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Johnny Johnson, le dernier “Dambuster” de la Seconde Guerre mondiale, décède à 101 ans

Dans les heures qui ont précédé l’aube du 17 mai 1943, des aviateurs de Grande-Bretagne et de son Commonwealth ont effectué un raid audacieux à basse altitude sur le cœur industriel de l’Allemagne, la région de la Ruhr. Ils ont largué des bombes spécialement conçues qui ont percé deux barrages majeurs et en ont endommagé un autre, créant des inondations massives lors d’une frappe dramatique contre la machine de guerre nazie. Le torrent a détruit des usines de guerre, des centrales électriques, des ponts, des voies ferrées et des routes; terres agricoles dévastées; et les villes emportées.

Les 133 hommes à bord des 19 bombardiers lourds Lancaster du raid étaient membres du 617 Squadron de la Royal Air Force. Mais ils seraient bientôt connus sous le nom de Dambusters, pour une mission qui est devenue un chapitre historique de la puissance aérienne britannique pendant la Seconde Guerre mondiale.

La dévastation causée par les eaux de crue a forcé l’Allemagne à détourner des milliers de soldats vers les efforts de réparation au cours des mois qui ont suivi et a donné un énorme coup de fouet au moral des Britanniques. Mais cela a également entraîné la mort d’environ 1 200 à 1 600 personnes piégées par les inondations, dont une majorité d’esclaves et de prisonniers de guerre incapables d’échapper à leur confinement.

Huit des bombardiers ont été abattus ou perdus dans des accidents, entraînant la mort de 53 membres d’équipage et la capture de trois autres.

Lorsque George Johnson, un Anglais connu sous le nom de Johnny, est décédé mercredi soir dans une maison de retraite de la région de Bristol, dans le sud-ouest de l’Angleterre, il est resté dans les mémoires comme le dernier aviateur survivant du raid Dambuster. Il avait 101 ans.

Sa mort, annoncée par sa famille sur Facebook, est survenue cinq ans après que la reine Elizabeth II a transmis le titre de membre de l’Ordre de l’Empire britannique à M. Johnson lors d’une cérémonie au palais de Buckingham..

L’honneur a été décerné après que des milliers de personnes aient signé une pétition demandant que M. Johnson, un bombardier pendant la guerre (l’équivalent d’un bombardier américain), soit reconnu dans ses dernières années comme un hommage collectif aux Dambusters.

George Leonard Johnson est né le 25 novembre 1921 dans le village de Hameringham, dans les East Midlands, le plus jeune des six enfants de Charles et Mary Ellen (Henfrey) Johnson. Son père était fermier; sa mère est morte quand George avait 3 ans.

Il entre dans une école d’agriculture à 11 ans, obtient son diplôme en 1939 et rejoint la Royal Air Force en 1940.

Après avoir effectué une cinquantaine de missions au-dessus de l’Europe, M. Johnson, un sergent, a été affecté au 617 Squadron, une unité secrète créée seulement deux mois avant le raid Dambuster.

Bravant les tirs antiaériens, l’escadron, basé à Scampton, au nord de Londres, a percé les barrages allemands d’Eder et de Möhne et endommagé le barrage de Sorpe dans ce qui était officiellement connu sous le nom d’opération Chastise.

Comme les barrages étaient considérés comme trop étroits pour être repérés depuis les airs, surtout la nuit, les avions transportaient des «bombes rebondissantes» innovantes – essentiellement des mines sous-marines – conçues pour le raid par un ingénieur britannique nommé Barnes Valais.

Lors des attaques contre les barrages de Möhne et d’Eder, d’une hauteur d’environ 60 pieds, les bombes ont été larguées dans des réservoirs à plusieurs centaines de mètres des barrages, puis ont rebondi sur la surface de l’eau pour éviter les filets anti-sous-marins. En atteignant les murs, ils sont descendus sous l’eau à une profondeur prescrite. Déclenchés par une minuterie, ils ont fait sauter d’énormes trous dans les barrages, permettant à des milliards de tonnes d’eau de les traverser.

