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La bousculade pour vendre des cyberarmes aux dictateurs – POLITICO

Cette histoire fait partie de la série Fuite : Le monde alternatif de la cybersurveillance. Lire le reste.

PARIS — En tant que fondateur du moteur de recherche axé sur la confidentialité Qwant, Eric Leandri aimait citer la Déclaration universelle des droits de l’homme. Le soi-disant champion européen de la technologie a mentionné le document historique des Nations Unies dans des interviews au moins une douzaine de fois depuis 2017.

“J’aime les droits de l’homme”, a déclaré Leandri en septembre 2021, faisant référence à la section de la déclaration garantissant le droit à la vie privée. “Avec mon entreprise, je me suis toujours battu pour l’article 12 et le droit à la vie privée.”

Ces jours-ci, cependant, Leandri est dans un secteur d’activité différent. Alors même qu’il prononçait ces mots, sa nouvelle société Altrnativ avait de grandes ambitions de vendre ses services aux pays africains ayant des antécédents de violations des droits de l’homme.

Les documents internes d’Alternativ vus par POLITICO contiennent des pitch decks avec le logo de l’entreprise offrant aux gouvernements du Bénin, du Tchad, du Cameroun, des Comores, du Gabon et de la République du Congo une gamme de cyberarmes. Certains incluent un appareil de la taille d’un sac à dos capable d’écouter et de suivre des téléphones jusqu’à 10 kilomètres, un outil de surveillance en masse capable de surveiller les communications Internet à grande échelle et des logiciels malveillants capables de prendre le contrôle du smartphone d’une cible. Altrnativ a également préparé des documents de présentation offrant d’autres services, équipements et formations au renseignement aux gouvernements de Côte d’Ivoire et du Sénégal.

Les activités de Leandri en Afrique offrent un aperçu du commerce en plein essor des cyberarmes sur le continent, alors que les colporteurs d’armes numériques se bousculent pour obtenir des contrats avec des gouvernements répressifs. Ils révèlent également comment son entreprise a recruté d’anciens fonctionnaires français, alors qu’elle cherchait des affaires dans les régions francophones qui constituaient autrefois l’empire colonial du pays.

On ne sait toujours pas si ces pays ont acheté et utilisé ces outils, mais “ce type de technologie est une aide considérable pour les autocrates qui cherchent à rester au pouvoir”, a déclaré John Scott-Railton, chercheur principal au Citizen Lab de l’Université de Toronto, qui étudie le numérique. espionnage. “Le prix va être payé par les citoyens de ces pays africains qui vont être constamment surveillés et surveillés.”

Contacté par POLITICO, Leandri a reconnu avoir participé à des présentations aux pays africains, mais a insisté sur le fait que sa société n’offrait qu’une plate-forme analysant les données accessibles au public et que les produits d’Altrnativ faisaient simplement partie d’un ensemble plus vaste.

“Ce ne sont pas nos offres”, a-t-il déclaré. Il a ajouté que des partenaires non spécifiés incluaient les produits d’Alternativ dans leurs offres mais qu’il n’avait aucun contrôle sur cela. Il a refusé de préciser de quels partenaires il parlait.

Le logo d’Alternativ apparaît sur les documents de présentation à chacun des huit pays pour lesquels les offres ont été préparées. Leandri est répertorié comme représentant légal dans les offres à quatre des huit pays.

Rêves d’Afrique

Leandri a exprimé son intérêt pour l’Afrique lors d’une conférence sur la cybersécurité à Paris en juin 2021. Il venait de rentrer d’une visite en Côte d’Ivoire et en était ressorti impressionné.

« Les technologies dont nous disposons aujourd’hui en Europe auront vraiment un impact qui pourrait changer notre façon de participer à la croissance d’un continent qui, rappelons-le, n’était connecté à rien et qui est désormais hyperconnecté », a-t-il déclaré. “C’est là que notre savoir-faire, nos valeurs européennes, notre logique, permettent d’apporter des solutions technologiques souveraines que nous pouvons y déployer et avoir un réel impact.”

En tant que fondateur du moteur de recherche axé sur la confidentialité Qwant, Eric Leandri aimait citer la Déclaration universelle des droits de l’homme | Éric Piermont/AFP via Getty Images

Leandri minimise le rôle de son entreprise dans la vente de cyberarmes sophistiquées aux pays africains. Mais à l’époque où ces présentations ont été faites, il travaillait déjà avec d’anciens diplomates français de haut rang et des fonctionnaires ayant une expérience dans la région ou des relations au sein de l’establishment français.

