L’Alberta a donné la priorité aux éleveurs de bétail et aux exploitants de parcs d’engraissement plutôt qu’aux travailleurs des usines de viande

Au printemps 2020, la COVID-19 a commencé son parcours meurtrier dans les communautés, les établissements de soins de longue durée et les lieux de travail.

L’un des lieux de travail les plus durement touchés à l’époque pré-vaccinale était les abattoirs et les usines de transformation de la viande où jusqu’à la moitié des employés de certains sites étaient infectés par le virus. Certains sont morts. C’était certainement le cas à l’usine de transformation de viande de Cargill à High River, au sud-ouest de Calgary.

Les travailleurs de JBS Foods, dans le sud-est de la province, présentaient également des taux d’infection élevés. Ensemble, ces usines produisent 70 % de ce que les entreprises appellent l’approvisionnement en « protéines » du Canada.

Les employés sont pour la plupart des travailleurs étrangers temporaires ou de nouveaux immigrants en provenance des Philippines, du Soudan, du Guatemala ou du Mexique. Les propriétaires de ces usines sont des géants mondiaux du secteur – Cargill est basée aux États-Unis, JBS est basée au Brésil.

La semaine dernière, un sous-comité restreint du Congrès américain sur la crise des coronavirus signalé qu’au cours de la première année de la pandémie, cinq des plus grandes entreprises de conditionnement de viande aux États-Unis – Tyson Foods, Inc., JBS USA Holdings, Inc., Smithfield Foods, Cargill, Inc. et National Beef Packing Company LLC – connaissaient leurs travailleurs étaient en danger mais ont entrepris un effort concerté pour se soustraire à la surveillance des autorités sanitaires afin de maintenir les usines ouvertes, les employés au travail et la sécurité des bénéfices.

Ils se sont regroupés pour convaincre le département américain de l’Agriculture et le président Donald Trump que leur industrie était trop importante pour l’économie et l’approvisionnement alimentaire du pays pour être soumise aux autorités locales de santé publique. Ils voulaient un décret présidentiel qui les libérerait de «ces autorités sanitaires embêtantes», comme l’a écrit un lobbyiste de l’industrie dans un e-mail.

Trump a publié une ordonnance le 28 avril 2020, une semaine seulement après que le groupe commercial de l’industrie de la viande a rédigé un décret exécutif qui présente des similitudes frappantes avec celui que le président a signé.

En Alberta, l’industrie n’a pas eu à s’inquiéter beaucoup de ces «autorités sanitaires embêtantes» parce que le gouvernement UCP et le médecin hygiéniste en chef (CMOH) – Deena Hinshaw – ont minimisé les dangers pour les employés même lorsque le nombre d’infections a commencé à augmenter de manière significative.

Lors d’une assemblée publique virtuelle le 18 avril 2020, plusieurs employés se sont dits inquiets à l’idée de travailler dans l’usine. Mais les ministres du cabinet UCP, le CMOH et le haut dirigeant nord-américain de Cargill, Jon Nash, leur ont dit que tout ce qui pouvait être fait était fait pour assurer leur sécurité.

Pourtant, au même moment, Cargill et d’autres poids lourds de l’industrie aux États-Unis élaboraient un plan pour empêcher les inspecteurs de la santé locaux de faire leur travail.

Deux jours après l’assemblée publique d’Alberta Cargill, une employée de 67 ans est décédée. Au cours de la première semaine de mai, trois personnes liées à l’usine étaient décédées et près de la moitié des 2 000 employés avaient été infectés – la pire épidémie de COVID-19 dans le pays.

À ce moment-là, Cargill avait décidé de fermer l’usine pendant deux semaines. Le gouvernement ou le CMOH ne leur avaient jamais ordonné de fermer auparavant, bien qu’ils aient le pouvoir de le faire et que les infections au COVID-19 étaient hors de contrôle. Ils n’ont pas non plus mis en place de contrôles d’infection solides. Au même stade de la pandémie, les responsables de la santé publique de la Colombie-Britannique ont fermé une usine de volaille à Vancouver après qu’un travailleur a été testé positif et que des tests ultérieurs ont révélé que 27 travailleurs étaient infectés. Une usine de volaille sœur à Coquitlam a été fermée après que deux employés ont été testés positifs.

Il semble que le gouvernement albertain se préoccupait davantage du sort des éleveurs de bétail et des exploitants de parcs d’engraissement qui approvisionnent les abattoirs de viande que des travailleurs.

D’autres abattoirs et abattoirs à travers le Canada ont également enregistré des taux d’infection élevés et, dans certains cas, des décès.

Le gouvernement fédéral ou albertain enquêtera-t-il sur ce qui se passe pour que nous ayons une idée plus claire des raisons pour lesquelles tant de travailleurs ont été mis en danger? Peu probable car cela révélerait trop de squelettes dans le placard.

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