L’équipage de l’avion du sergent Johnson – piloté par le seul Américain du raid, le lieutenant de vol Joe McCarthy, originaire de Long Island qui avait rejoint l’Aviation royale canadienne – avait une tâche encore plus difficile.

Sa cible, le barrage de Sorpe, était un remblai bordé de terre et de roches qui devait absorber une grande partie de la puissance explosive d’une bombe, contrairement aux deux barrages en maçonnerie plus vulnérables.

“C’était brumeux à la sortie, mais nous avons trouvé le Sorpe”, se souvient M. Johnson dans ses mémoires, “The Last British Dambuster” (2014). “Dans le clair de lune totalement clair, c’était un spectacle incroyable.”

Le lieutenant McCarthy a dû dégager le clocher d’une église, puis plonger à un niveau de 30 pieds et voler parallèlement et extraordinairement près du mur pour que la bombe de son avion ait un impact significatif lorsqu’elle a explosé sous l’eau. Il a fait des courses répétées le long du barrage avant que le sergent Johnson ne soit convaincu qu’il pouvait larguer sa bombe au point central, là où elle pourrait faire le plus de dégâts.

“J’ai découvert très rapidement comment être le membre le plus impopulaire de l’équipage”, se souvient M. Johnson dans une interview de 2013 avec l’Université de Huddersfield en Angleterre, expliquant que sa patience avait augmenté les chances que son avion soit repéré par les Allemands. .

À un moment donné, a-t-il dit, son mitrailleur arrière a plaidé: “Est-ce que quelqu’un va juste sortir cette bombe d’ici?”

“Après neuf simulations, nous étions convaincus d’être sur la bonne voie”, a écrit M. Johnson dans ses mémoires. “J’ai appuyé sur le bouton et j’ai crié : ‘Bombe partie !’ De l’arrière de l’avion a été entendu ‘Dieu merci pour cela !’ L’explosion a fait jaillir une fontaine d’eau jusqu’à environ 1 000 pieds.

La bombe, qui a explosé à une profondeur d’eau de 25 à 30 pieds, a endommagé le barrage mais ne l’a pas percé. Quelques secondes plus tard, le lieutenant McCarthy a dû s’arrêter pour éviter de s’écraser sur une colline. Un autre Lancaster a frappé le barrage, mais sa bombe n’a également causé que des dégâts mineurs.

Deux jours après le raid, le Premier ministre Winston Churchill l’a salué dans un discours devant une session conjointe du Congrès. Le roi George VI et son épouse, la reine Elizabeth (plus tard la reine mère), ont rendu visite aux aviateurs à leur base fin mai pour les féliciter.

Le chef d’escadron, le Wing Commander Guy Gibson, qui serait tué au combat plus tard dans la guerre, a reçu la Croix de Victoria, la plus haute distinction britannique pour bravoure. Le sergent Johnson a reçu la Distinguished Flying Medal.

Le raid a été raconté dans le film britannique de 1955 “Les briseurs de barrage” avec Richard Todd dans le rôle du commandant Gibson et Michael Redgrave dans le rôle de M. Wallis. Il était basé en partie sur le livre du même titre de Paul Brickhill de 1951.

M. Johnson a pris sa retraite de la Royal Air Force en 1962 et est devenu enseignant. Il a parlé aux écoliers dans ses dernières années des exploits des Dambusters.

Sa femme, Gwyn (Morgan) Johnson, est décédée en 2005. Les informations sur ses survivants n’étaient pas immédiatement disponibles.

Pour toutes les missions éprouvantes auxquelles il a participé, a déclaré M. Johnson, il était convaincu qu’il survivrait.

“Je n’ai pas eu peur”, a-t-il déclaré à James Holland pour son livre “Dam Busters” (2012), en rappelant son service au combat entre 1942 et 1944. “J’étais sûr que j’allais revenir à chaque fois.”

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