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Est-ce que c’est long COVID, ou la démence, ou les deux ?

28 novembre 2022 Début septembre, environ une semaine après s’être remis du COVID-19, Barri Sanders s’est rendu à la banque pour payer une facture. Mais par erreur, elle a transféré une grosse somme d’argent du mauvais compte.

« Je parle d’environ 20 000 $ », dit-elle. « J’ai dû rentrer [later] et corrigez-le.”

Sanders, 83 ans, n’avait jamais eu une telle confusion auparavant. Soudain, la résidente d’Albuquerque, NM, s’est retrouvée à lever les yeux d’un livre et à ne pas se souvenir de ce qu’elle venait de lire. Elle se levait de sa chaise et oubliait ce qu’elle avait l’intention de faire.

“Je pensais que c’était juste le processus de vieillissement”, dit-elle. Combiné à des problèmes d’équilibre soudains, à l’insomnie et à un écoulement postnasal persistant, l’effet global était «subtil, mais effrayant», dit-elle.

Après 5 jours de cela, elle est allée se coucher et a dormi toute la nuit. Elle s’est réveillée le matin pour trouver son équilibre restauré, ses sinus dégagés et le brouillard mental disparu. Ce qu’elle avait eu, réalisa-t-elle, n’était pas un début rapide de démence, mais plutôt une forme heureusement courte de long COVID.

Quelque part entre 22% et 32% des personnes qui se remettent de COVID-19 ont un « brouillard cérébral », un terme non scientifique utilisé pour décrire une pensée lente ou lente. Bien que cela soit dérangeant à tout âge, cela peut être particulièrement bouleversant pour les patients plus âgés et leurs soignants, qui craignent d’avoir ou d’être témoins non seulement des séquelles d’une maladie, mais du début d’une perte permanente des capacités de réflexion. Et certains scientifiques commencent à confirmer ce que les médecins, les patients et leurs familles peuvent déjà voir : les patients âgés qui ont eu le COVID-19 ont un risque plus élevé de développer une démence ou, s’ils souffrent déjà de confusion mentale, la maladie peut aggraver leur état.

Des scientifiques britanniques qui ont étudié des dossiers médicaux du monde entier ont rapporté dans le journal La psychiatrie du Lancet en août que les personnes qui se sont remises du COVID-19 avaient un risque plus élevé de problèmes de pensée et de démence même après 2 ans.

Une autre étude de 2022, publiée dans la revue JAMA Neurologie, a examiné des patients âgés atteints de COVID-19 pendant un an après leur sortie des hôpitaux de Wuhan, en Chine. Par rapport aux personnes non infectées, celles qui ont survécu à un cas grave de COVID-19 présentaient un risque plus élevé de déclin précoce, tardif et progressif de leurs capacités de réflexion. Selon l’étude, ceux qui ont survécu à une infection bénigne couraient un risque plus élevé de déclin précoce.

Eran Metzger, MD, professeur adjoint de psychiatrie au Beth Israel Deaconess Medical Center de Boston, dit avoir remarqué que le COVID-19 rend certains patients plus âgés confus et que leur cerveau ne retrouve pas son ancienne clarté.

“Nous constatons une baisse progressive de leur cognition pendant l’épisode COVID, puis ils ne reviennent jamais à leur niveau de base”, explique Metzger, directeur médical chez Hebrew SeniorLife.

De nouvelles recherches commencent à étayer ces conclusions.

Les personnes qui ont contracté le COVID-19 étaient deux fois plus susceptibles de recevoir un diagnostic de maladie d’Alzheimer dans les 12 mois suivant l’infection, par rapport à celles qui n’ont pas contracté le COVID, selon une étude publiée dans la revue La nature en septembre, qui a analysé les bases de données sur les soins de santé du département américain des anciens combattants.

Joshua Cahan, MD, neurologue cognitif à l’Université Northwestern, conseille la prudence quant à l’application d’une étiquette aussi spécifique simplement à partir du dossier médical d’un patient. Après tout, note-t-il, peu de patients se font tester pour confirmer qu’ils ont les protéines liées à la maladie d’Alzheimer.

“La conclusion la plus appropriée est probablement qu’il existe un risque accru de démence après une infection au COVID”, dit-il, “mais nous ne savons pas s’il s’agit vraiment de la maladie d’Alzheimer ou non”.

Il pourrait y avoir un certain nombre de raisons pour lesquelles COVID-19 déclenche une baisse des capacités de réflexion, explique Michelle Monje, MD, neuroscientifique et neuro-oncologue à l’Université de Stanford.

