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La piste cherche à gonfler la base de fans américains avant les Jeux olympiques de Los Angeles en 2028

EUGENE, Oregon (AP) – Lorsque les officiels internationaux d’athlétisme ont voulu placer leurs championnats du monde aux États-Unis pour la première fois, la Mecque de la course qui a intégré Nike dans la culture américaine était le choix facile.

Mais des images de tribunes à moitié vides dans un nouveau stade de piste étincelant de 25 000 places à Eugene, en Oregon, et des lectures d’audiences télévisées qui n’ont pas battu une course NASCAR de routine ont remis l’accent sur une réalité vieille de plusieurs décennies : quand il s’agit de regarder, pas en compétitionl’athlétisme est un sport de niche aux États-Unis.

Les leaders de l’athlétisme aimeraient que cela change au cours des six prochaines années, en particulier compte tenu de la baisse du nombre de téléspectateurs et revenus stables dans l’ensemble du monde olympique. Il est essentiel, disent-ils, de ramener le sport phare des Jeux d’été à son ancienne gloire aux États-Unis avant les hôtes de Los Angeles en 2028.

“Pour que les jeux fonctionnent vraiment, les États-Unis ont besoin d’une présence d’athlétisme vraiment puissante”, a déclaré le président de World Athletics, Sebastian Coe. « Vous avez les meilleurs athlètes du monde. Vous avez tous ces autres atouts. Et nous devons nous assurer que les gens en comprennent bien plus sur notre sport d’ici 2028. »

Les États-Unis sont entrés dans la dernière journée des championnats du monde avec 28 médailles et sont presque certains de battre leur record de championnats du monde de 30. Et pourtant, la piste est, au mieux, le huitième sport le plus populaire aux États-Unis, selon une étude commandée par World Athlétisme. Coe a dit qu’il aimerait le faire entrer dans le top quatre – plus dans le domaine de la NBA et du baseball.

Ces discussions sont similaires à la torsion des mains qui se déroule dans les cercles de football américains pendant les Coupes du monde. Si les équipes américaines réussissent et que des millions de personnes jouent de manière récréative, que faudrait-il pour que cela devienne plus qu’un sport de niche pour les fans ?

« Il faut aller là où sont les jeunes. Et la base de votre sport, vous devez aussi aller là où se trouvent ces gens », a déclaré Sheryl Shade, une agente de longue date dans l’espace olympique, tout en notant la présence relativement faible des athlètes sur les réseaux sociaux et la pénurie d’humains. histoires d’intérêt liées aux mondes de cette année.

Il y a un public potentiel là-bas. Une étude de la Sports & Fitness Industry Association a estimé que 50 millions d’Américains (environ un septième de la population américaine) sont des coureurs.

La Fédération nationale des associations de lycées d’État indique qu’il y a près de 1,1 million d’élèves participant à la piste – plus que le million qui joue au football – et près de 500 000 au cross-country. Et cela ne tient pas compte du nombre important d’enfants qui courent, mais qui ne font pas partie d’équipes de lycée.

“Vous devez examiner les actifs dont vous disposez et déterminer comment les exploiter”, a déclaré l’expert en marketing Joe Favorito. « Vous devez vous assurer que vous mettez en valeur des personnalités et que tout le monde le fait. Plus que les cotes d’écoute de la télévision, ma question serait, quelle est la stratégie TikTok, et comment les gens mesurent-ils cela ? »

Les fans regardent les Championnats du monde d'athlétisme le vendredi 22 juillet 2022 à Eugene, Oregon. La Mecque de la course à pied qui a intégré Nike dans la culture américaine était un choix facile pour accueillir les premiers championnats du monde de piste sur le sol américain.  Il faudra du temps pour déterminer si Eugene, dans l'Oregon, a répondu aux attentes. Ils disent que la baisse du nombre de téléspectateurs et la stagnation des revenus dans le monde olympique au sens large rendent essentiel de ramener le sport phare des jeux à ses jours de gloire aux États-Unis avant leur retour. à Los Angeles en 2028.

Il n’y a pas de personnalité semblable à Usain Bolt à l’horizon pour les États-Unis, sauf la possibilité alléchante du le champion grégaire du 200 mètres Noah Lyles.

“Ils sont assez ennuyeux”, a déclaré la légende de la piste Edwin Moses à propos de la génération actuelle d’athlètes.

