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Lady Vols a hâte d’accueillir le n ° 5 UConn

Le Tennessee n’a pas participé à un Final Four depuis 2008 et a battu UConn pour la dernière fois un an plus tôt lorsque Pat Summitt a remporté son septième des huit championnats nationaux.

Les Lady Vols n’ont pas non plus été classées depuis fin novembre malgré le début de la saison au n ° 5. Ils peuvent faire un pas en avant pour mettre fin à quelques-uns de ces dérapages jeudi soir lorsque le n ° 5 UConn se rend pour le dernier match de la rivalité entre les femmes. programmes les plus célèbres du basket-ball. Au moins 12 000 fans seront dans les gradins, et le College Game Day d’ESPN sera également présent.

L’entraîneure du Tennessee, Kellie Harper, s’est dite ravie d’avoir l’opportunité d’une bonne ambiance pour présenter le basketball féminin à un niveau élite.

“Je sais que notre équipe est excitée”, a déclaré Harper. « Qui aurait raison ? Et, vous savez, tout le monde veut jouer dans ce genre d’environnement avec cette atmosphère et beaucoup de fans dans les tribunes.

Geno Auriemma n’est pas étranger aux grands matchs à Knoxville, Tennessee.

“Le facteur taille, vous savez, le facteur athlétisme, le facteur foule qui va être là-bas, l’atmosphère de cirque qui entoure un match Connecticut-Tennessee”, a-t-il déclaré. “Même si ce n’est pas tout à fait au niveau, vous savez, ce n’est pas les Beatles.”

Non, mais les deux programmes féminins avec le plus de championnats nationaux attirent l’attention des fans occasionnels chaque fois qu’ils jouent. Summitt a établi la norme jusqu’à ce qu’Auriemma et UConn dépassent cette marque et continuent de gagner, ajoutant un 11e titre au total et un quatrième de suite en 2016.

Tennessee (16-6) a remporté neuf matchs consécutifs depuis une défaite de sept points à alors non. 2 Stanford. Cette séquence de victoires n’a pas été suffisante pour repousser les Lady Vols dans le Top 25 où elles ont commencé la saison. Harper mélangeait une poignée de nouveaux joueurs du portail de transfert et recrutait lorsque le Tennessee a eu du mal au début.

Puis elle a perdu le centre de 6 pieds 6 pouces Tamari Key pour la saison à cause de caillots sanguins début décembre – avant cette défaite contre Stanford.

Harper voit ses Lady Vols jouer enfin beaucoup plus près de ce à quoi elle s’attend après cela, leur première révélation.

“Je ne vais pas dire que nous sommes arrivés et que nous sommes aussi bons que possible”, a déclaré Harper. « Nous voulons continuer à travailler chaque jour pour nous améliorer. Je pense que les premiers matchs nous ont vraiment mis au défi et nous ont donné de l’adversité.

Sa Lady Vols devra faire face à un équipe UConn épuisée avec seulement huit joueurs disponibles.

Paige Buecker et étudiant de première année Ice Brady sont absents pour la saison avec des genoux blessés. Azzi Fudd (genou) et Caroline Ducharme (commotion cérébrale) sont toutes les deux absentes pour une durée indéterminée. Ayanna Patterson est revenue d’une commotion cérébrale pour leur déroute de DePaul lundi soir.

Auriemma a déclaré qu’ils seraient plus taxés par la profondeur, l’athlétisme et la taille des Lady Vols.

“C’est une très, très bonne équipe”, a déclaré Auriemma. «Ils avaient du mal à trouver leur chemin au début, et ils semblent s’être ressaisis. Nous devons gérer tout l’environnement. Pas un endroit facile à jouer, évidemment. Mais nos enfants en sont ravis. Ils ont hâte d’y être. »

Les Lady Vols auront également un avantage à domicile qu’ils n’avaient pas lors de la dernière visite d’UConn au début de la pandémie alors que seulement 3 553 étaient dans les tribunes pour le Victoire des Huskies 67-61.

La garde UConn Nika Mühl n’a pas joué alors. Elle a dit qu’elle n’était pas sur la même longueur d’onde qu’Auriemma lors d’une mauvaise période d’entraînement et qu’elle s’est retrouvée au banc ce match.

“J’étais très en colère, très déçu”, a déclaré Mühl. “Je suis donc vraiment ravi d’y aller et juste, vous savez, d’intensifier le terrain sur ce terrain pour la première fois. Ça va être drôle.”

C’est la quatrième saison consécutive que ces équipes ont joué, et Harper est favorable à la poursuite de cette rivalité – même si UConn a remporté les trois premiers depuis le renouvellement. Elle voit les deux bases de fans excitées.

“Et évidemment, il y a juste beaucoup de bruit supplémentaire, un battage médiatique supplémentaire avant le match avec ce match”, a déclaré Harper. “Je pense que vous pouvez voir l’attention nationale qu’il a attirée. … L’accumulation a probablement été très bonne pour le basketball féminin et a fait parler les gens de ces deux programmes.

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AP Sports Writer Pat Eaton-Robb a contribué à ce rapport.

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