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La NASA avance sur la tentative de lancement de la lune Artemis, tout en regardant la tempête

La NASA va de l’avant avec une tentative de lancement mardi de son système de lancement spatial et de son vaisseau spatial Orion, ont déclaré vendredi des responsables de l’agence, alors qu’ils regardaient une tempête qui pourrait les forcer à faire reculer la fusée dans son bâtiment d’assemblage et à renoncer à un lancement vers la lune pour la troisième fois.

Alors que deux tentatives de lancement précédentes ont été entachées de fuites de carburant, dont une importante plus tôt ce mois-ci, les ingénieurs de la NASA n’ont pas pu contenir, les responsables de la NASA ont déclaré qu’ils étaient désormais convaincus d’avoir résolu le problème après avoir effectué un test de ravitaillement plus tôt cette semaine.

Pourtant, il existe une dépression tropicale dans les Caraïbes qui pourrait menacer la Florida Space Coast et forcer la NASA à retarder à nouveau le lancement. Une décision à ce sujet pourrait intervenir vendredi soir ou samedi, a déclaré la NASA, car il lui faut quelques jours pour ramener le véhicule à son bâtiment d’assemblage au Kennedy Space Center.

La trajectoire potentielle de la tempête “a radicalement changé au cours des derniers jours”, a déclaré Tom Whitmeyer, administrateur associé adjoint de la NASA. « Ce n’est pas une tempête nommée. Nous voulons vraiment continuer à essayer d’obtenir autant d’informations que possible afin de pouvoir prendre la meilleure décision possible pour le matériel.

La NASA a beaucoup d’expérience depuis l’époque de la navette spatiale dans la gestion des tempêtes qui déferlent sur la côte de la Floride, en particulier à cette période de l’année, a-t-il déclaré. L’agence spatiale ne voulait pas annuler un lancement prématurément au cas où la tempête changerait de direction.

“Nous avons une approche progressive et mesurée pour observer la météo, voir dans quelle direction elle va”, a-t-il déclaré. « Je ne pense pas que nous le coupions de près. Je pense que nous le coupons juste au bon moment.

Après des années de revers et de retards, les responsables de la NASA sont impatients de lancer la fusée SLS pour la première fois, ce qui marquerait la première étape majeure de son programme Artemis pour renvoyer les astronautes sur la Lune. Ce lancement n’aurait aucun astronaute à bord et est considéré comme un test du véhicule avant que l’agence spatiale ne fasse voler des humains.

Mais la NASA a rencontré une série de problèmes pour faire décoller la fusée. Fin août, la NASA a déclaré qu’un mauvais capteur les avait forcés à renoncer à la tentative de vol. Puis, le 3 septembre, il a dû nettoyer à nouveau le lancement après qu’il n’ait pas pu contenir une importante fuite d’hydrogène liquide.

Cette semaine, la NASA a testé la réparation de la fuite en alimentant la fusée en utilisant une approche “plus douce, plus douce”. Mais même avec un processus plus prudent pour charger le propulseur lentement et sous des pressions plus faciles, les ingénieurs ont découvert une fuite d’hydrogène qui a forcé la NASA à suspendre le ravitaillement pendant qu’elle travaillait pour endiguer le flux.

En fin de compte, les ingénieurs de la NASA ont réussi à alimenter la fusée, bien qu’ils aient surmonté une autre fuite qu’ils ont dit être en mesure de gérer. Dans l’ensemble, le test a été “très réussi”, a déclaré John Blevins, ingénieur en chef SLS de la NASA.

Malgré les revers, l’équipe était “en fait très encouragée”, a déclaré Whitmeyer, qualifiant cela de “bonne réalisation”.

L’hydrogène, l’élément le plus léger, est conservé sous forme liquide à moins 423 degrés Fahrenheit, et la NASA a eu du mal à le charger dans les réservoirs de la fusée sans qu’il ne fuie.

Les responsables de la NASA ont déclaré vendredi qu’ils avaient également reçu une dérogation de l’US Space Force qui lui permettrait de poursuivre le vol. La Force spatiale exige que les batteries du système de terminaison du SLS, qui est conçu pour détruire la fusée si elle dévie de sa trajectoire et menacent un centre de population, soient rechargées de temps en temps pour s’assurer qu’elles sont en bon état de fonctionnement.

Le calendrier initial prévoyait que les batteries soient rechargées après 20 jours. Cela a été prolongé à 25 jours pour permettre une tentative de lancement début septembre, et maintenant la Force spatiale a permis à la NASA de le prolonger davantage pour accueillir la tentative de la semaine prochaine.

Le lancement serait le premier de la campagne Artemis de la NASA à ramener éventuellement des astronautes sur la surface lunaire. Cette première mission enverrait le vaisseau spatial Orion, sans aucun astronaute à bord, en orbite autour de la lune. Il serait suivi d’un vol en équipage qui orbiterait à nouveau, mais n’atterrirait pas, sur la lune, peut-être en 2024 – avec un atterrissage à venir en 2025 ou 2026.

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