceux à qui j’en ai parlé pensent qu’il y a de très fortes chances que je meure”.

M. Bagshaw était un chercheur britannique en génétique qui était entre deux emplois le printemps dernier à Christchurch, en Nouvelle-Zélande, lorsqu’il a décidé d’aller en Ukraine, a écrit un photojournaliste qui l’a rencontré dans le Héraut néo-zélandais en octobre. Sa famille a déclaré aux journalistes qu’il pensait que “c’était la chose moralement juste à faire”.

M. Rybak, qui a traduit pour les volontaires, a déclaré que leur opération ad hoc était en grande partie menée par une petite communauté d’anglophones à Kramatorsk. Ni M. Parry ni M. Bagshaw ne parlaient ukrainien ou russe, a-t-il dit.

M. Rybak a déclaré que les Ukrainiens contacteraient les travailleurs humanitaires locaux au sujet de leurs proches près de Bakhmut, et que leurs adresses seraient transmises aux volontaires, qui se rendraient dans la zone de conflit pour les évacuer, souvent dans des véhicules donnés ou financés par la foule. Les voyages étaient imprévisibles, a déclaré M. Rybak, avec des adresses parfois vacantes ou des résidents résistant à l’évacuation.

Les hommes avaient des projets pour l’après-guerre. M. Parry avait une partenaire qu’il voulait épouser, se souvient M. Rybak, et M. Bagshaw voulait poursuivre sa carrière scientifique.

« Ils voulaient vivre », dit-il.

Thomas Gibbons-Neff reportage contribué.

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