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“Elle est parfaite et elle est belle”: un bébé mammouth laineux congelé découvert dans les champs aurifères du Yukon

Une tempête parfaite d’événements a conduit à une découverte unique pour un chercheur d’or, une Première nation, un paléontologue chevronné et un territoire.

“Pour être honnête avec vous, je ne sais pas comment traiter tout cela. C’est incroyable”, a déclaré le Dr Grant Zazula, paléontologue du gouvernement du Yukon.

Un peu après midi, le 21 juin, Journée nationale des peuples autochtones, un jeune mineur travaillant à Eureka Creek, au sud de Dawson City, creusait de la boue à l’aide d’une chargeuse frontale lorsqu’il a heurté quelque chose.

Il s’est arrêté et a appelé son patron qui est allé le voir tout de suite.

À son arrivée, Brian McCaughan de Treadstone Mining a mis un terme à l’opération sur-le-champ.

En moins d’une demi-heure, Zazula a reçu une photo de la découverte.

Selon Zazula, le mineur avait fait la “découverte la plus importante en paléontologie en Amérique du Nord”.

C’était un bébé mammouth laineux entier, le deuxième jamais trouvé dans le monde et le premier en Amérique du Nord.

“Elle a un tronc. Elle a une queue. Elle a de toutes petites oreilles. Elle a le petit bout préhensile du tronc où elle pourrait l’utiliser pour attraper de l’herbe”, a déclaré Zazula.

“Elle est parfaite et elle est belle.”

"Elle est parfaite et elle est belle": un bébé mammouth laineux congelé découvert dans les champs aurifères du Yukon
«Elle est parfaite et elle est belle», a déclaré le paléontologue du gouvernement du Yukon, le Dr Grant Zazula, à propos de Nun cho ga, le premier bébé mammouth laineux entier trouvé en Amérique du Nord et le deuxième au monde. Vous pouvez voir son tronc, ses oreilles et sa queue bien conservés. (Gouvernement du Yukon)

Le paléontologue a commencé à étudier la période glaciaire au Yukon en 1999.

“Et c’est quelque chose dont j’ai toujours rêvé, d’en voir un face à face. Cette semaine, ce rêve s’est vraiment réalisé.”

Pour les Trʼondëk Hwëchʼin, sur les terres desquels le bébé mammouth laineux a été trouvé, la découverte était tout aussi importante et tout aussi excitante.

« Nous sommes tous très enthousiastes, y compris les aînés et une grande partie du personnel et des membres », a déclaré Debbie Nagano, directrice du patrimoine du gouvernement des Trʼondëk Hwëchʼin.

“Elle aurait été perdue dans la tempête”

La Journée nationale des peuples autochtones est un jour férié au Yukon. Lorsque Zazula a reçu le courriel, il a essayé de contacter toute personne qu’il pouvait trouver à Dawson City qui pourrait l’aider.

Deux géologues, l’un de la Commission géologique du Yukon et l’autre de l’Université de Calgary, ont pu conduire jusqu’au ruisseau et récupérer le bébé mammouth laineux et faire une description géologique complète et un échantillonnage du site.

“Et ce qui est étonnant, c’est qu’une heure après qu’ils aient été là pour faire le travail, le ciel s’est ouvert, il est devenu noir, la foudre a commencé à frapper et la pluie a commencé à tomber”, a déclaré Zazula.

“Donc, si elle n’avait pas été récupérée à ce moment-là, elle aurait été perdue dans la tempête.”

"Elle est parfaite et elle est belle": un bébé mammouth laineux congelé découvert dans les champs aurifères du Yukon
Un groupe de personnes se rassemble sur le site où Nun cho ga a été découvert à la mine Treadstone à Eureka Creek dans le Klondike. (Association des mineurs de Klondike Placer)

Le bébé mammouth laineux, nommé Nonne cho gaqui signifie “gros bébé animal” dans la langue Hän des Trʼondëk Hwëchʼin, mesure environ 140 cm de long, ce qui est un peu plus long que l’autre bébé mammouth laineux trouvé en Sibérie, en Russie, en mai 2007.

Zazula pense Nonne cho ga était probablement âgée d’environ 30 à 35 jours lorsqu’elle est décédée. D’après la géologie du site, Zazula pense qu’elle est morte il y a entre 35 000 et 40 000 ans.

“Elle est donc morte au cours de la dernière période glaciaire et a été retrouvée dans le pergélisol”, a déclaré Zazula.

Il a dit que les géologues qui l’ont récupérée ont vu un morceau de l’intestin de l’animal avec de l’herbe dessus.

“Donc, cela nous dit ce qu’elle a fait les derniers instants de sa vie”, a déclaré Zazula.

Il a dit que le mammouth était probablement à quelques pas de sa mère, mais s’est aventuré un peu, mangeant de l’herbe et buvant de l’eau et s’est retrouvé coincé dans la boue.

“Et cet événement, d’être pris au piège dans la boue à l’enterrement, a été très, très rapide”, a-t-il déclaré.

Bénédiction des Tr’ondëk Hwëch’in

Après Nonne cho ga a été récupérée sur le site minier, elle a été amenée à proximité où une cérémonie a eu lieu.

Dirigés par des aînés Tr’ondëk Hwëch’in, environ 15 ou 16 personnes — des membres Tr’ondëk Hwëch’in, des scientifiques, des mineurs et des politiciens — se sont réunies en cercle et ont prié comme Nonne cho ga a été révélée de la bâche dans laquelle elle avait été enveloppée.

“C’était très puissant”, a déclaré Nagano, qui a ajouté que les anciens avaient béni le bébé mammouth laineux.

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Des citoyens Trʼondëk Hwëchʼin et des représentants du gouvernement du Yukon, de la mine Treadstone et de l’Université de Calgary posent avec Nun cho ga. (gouvernement du Yukon)

L’aînée des Tr’ondëk Hwëch’in, Peggy Kormendy, a déclaré que cela lui avait coupé le souffle lorsque la bâche avait été retirée.

“Nous devons tous le traiter avec respect. Lorsque cela se produira, ce sera puissant et nous guérirons”, a-t-elle déclaré.

“Il y aura une chose qui se démarquera dans la vie entière d’une personne et je peux vous garantir que c’est ma seule chose”, a déclaré McCaughan de Treadstone Mining.

Le paléontologue de l’Université de l’Alberta, Michael Caldwell, qui n’était pas présent à la cérémonie, s’est dit fasciné par la façon dont le temps peut retenir des histoires aussi poignantes.

“C’est une sorte de miracle préservé dans le présent, une mine d’or scientifique et tout simplement une belle chose. Pour tous les paléontologues, c’est incroyable, mais pour ceux qui travaillent sur de telles choses, c’est à couper le souffle”, a-t-il déclaré.

Zazula reste bouleversée par la découverte.

“Il va falloir des jours, des semaines et des mois pour comprendre et il va falloir des jours, des semaines et des mois de travail avec les Tr’ondëk Hwëch’in pour décider de ce que nous faisons et en tirer des leçons.”

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