Le nouveau champion du 100 mètres Fred Kerley est un personnage apparemment sympathique avec une histoire remarquable – élevé avec 12 autres enfants par sa tante, qui est intervenue après que les parents de Kerley aient rencontré des problèmes. Mais il a fait peu de médias traditionnels et ses messages sur les réseaux sociaux menant à des mondes étaient principalement une série de one-liners : “Allons-y” et “Oui, monsieur”.

Dans une vidéo Instagram publiée peu après sa victoire, Kerley s’est déclaré « le plus grand de tous les temps » à ses 134 000 followers. Bolt, retraité depuis cinq ans, compte 11,5 millions de followers.

Sydney McLaughlin est une athlète unique dans sa vie qui a battu son propre record dans le 400 mètres haies vendredi et est le champion olympique et national. McLaughlin a 22 ans – environ 10 ans de moins qu’Allyson Felix lorsqu’elle sorti de sa coquille et est devenu un ardent défenseur des femmes dans le sport – et a surtout choisi de la laisser parler.

Moses a déclaré que les personnalités sont maintenant bien loin des années 1980 et 90, lorsque des personnalités démesurées telles que lui-même, Carl Lewis, Evelyn Ashford et Florence Griffith-Joyner pouvaient souvent être vues sur la piste pendant la journée et sur le spectacle de Johnny Carson la nuit. .

Moses pense qu’un défaut aujourd’hui est que les meilleurs coureurs établissent leurs horaires en fonction non pas de l’endroit où ils peuvent affronter la meilleure compétition, mais de l’endroit où les points de classement et les frais d’apparition sont disponibles. Ces lieux sont rarement, voire jamais, aux États-Unis

“Eugene est génial, mais le stade a quelques années et il a déjà eu un de tout”, a déclaré Moses à propos des championnats nationaux, des essais olympiques et des championnats du monde qui se sont déroulés en Oregon. “Je ne pense pas que l’athlétisme deviendra grand tant qu’il ne sera pas restauré à Los Angeles, et cela deviendra la capitale de l’athlétisme du pays.”

LA sera la capitale mondiale de la piste pendant 10 jours en 2028. Et Casey Wasserman, le président du comité d’organisation de ces Jeux olympiques, est bien conscient de l’importance de rehausser le profil de la piste.

“Le marché américain est un marché économique et de fans si important pour eux”, a-t-il déclaré à propos du sport. “Ils doivent venir aux États-Unis avec leurs plus grands événements et leurs athlètes les plus importants.”

Los Angeles ne marquera que la deuxième fois ce siècle que les Jeux d’été se déroulent dans un fuseau horaire américain, ce qui pourrait générer plus de buzz et de téléspectateurs malgré les réalités d’un public télévisé de plus en plus fracturé. Alors que le CIO a conclu un accord télévisé de plusieurs milliards de dollars avec NBC jusqu’en 2032, le notes des Jeux de Tokyo de l’année dernière et les Jeux olympiques d’hiver plus tôt cette année à Pékin étaient catastrophiques.

À Colorado Springs, dans le Colorado, siège du Comité olympique et paralympique américain, on prend de plus en plus conscience que les choses ne sont plus comme avant.

“Nous avons constaté une tendance inquiétante à ce que les gens soient moins impliqués dans les jeux”, a déclaré la présidente Susanne Lyons dans une récente interview. “Et, pour moi, c’est le problème ultime. Parce que si les gens ne participent pas aux jeux, ils ne regardent pas, alors les sponsors ne s’inscrivent pas, vous ne recevez pas d’argent et, finalement, tout cela ne fonctionne pas.

NBC n’a pas non plus fait le battage médiatique des mondes de la piste comme il le ferait pour les Jeux olympiques, et cela s’est vu dans les classements du week-end d’ouverture. La session la plus regardée sur NBC a attiré en moyenne 2,24 millions, soit environ 160 000 téléspectateurs de moins qu’une course NASCAR sur USA Network au même moment. La dernière manche du British Open, qui a été diffusée le matin et a conduit à la couverture de la piste, a attiré presque le double d’audience.

“Les États-Unis ont leurs défis pour nous, et nous avons été complètement ouverts à ce sujet”, a déclaré Coe. “Mais être ici est vraiment important.”

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