La route sinueuse de Haji Wright vers l’image de l’USMNT pourrait le mener à la Coupe du monde

KANSAS CITY, Mo. – Il semble que presque tout le monde lié à l’équipe nationale masculine des États-Unis tire comme un fou pour Haji Wright.

À bien des égards, c’est parce que le chemin parcouru par sa carrière est si relatable que peu lui est devenu facile. Certes, il fut un temps où il était la dernière grande nouveauté du football américain. Avec Christian Pulisic, il a été désigné très tôt comme l’un des joueurs à surveiller de l’équipe nationale américaine U17 en 2005. Pulisic a reconnu que lui et Wright “étaient le duo à l’époque”.

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Mais alors que Pulisic a continué à connaître un succès quasi instantané au niveau professionnel, Wright a trouvé un raz-de-marée de lutte, rebondissant parmi une myriade de clubs. Avec elle, il a connu les défis de l’adaptation à différentes équipes, managers et cultures. Il y avait aussi le poids des attentes, et pire encore, sa disparition du radar de l’équipe nationale dans la mesure où il n’y avait aucune attente du tout.

“Cela n’a certainement pas été linéaire”, a déclaré Wright lors d’une table ronde avec des journalistes sur son cheminement de carrière. “Beaucoup de hauts et de bas, il y a eu beaucoup de bons moments et de moments difficiles. Je pense que j’ai persévéré dans les moments difficiles et j’ai apprécié les bons moments.”

En ce moment, cela compte certainement comme un bon patch. Wright vient de terminer une saison en club avec l’équipe turque d’Antalyaspor au cours de laquelle il a marqué 15 buts en 35 matches de championnat et de coupe, une campagne si impressionnante qu’elle lui a valu une convocation dans l’équipe nationale complète.

Wright a commencé à rembourser cette foi mercredi dernier, marquant un penalty lors de ses débuts internationaux lors d’une victoire 3-0 contre le Maroc. Mais la manière de son but et ses conséquences ont montré à quel point les gens tirent pour lui. Lorsque Wright a demandé à Pulisic s’il pouvait tirer le penalty, son ancien coéquipier international des jeunes n’était que trop heureux d’obliger. Et lorsque Wright s’est converti, il a été embrassé par un autre coéquipier international des jeunes, Tyler Adams. Weston McKennie, l’ancien coéquipier de Wright au club allemand de Schalke, a également participé à l’acte, courant sur le terrain d’où il s’échauffait pour envelopper Wright dans un câlin.

Deux jours plus tard, et avec le match amical de dimanche contre l’Uruguay qui se profile, la bonne volonté n’a montré aucun signe de ralentissement. Le défenseur américain Erik Palmer-Brown, lui-même habitué aux méandres des voyages européens, a évoqué les célébrations d’après-match autour de Wright dans les vestiaires.

“Je pense que Haji a traversé beaucoup de choses, a rebondi en Europe, j’ai fait de même et le voir obtenir ce moment, pour que notre capitaine Christian lui passe ce ballon, cela montre juste la camaraderie de cette équipe, “, a déclaré Palmer-Brown. “La capacité de cette équipe à persévérer et à montrer que nous ne sommes pas égoïstes, et nous allons là-bas et nous nous amusons. Et après dans le vestiaire, c’était génial de célébrer avec lui.”

Au fur et à mesure des voyages en club des Américains à l’étranger, Wright’s a certainement été l’un des plus nomades. Après un bref passage aux États-Unis avec le New York Cosmos – une sorte de relais avant de pouvoir se diriger vers l’Europe – il a signé avec Schalke. Et bien qu’il ait connu un certain succès avec leurs équipes de jeunes, il n’a jamais fait une percée complète dans la première équipe, marquant un seul but en huit matches de championnat et de coupe.

Il a semblé toucher le fond après un transfert vers l’équipe néerlandaise du VVV Venlo, n’ayant pas trouvé le chemin des filets en 22 apparitions. Un passage à la Superliga danoise avec SonderjyskE a vu sa fortune s’améliorer, puisqu’il a marqué 13 buts en 35 matches de championnat et de coupe. Même ainsi, lorsque Wright a été prêté à Antalyaspor, il y avait peu de raisons de penser qu’il était un joueur en pleine ascension.

Pourtant, Wright a trouvé une maison à Antalya. Il a apprécié le temps plus chaud, la nourriture et les gens là-bas. Mais le plus grand changement de tous a été qu’il a rencontré un manager de l’ancienne star du Borussia Dortmund, Nuri Sahin, qui croyait en Wright et s’est engagé à le jouer en tant qu’attaquant central plutôt qu’à l’extérieur, où il avait parfois été déployé dans le passé.

