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L’ancien bureau de guerre britannique deviendra bientôt un hôtel Raffles 5 étoiles

LONDRES – Depuis son bureau au 10 Downing Street, le Premier ministre britannique Boris Johnson passe des appels quotidiens urgents au chef de guerre ukrainien, Volodymyr Zelensky. Juste à côté, au ministère des Affaires étrangères et du Commonwealth, des responsables élaborent de nouvelles sanctions contre les oligarques russes qui ont fait de Londres un refuge clé en main pour cacher leurs biens et loger leurs familles élargies.

Et pourtant, juste en face de Whitehall, un promoteur immobilier milliardaire est sur le point de terminer une conversion extravagante de l’Old War Office, un monument de l’époque édouardienne sur le passé impérial de la Grande-Bretagne. La nouvelle propriété sera un hôtel cinq étoiles Raffles, avec de somptueux appartements résidentiels qui, jusqu’à récemment, auraient accueilli les mêmes Russes ultra-riches qui sont brusquement tombés en disgrâce.

“Nous avons eu une surabondance de demandes russes il y a environ six semaines, dont aucune ne s’est concrétisée”, a déclaré Charlie Walsh, responsable des ventes résidentielles pour le projet. « Le marché russe aurait été assez important. Pour des raisons évidentes, cela a été complètement inexistant. Heureusement, de ce point de vue aussi.

Dire que le projet a un timing étrange sous-estime sa pure incongruité. Ouvert en temps de guerre en Europe, l’OWO – comme l’ancien bureau de la guerre a été délicatement rebaptisé – est un rappel évocateur de l’histoire de la Grande-Bretagne en temps de guerre. Au milieu d’une répression généralisée de l’argent étranger, c’est aussi un exemple baroque de ce qu’est devenue la Grande-Bretagne d’après-guerre et de ce que le gouvernement essaie tardivement de nettoyer.

Rarement un bâtiment a été à la fois aussi emblématique et pourtant aussi en décalage avec son temps – une manifestation concrète de la façon dont Londres a, et n’a pas, changé.

Les contre-courants ne sont pas perdus pour M. Walsh, qui travaille pour le groupe Hinduja, un conglomérat anglo-indien contrôlé par les frères Hinduja, qui détient des participations dans la construction automobile, le pétrole et le gaz et les soins de santé. Il essaie de vendre la riche histoire du bâtiment à une clientèle super riche sans exagérer le thème guerrier.

Au lieu de cela, M. Walsh se souvient des personnalités célèbres qui ont travaillé au Old War Office, de Winston Churchill à TE Lawrence, alias Lawrence d’Arabie. Il confie que John Profumo, secrétaire d’État à la guerre au début des années 1960, recevait son amante de 19 ans Christine Keeler dans son bureau lambrissé, qui sera la pièce maîtresse d’une suite d’hôtel. Leur aventure a explosé dans «l’affaire Profumo» après qu’il est apparu que Keeler avait également eu une relation sexuelle avec un diplomate soviétique.

Ian Fleming était dans et hors du bâtiment pendant son temps en tant qu’officier du renseignement naval – un détail qui est une herbe à chat pour un vendeur comme M. Walsh, qui laisse entendre que Fleming a trouvé l’inspiration pour son espion suave, James Bond, là-bas. Il montre à un visiteur « l’entrée des espions », soi-disant parce qu’elle est discrètement nichée à l’arrière du bâtiment.

De nombreux films de Bond ont utilisé l’Old War Office comme toile de fond, le plus mémorable à la fin du film “Skyfall” de 2012, lorsqu’un Daniel Craig maussade regarde ses tourelles en forme de dôme depuis le toit d’un bâtiment voisin – Big Ben se profile au loin , encadré par des Union Jacks flottants.

“Je déteste perdre une vue”, dit Bond, dans des mots que le développeur a manifestement pris à cœur.

L’OWO regorge de panoramas à couper le souffle, avec des suites qui donnent sur la parade des Horse Guards de l’autre côté de la rue ou au sud sur les chambres du Parlement. Il y a un bar à champagne de trois étages donnant sur une cour et un restaurant au toit de verre. Deux des appartements penthouse ont des chambres construites dans les tourelles.

Toute cette splendeur – les boiseries, les cheminées en marbre finement sculptées, les sols en mosaïque d’origine – n’est pas bon marché. Les 85 appartements commencent à 5,8 millions de livres (7,6 millions de dollars) et vont jusqu’à 100 millions de livres (131 millions de dollars). M. Walsh a vendu environ un quart des unités et a déclaré qu’il était convaincu qu’il en vendrait la moitié d’ici l’ouverture de l’OWO à la fin de cette année ou au début de 2023.