En 2020, Altrnativ a embauché Gérard Errera, ancien ambassadeur auprès de l’OTAN et du Royaume-Uni, aujourd’hui senior advisor du groupe Blackstone France et consultant pour des entreprises américaines, chinoises et françaises. “Je lui conseille où je peux être utile”, a déclaré Errera à POLITICO, ajoutant qu’il travaillait toujours avec Altrnativ mais qu’il n’avait aucun rôle dans la connexion de Leandri avec les pays africains.

Un autre ancien fonctionnaire français, François-Xavier Hauet, a été embauché par Altrnativ en décembre 2021 pour diriger l’expansion internationale de l’entreprise. Le poste précédent de Hauet était directeur adjoint des systèmes d’information à l’Elysée, résidence officielle du président français Emmanuel Macron.

Selon deux personnes qui ont déjà fait affaire avec Altrnativ et plusieurs anciens employés, l’ancien chef des services de renseignement français Bernard Squarcini a souvent été vu dans les bureaux d’Alternativ. Un représentant de Squarcini a déclaré que l’ancien chef espion avait rencontré Leandri à quatre ou cinq reprises, mais que les deux n’avaient “jamais eu de relation d’affaires”.

« Il s’agissait plutôt de l’éclairer sur les rouages ​​institutionnels français, sur les dirigeants des différents services pour lesquels il souhaitait être autorisé à travailler, ou sur l’organisation de certains pays africains où il semblait vouloir s’étendre », dit le représentant.

Offre camerounaise

Les documents montrent qu’une équipe de cadres d’Altrnativ a rencontré des responsables camerounais en mars 2021. Ils ne précisent pas qui était dans la délégation ni où la réunion a eu lieu, mais ils montrent qu’Altrnativ a eu sa première audience avec le bureau du président du Cameroun en mars. 22, 2021, selon deux lettres vues par POLITICO.

Le voyage a été suivi moins d’un mois plus tard avec un document de présentation de 200 pages et une présentation PowerPoint de 60 pages. Le pitch plus long a été présenté sous le nom de marque Metalexport-S (MEX), un fournisseur d’armes dont le siège est en Pologne avec une filiale aux Émirats arabes unis, et comprenait le produit et le logo d’Altrnativ. Les logos des deux sociétés apparaissent en haut de chaque page du PowerPoint.

Dans les métadonnées des documents vus par POLITICO, l’auteur de la présentation de 60 pages et la dernière personne qui a sauvegardé le pitch de 200 pages est “Thierry Carbou”. C’est le nom d’un marchand d’armes canadien-français d’origine camerounaise. Sur au moins un compte de médias sociaux, Carbou s’identifie comme étant basé aux Émirats arabes unis et comme conseiller du conseil d’administration de MEX depuis janvier 2017. Il est également PDG de Saarem LLC, basée à Abu Dhabi, qui décrit son activité comme “l’intégration et l’approvisionnement”. d’équipements avancés terrestres et aéroportés, de solutions et d’entraînement au combat exclusif », et président de Legion Group, une autre société d’armement. POLITICO a contacté MEX et Saarem mais n’a reçu aucune réponse. Une question directe à Carbou est également restée sans réponse.

Sur leurs sites Web, Legion Group et MEX proposent le même équipement et utilisent un langage pratiquement identique pour décrire une multitude de munitions, de chars, de systèmes de défense aérienne et d’armes à feu à vendre.

Les documents de présentation décrivaient le moteur de recherche personnalisé “Targets” d’Altrnativ, qui, selon lui, pouvait fournir des informations sur les personnes, y compris des données de géolocalisation, et utiliser des données accessibles au public pour établir des liens entre des lieux, des personnes et des entités.

Il a également détaillé une série d’outils de cybersurveillance. Avec des noms comme « Arrows », « Alpha » et « Cerebro IDPR », les différentes cyber-armes à vendre comprenaient des dispositifs déployables dans une voiture, un bateau ou un avion qui pouvaient surveiller tous les appels vocaux dans un rayon de cinq à 10 km, cingler un téléphone vers déterminer son emplacement, surveiller les connexions Internet d’un grand nombre de personnes, accéder aux réseaux de télécommunications locaux ou surveiller les applications cryptées comme Telegram ou WhatsApp.

Les produits proposés incluent certaines des plus grandes marques d’outils d’interception. Cerebro est le nom d’un outil produit par Nexa Technologies, une société de cybersurveillance qui a été mise en examen en France en octobre pour “complicité d’actes de torture et de disparitions forcées” après avoir vendu ses produits au gouvernement égyptien. Dans un communiqué, Nexa Technologies a déclaré que ses ventes avaient reçu l’approbation du contrôle des exportations du gouvernement français. Il a déclaré qu’il n’avait pas fait affaire via Altrnativ et avait cessé de vendre Cerebro en juin 2021 (le document de présentation Altrnativ proposant l’outil a été rédigé avant cette date).