“[Sahin] comprend ce que j’apporte à la table et il me met dans des situations où je peux aider l’équipe à marquer des buts ou à créer des buts”, a déclaré Wright. “Et il m’a aussi beaucoup appris sur le métier d’attaquant. Il est très bien informé, il a joué à un très haut niveau, et il ne fait que me transmettre ces connaissances et m’aider à évoluer.”

Wright a ajouté: “Il m’a aidé davantage dans mon jeu de construction, mon jeu de liaison avec d’autres joueurs autour de moi. Et il est [helped] mon positionnement général quand on a le ballon en tant qu’attaquant. Il m’a placé à des endroits où je peux être devant le but, être le gars qui tire, être le gars qui prend les rebonds ou quoi que ce soit.”

En cours de route, les hauts et les bas ont enseigné à Wright une leçon importante.

“Cela vous apprend que tout n’est pas permanent”, a déclaré Wright. “Même une mauvaise forme n’est pas permanente. Vous pouvez toujours surmonter les moments difficiles et trouver un bon patch, un patch vert.”

Plus tôt cette année, le manager américain Gregg Berhalter s’est rendu à Liverpool, et le personnel du service de recrutement des joueurs du club a expliqué à Berhalter comment ils recherchaient des joueurs qui avaient subi des revers et pour qui la route n’était pas facile, car la tâche de tout nouveau L’arrivée au LFC allait être extrêmement difficile. La déclaration a touché une corde sensible chez Berhalter.

“J’adore cette idée, et pour Haji, c’est exactement ce que je vois”, a déclaré Berhalter à ESPN.

Wright faisait partie des joueurs que Berhalter a rencontrés lorsqu’il a pris ses fonctions de manager américain en 2018, et il surveille les progrès du joueur depuis, en particulier cette saison.

“Tout ce qu’il a fait, c’est persévérer”, a déclaré Berhalter à propos de Wright. “Je suis en contact étroit avec [Antalyaspor’s] personnel d’entraîneurs, et je leur ai parlé de son parcours avec leur club seul. Et ils ont dit qu’il avait fait une tonne de progrès au cours de la dernière année, et ce qu’ils voient, c’est qu’il a tourné le coin.”

Alors qu’est-ce qui a pris si longtemps à Wright ? Berhalter note que chaque joueur a son propre parcours. Le fait que Wright ait passé du temps à l’extérieur n’a pas aidé sa carrière. Berhalter a également souligné comment Kevin De Bruyne et Mohamed Salah n’ont pas réussi à se qualifier à Chelsea avant d’exceller avec Manchester City et Liverpool, respectivement.

Wright a évidemment du chemin à parcourir avant même de commencer à approcher le niveau de ces joueurs, mais avec moins de six mois avant la Coupe du monde au Qatar, et avec la compétition pour le poste d’attaquant dans l’équipe américaine grande ouverte, il peut encore aider les États-Unis maintenant. Berhalter a déclaré qu’il avait été impressionné par la capacité de Wright à se placer derrière les défenses, et ce trait était évident contre le Maroc. Il aime aussi le jeu combiné de Wright et sa capacité à finir.

Berhalter aimerait voir une amélioration du jeu de maintien de Wright et de ses mouvements à l’intérieur de la surface, mais il est optimiste que cela peut être réalisé, et note que Wright apprend encore certaines des subtilités de la position de l’attaquant.

“Je pense qu’il comprend beaucoup mieux le processus maintenant, le processus de” vous obtenez ce que vous y mettez “”, a déclaré Berhalter. “Et il travaille extrêmement dur, et sa mentalité est très forte cette année, d’après les rapports du personnel d’entraîneurs, et c’est important dans notre jeu.”

Pour l’instant, Wright aime faire connaissance avec ses nouveaux coéquipiers et renouer avec des joueurs tels que Pulisic, McKennie et Luca de la Torre, avec qui il s’est croisé dans le passé. Les joueurs grandissent et les compétences changent. Quant à l’extérieur du terrain ?

“Ils n’ont pas vraiment beaucoup changé”, a-t-il déclaré à propos de ses anciens coéquipiers U17. “Ce sont toujours les mêmes gars loufoques que je connaissais quand nous avions 15, 14 ans. Nous nous sommes toujours bien entendus et je pense que ce sont de bonnes personnes. Ce sont des gars sympas et j’aime être avec eux. .”

Si Wright peut résoudre les problèmes de l’attaquant de l’équipe américaine, les bonnes vibrations continueront.

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