La guerre en Ukraine et la souillure de la richesse cachée et mal acquise de la Russie, n’est même pas le plus grand défi pour commercialiser ces appartements à l’échelle de l’oligarque. Les restrictions de voyage résultant de la pandémie de coronavirus ont rendu plus difficile pour les acheteurs potentiels d’Asie et du Moyen-Orient de visiter Londres. En conséquence, bon nombre des premières ventes de M. Walsh ont été réalisées auprès d’Américains et d’Européens. La flambée des prix du pétrole, a-t-il dit, contribuerait probablement à dynamiser le marché pour les acheteurs des pays du Golfe.

Bien qu’il ne le dise pas explicitement, M. Walsh est clairement soulagé que les acheteurs russes aient été écartés. La menace de sanctions, qui pourraient conduire au gel de leurs avoirs, lui épargne un choix difficile. Il insiste sur le fait que les réglementations plus strictes « connaître son client » au cours des dernières années ont rendu « presque impossible pour l’argent sale d’entrer dans ces nouveaux projets ».

Cela semble optimiste : Transparency International, qui milite contre la corruption, estime que 6,7 milliards de livres (8,8 milliards de dollars) de fonds étrangers douteux ont été versés dans la propriété britannique depuis 2016, dont 1,5 milliard de livres provenant de Russes accusés de corruption ou de liens avec le Kremlin. Une nouvelle loi vise à rendre plus difficile pour les riches étrangers de dissimuler leur propriété de biens immobiliers ou de les utiliser pour blanchir de l’argent.

Malgré cette répression et les complications du Brexit, M. Walsh a prédit que Londres resterait une destination séduisante pour les super riches. Deux ans de pandémie – de «ne pas pouvoir exercer leur thérapie de vente au détail», a-t-il dit – avaient généré une demande refoulée de chambres d’hôtel à plusieurs milliers de dollars la nuit et d’appartements à plusieurs millions de dollars.

L’Old War Office, achevé en 1906, n’est pas le seul monument londonien à être transformé en hôtel de luxe. L’arche de l’Amirauté, située entre Trafalgar Square et The Mall, est en train d’être transformée en Waldorf Astoria. L’ancienne ambassade des États-Unis sur Grosvenor Square, un classique moderniste du milieu du siècle conçu par Earo Saarinen, est en cours de conversion en hôtel Rosewood.

Pour les critiques, les prises de contrôle privées de bâtiments publics sont allées trop loin, en particulier dans le cas de l’Admiralty Arch, un édifice majestueux qui languit depuis des années en tant que chantier de construction, gâchant la vue vers le palais de Buckingham.

“C’est un scandale absolu”, a déclaré Simon Jenkins, chroniqueur pour le Guardian et auteur de “A Short History of London”. « Il devrait être utilisé pour les bureaux du gouvernement. Vont-ils faire Downing Street ensuite ? (Un smart-aleck pourrait noter que la résidence du Premier ministre a été régulièrement utilisée comme espace de fête pendant la pandémie – une violation des règles de verrouillage qui a mis M. Johnson en péril politique).

Vendre des bâtiments publics distingués pour des hôtels ou des appartements haut de gamme serait difficile à imaginer dans une ville comme Paris. Mais à Londres, “une approche impartiale des grands bâtiments de l’État n’est pas aussi étrange qu’il n’y paraît”, a déclaré Tony Travers, expert en affaires urbaines à la London School of Economics.

“La Grande-Bretagne, qui est un pays très traditionnel à bien des égards, a la capacité d’être très peu traditionnelle à d’autres égards”, a-t-il déclaré. “Il y a une volonté de rejeter la tradition lorsqu’elle est considérée comme pragmatiquement nécessaire.”

M. Travers a souligné qu’il était peu probable qu’un gouvernement à court de ressources financières prenne autant soin de ces bâtiments que les propriétaires privés. Le Palais de Westminster se trouve dans un état de délabrement dangereux, avec morceaux de maçonnerie tombant de ses mursalors que le Parlement se chamaille à propos d’une rénovation qui pourrait prendre des décennies et coûter plus de 20 milliards de dollars.

Le ministère de la Défense, qui a déménagé dans des locaux plus grands en 1964, a vendu un bail de 250 ans à l’ancien bureau de la guerre pour 350 millions de livres (460 millions de dollars) en 2016. Les hindoujas y ont versé plus d’un milliard de livres, avec 1 200 travailleurs. travaillant sur le chantier.

“Il s’agit d’un projet à forte intensité de capital très coûteux”, a déclaré M. Walsh, en montrant où un lustre à l’échelle de Versailles sera suspendu au-dessus du grand escalier. “Sans investissement privé, tout simplement, ces bâtiments seraient laissés à pourrir et à mourir.”

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