Divertissement

Interview : Ben Macintyre sur le livre d’espionnage “Prisonniers du château”

“Mentir est une chose très difficile à faire”, déclare Ben Macintyre.

Lui, peut-être mieux que la plupart, devrait le savoir. Au cours d’une carrière qui entre maintenant dans sa quatrième décennie, l’auteur britannique s’est taillé une niche réussie et lucrative en écrivant sur les gens qui mentent pour gagner leur vie : les espions.

Le domaine de l’espionnage, tel qu’il est décrit dans les romans de Ian Fleming, par exemple, est généralement considéré comme romantique et aventureux ; la réalité, comme en témoignent les livres de non-fiction de Macintyre, est beaucoup plus banale et désordonnée. Et puis il y a la question de ne pas se faire entailler, c’est là que la capacité de mentir de manière cohérente et convaincante entre en jeu. “Un mensonge est un morceau de gâteau”, dit Macintyre. “Des mensonges multiples, où vous devez vous souvenir du dernier mensonge et vous assurer que votre mensonge suivant s’y intègre – c’est vraiment difficile.”

C’est aussi, reconnaît Macintyre, une compétence que les romanciers doivent développer. « Je pense que ce n’est pas un hasard si bon nombre des plus grands écrivains de fiction en Grande-Bretagne ont été des espions », dit-il, mentionnant en particulier Graham Greene, W. Somerset Maugham, Fleming et John Buchan.

Ainsi qu’un autre, un ami de longue date de Macintyre qui lui a donné un conseil d’écriture qu’il n’a jamais oublié. Le regretté David Cornwell – mieux connu dans le monde sous son nom de plume, John le Carré – avait une attitude plus cynique envers le MI5 et le MI6 que Macintyre n’est prêt à admettre, bien qu’il attribue au Carré le mérite d’avoir réinventé le roman d’espionnage moderne, comme tout en l’aidant dans sa propre carrière. “Il m’a beaucoup encouragé”, a déclaré Macintyre, avant de donner le conseil qui a continué à lui rester. “Je me souviens très bien qu’il a dit un jour : ‘Vous devez maintenir le risque sur chaque page.'”

Ceci est particulièrement pertinent dans le dernier livre de Macintyre, “Prisonniers du château : une histoire épique de survie et d’évasion de Colditz, la prison de la forteresse nazie”. Raconter l’histoire des prisonniers de guerre alliés incarcérés dans l’une des prisons allemandes les plus notoires pendant la Seconde Guerre mondiale peut à première vue sembler un départ pour Macintyre. Jusqu’à ce que l’on réalise à quel point l’espionnage ersatz s’est déroulé dans l’établissement, de la dissimulation de radios volées à la conception d’une méthode pour sécréter une boussole à l’intérieur d’une noix. C’est sans parler des messages codés qui ont été envoyés à l’intérieur et à l’extérieur de la prison.

Bien sûr, l’une des principales pierres d’achoppement pour tout écrivain qui essaie d’extraire le drame d’un récit historique de ce type est que le résultat est prédéterminé. (Spoiler : les Alliés gagnent.) C’est là que les conseils de Le Carré apparaissent indispensables. “En particulier dans la non-fiction”, déclare Macintyre, “maintenir le rythme est absolument vital. J’utilise des techniques romanesques, mais je n’invente jamais rien.

Cela en soi est remarquable compte tenu de certains éléments de «Prisonniers du château». Les descriptions des multiples tentatives d’évasion des prisonniers impliquent de creuser un tunnel de 140 mètres de long, connu sous le nom de Métro après le métro français, qui avait son propre système de ventilation et de téléphone ; tenter de construire un planeur fonctionnel pour voler sous le couvert de l’obscurité (un plan qui n’a jamais été réellement mis en œuvre car le camp a été libéré avant qu’il ne puisse être tenté); et, dans la scène d’ouverture du livre, essayant de sortir du château déguisé en une moustache faite de poils de brosse et un faux pistolet construit en carton.

Comment diable l’un des prisonniers qui a tenté ces évasions a-t-il pu penser qu’il allait un jour travailler ? De l’avis de Macintyre, c’est précisément la bravade avec laquelle ils ont été entrepris qui a conduit à leur succès potentiel. “Plus la tromperie est effrontée, plus elle est extrême, plus votre ennemi pense:” Eh bien, ils ne pourraient pas simuler une moustache entière. “”

Les descriptions des tentatives d’évasion comprennent les sections les plus chargées d’adrénaline du livre, mais Macintyre s’empresse de souligner qu’elles représentent une petite partie de la vie à Colditz, qui était pour la plupart étonnamment ennuyeuse. Les prisonniers et les gardes étaient confrontés à l’ennui et à la faim qui étaient les caractéristiques quotidiennes de la vie dans un château médiéval sombre et humide. Bien que l’on se souvienne de l’endroit comme le site de tentatives d’évasion audacieuses (dont un certain nombre, connues familièrement parmi les prisonniers sous le nom de «coups de circuit», ont en fait réussi), la réalité était beaucoup plus désespérée. “Je pense [planning an escape] était un moyen de repousser l’obscurité et la tristesse », explique Macintyre. « Qui ne faisait pas vraiment partie de la mythologie de Colditz.

Bien qu’il ait commencé à travailler sur le livre avant que le monde ne s’immobilise au début de 2020, une grande partie de la recherche et de l’écriture a été effectuée pendant le verrouillage. Macintyre ne se fait aucune illusion sur le fait que les décrets en vigueur pendant la pandémie de COVID-19 étaient égaux à ce que les prisonniers de Colditz ont vécu. “C’est très différent d’être assis sur son canapé, de regarder Netflix et de commander une livraison ou d’être au château de Colditz”, dit-il. “Ce sont des choses complètement différentes.”

Cela dit, il y a quelque chose d’au moins ironique à faire des recherches et à écrire un livre sur les prisonniers tout en étant effectivement relégué soi-même à une sorte de statut de prisonnier. “Je devenais tellement fou en lock-out que je pensais que je me ferais pousser une moustache et que je commencerais à me creuser hors du sous-sol”, dit-il. “On ne veut pas trop étendre cette métaphore, mais en confinement, nous avons tous dû trouver des moyens de rester sains d’esprit dans une captivité sur laquelle nous n’avions aucun contrôle.”

La gratitude de Macintyre d’avoir pu tourner “Prisoners of the Castle” aux États-Unis et au Canada a une coda fortuite : après une quinzaine de jours de voyage bien remplis, il rentre au Royaume-Uni un jour plus tôt pour assister à la première du London Film Festival de “A Spy Parmi les amis », une série télévisée britannique mettant en vedette Damian Lewis et Guy Pearce et basée sur le best-seller de Macintyre en 2014.

Et après ça? Macintyre se sent enclin à revenir à ses racines en entreprenant un livre qui se déroule pendant la guerre froide, une période qu’il juge incontournable si l’on veut comprendre ce qui se passe aujourd’hui en Russie et en Ukraine. “L’histoire de ce qui s’est passé en Union soviétique et en Union soviétique est absolument essentielle à ce que Poutine fait aujourd’hui”, dit-il. “Il y a une sorte d’histoire cachée et secrète de la fin de l’Union soviétique.” C’est une histoire que Macintyre semble parfaitement placée pour raconter.

Steven W. Beattie est un écrivain à Stratford, en Ontario

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