Trovicor, un producteur de “technologies d’interception et de renseignement licites” dont le nom est parsemé dans le document de présentation de 200 pages, a déclaré à POLITICO qu’il n’était pas au courant d’une offre liée au Cameroun. “Nous connaissons Altrnativ mais n’avons jamais conclu d’affaires avec eux et n’avons aucune relation formelle”, a déclaré la société dans un communiqué. “Nous ne connaissons pas MEX (Metalexport-S) et n’avons aucune relation avec eux.”

Les documents Altrnativ ne contiennent aucune preuve que le Cameroun a acheté l’une de ces cyberarmes. Mais ils contiennent un rapport de l’OSINT sur le ministre des Finances du pays, Louis-Paul Motaze. On ne sait pas qui, le cas échéant, a commandé le rapport, mais son objectif déclaré était une tentative de “découvrir des pratiques de corruption ou des délits d’initiés orchestrés par Monsieur Motaze”.

Les documents n’offrent aucune preuve de telles pratiques au-delà d’une série d’articles de presse alléguant la corruption impliquant Motaze – un parent et successeur possible du président camerounais Paul Biya. Motaze n’a pas répondu à une demande de commentaire.

Le rapport de 16 pages, daté de juin 2021, répertorie les comptes de médias sociaux du ministre sur LinkedIn, Instagram, YouTube et Flickr, ainsi que ceux de sa femme et de ses enfants.

Clients autocratiques

La cyber-arme est une industrie en croissance rapide, avec un potentiel d’abus graves. En Europe, les récents scandales de logiciels espions ont secoué la Grèce, l’Espagne, la France, la Hongrie et la Pologne.

Il n’est pas clair d’après les documents dans quelle mesure les entreprises africaines d’Alternativ ont été couronnées de succès. En septembre 2021, les documents Altrnativ montrent que la société devrait recevoir des millions de dollars de contrats de pays africains.

Cela comprenait 13,8 millions d’euros de la Côte d’Ivoire, à qui la société avait offert du matériel de radiosurveillance et une formation au renseignement, 2,9 millions d’euros du Sénégal, qui s’est vu offrir une formation au renseignement, et 4 millions d’euros du Tchad, où, selon un e-mail, Altrnativ s’apprêtait à travailler avec des images satellites et des drones pour surveiller les opérations de 300 mines d’or et proposer des rendus 3D du pays.

Au-delà du Cameroun, Altrnativ a préparé des documents de présentation similaires, offrant des outils de cybersurveillance aux gouvernements du Tchad, des Comores, du Bénin, du Gabon et de la République du Congo, également connue sous le nom de Congo-Brazzaville, qui ont tous des antécédents de violations des droits humains.

Le gouvernement du Cameroun a réprimé les ONG internationales et les dissidents politiques selon Human Rights Watch. Il n’est pas non plus étranger à la suppression numérique. Entre 2017 et 2018, le pays a coupé Internet pendant plus de 230 jours.

Selon le département d’État américain, les violations des droits de l’homme aux Comores comprennent la torture, la détention arbitraire et “les pires formes de restrictions à la liberté d’expression, à la presse et à Internet”. Le département d’État affirme également qu’il y a eu des “rapports crédibles” en République du Congo sur “des exécutions illégales ou arbitraires, y compris des exécutions extrajudiciaires par le gouvernement ; des tortures ou des peines ou traitements cruels, inhumains ou dégradants par le gouvernement”.

Le Bénin a connu de récentes mesures de répression contre la liberté d’expression et la répression des opposants politiques. Les élections de 2016 au Gabon ont été marquées par la violence après la réélection par une faible majorité d’Ali Bongo Ondimba, dont la famille est au pouvoir depuis plus de cinq décennies.

“La révolution numérique a donné du pouvoir aux citoyens, mais elle a bien plus donné du pouvoir aux puissants”, a déclaré Sophie in ‘t Veld, membre néerlandaise du Parlement européen et rapporteure de la commission PEGA du Parlement européen chargée d’enquêter sur l’utilisation de logiciels espions dans l’UE.

“Nous sommes maintenant dans une phase très risquée”, a-t-elle ajouté. « Les gens ne peuvent pas suivre ce que les technologies peuvent faire. Ce dont nous avons besoin, c’est de beaucoup plus de transparence, de contrôle, de responsabilité.

Les responsables du Bénin, du Tchad, du Cameroun, des Comores, du Gabon, de la République du Congo, de la Côte d’Ivoire et du Sénégal n’ont pas répondu lorsqu’ils ont été contactés pour commenter.

Interrogé pour savoir si la France était au courant des affaires africaines de Leandri, l’Elysée n’a pas répondu à une demande de commentaire.

Jules Darmanin a contribué au reportage.




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