Dans un article publié en octobre dans la revue Cellule, Monje et son co-auteur, Akiko Iwasaki, PhD, professeur d’immunobiologie à l’Université de Yale, proposent six déclencheurs possibles du brouillard cérébral causé par le COVID : une inflammation des poumons et des voies respiratoires qui entraîne une inflammation et une dérégulation du système nerveux central ; réactions auto-immunes qui endommagent le système nerveux central; infection cérébrale directement causée par le coronavirus (bien que, notent-ils, cela semble rare); une réactivation d’un virus Epstein-Barr, qui peut entraîner une neuro-inflammation ; déclenché par le coronavirus; et/ou complications de cas graves de COVID-19, impliquant éventuellement des périodes de faible taux d’oxygène dans le sang et de défaillance multiviscérale.

La compréhension scientifique du brouillard cérébral fait «partie d’une image émergente selon laquelle l’inflammation ailleurs dans le corps peut être transmise pour devenir une inflammation dans le cerveau», déclare Monje. “Et une fois qu’il y a une inflammation dans le cerveau… cela peut déréguler d’autres types de cellules qui soutiennent normalement une fonction cognitive saine.”

Un problème avec le concept de brouillard cérébral est que, comme le terme lui-même, la condition peut être difficile à définir pour les médecins et les patients et difficile, voire impossible, à capturer sur des tests cognitifs courants.

Ces jours-ci, les patients arrivent souvent au Centre d’excellence pour la maladie d’Alzheimer, à Syracuse, NY, se plaignant qu’ils “ne se sentent pas comme avant de contracter le COVID-19”, explique Sharon Brangman, MD, directrice du centre et président du département de gériatrie de la Upstate Medical University.

Mais la preuve d’une diminution de la cognition n’est tout simplement pas là.

« Il n’y a rien que nous puissions trouver, objectivement, qui ne va pas chez eux », dit-elle. “Ils ne sont pas assez graves pour obtenir un score bas aux tests d’état mental.”

Mais des tests spécialisés et dirigés peuvent trouver des signes probables, explique Cahan, qui évalue la cognition des patients dans une longue clinique COVID de la Northwestern University.

Il constate souvent que ses patients atteints de COVID depuis longtemps obtiennent un score inférieur à la normale lors des tests cognitifs.

“Les patients se plaignent que quelque chose a changé, et nous n’avons pas de tests préalables”, dit-il. “Il est donc possible qu’ils se situent peut-être dans la plage normale élevée ou la plage supérieure, mais vous ne savez tout simplement pas.”

Il dit qu’il a vu des personnes très performantes, comme des avocats, des cadres, des docteurs et d’autres professionnels, qui ont des tests qui pourraient être interprétés comme normaux, mais compte tenu de leur niveau de réussite, “on s’attendrait à [higher scores].”

Comme Sanders, beaucoup de ceux qui ont des pensées confuses après une infection au COVID retrouvent leur état mental antérieur. Une étude publiée dans la revue Communications cérébrales En janvier dernier, il a été constaté que les personnes qui s’étaient remises du COVID-19, même si elles souffraient d’une maladie bénigne, étaient beaucoup plus susceptibles d’avoir des problèmes de mémoire et d’autres problèmes cognitifs dans les mois suivant l’infection. Mais après 9 mois, les anciens patients COVID étaient revenus à leur niveau normal de cognition, a rapporté l’équipe de l’Université britannique d’Oxford.

Notamment, cependant, l’âge moyen des personnes participant à l’étude était de 28,6 ans.

À la clinique Northwestern, Cahan traite des patients qui ont lutté avec des problèmes cognitifs induits par COVID pendant des mois, voire des années. Un programme de réadaptation consiste à travailler avec les patients pour trouver des moyens de compenser les déficits cognitifs – comme faire des listes – ainsi que des exercices cérébraux, dit Cahan. Au fil du temps, les patients peuvent obtenir une amélioration de 75% à 85%, dit-il.

Monje espère qu’un jour, la science trouvera des moyens d’inverser complètement le déclin.

“Je pense que ce qui est probablement le contributeur le plus courant au brouillard cérébral est cette neuro-inflammation, provoquant un dysfonctionnement d’autres types de cellules”, dit-elle. “Et, au moins en laboratoire, nous pouvons sauver cela dans des modèles murins de brouillard cérébral de chimiothérapie, ce qui me donne l’espoir que nous pouvons sauver cela pour les gens.”

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