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L’anticorps monoclonal pourrait aider à prévenir le paludisme

Par Amy Norton
Journaliste de la journée de la santé

JEUDI 4 août 2022 (HealthDay News) — Les chercheurs rapportent des découvertes précoces mais encourageantes sur une nouvelle façon potentielle de prévenir le paludisme – un vieil ennemi qui se classe toujours parmi les principaux tueurs dans le monde.

Dans un petit essai sur des volontaires sains, des chercheurs du gouvernement américain ont découvert qu’un anticorps conçu en laboratoire protégeait la plupart des participants contre l’infection par le parasite du paludisme, y compris tous ceux qui avaient reçu une dose plus élevée d’anticorps.

Les enquêteurs ont également montré qu’il était possible de donner l’anticorps avec une injection standard, plutôt que les perfusions IV généralement utilisées pour délivrer des anticorps monoclonaux. Ce sera essentiel, selon les chercheurs, pour une utilisation dans le “monde réel”.

Les experts ont averti qu’il restait beaucoup de travail. Mais ils ont également décrit les découvertes comme un développement “excitant” contre un tueur majeur d’enfants dans les pays en développement.

Le paludisme est causé par un parasite transmis par certains types de moustiques. Malgré divers efforts de prévention – des moustiquaires imprégnées d’insecticide aux médicaments préventifs – le paludisme continue de faire des ravages.

En 2020, plus de 240 millions de personnes ont contracté le paludisme et plus de 600 000 en sont mortes, principalement des enfants de moins de 5 ans en Afrique subsaharienne.

“Imaginez être un parent vivant dans un endroit où la transmission du paludisme est élevée”, a déclaré le Dr Robert Seder, de l’Institut national américain des allergies et des maladies infectieuses. “Votre enfant pourrait mourir d’une piqûre de moustique.”

L’année dernière a vu une étape majeure dans la lutte contre la maladie : l’Organisation mondiale de la santé a approuvé le tout premier vaccin contre le paludisme, destiné aux jeunes enfants. Le vaccin, appelé Mosquirix, est administré en trois doses entre 5 et 17 mois, avec une quatrième dose environ 18 mois plus tard.

Bien que le vaccin ait été accueilli comme une percée, ce n’est pas un coup de circuit. En moyenne, il réduit le risque de paludisme d’un enfant d’environ 36 % sur quatre ans.

“Nous voulons améliorer cela”, a déclaré Seder, le chercheur principal de la nouvelle étude.

La création d’un vaccin hautement efficace contre le paludisme est difficile, a expliqué Seder, en raison de la complexité de l’infection parasitaire.

Le parasite du paludisme passe par différentes étapes de la vie dans le corps humain. Lorsqu’un moustique infecté pique quelqu’un, il « crache » un petit nombre de parasites dans le sang, sous une forme appelée sporozoïte. Ces sporozoïtes voyagent ensuite vers le foie, où ils se multiplient et mûrissent.

Finalement, les parasites pénètrent dans les cellules sanguines, c’est-à-dire lorsqu’ils provoquent des maladies, généralement de la fièvre et d’autres symptômes pseudo-grippaux. Sans traitement rapide, il peut y avoir des complications graves comme une défaillance d’organe et un gonflement du cerveau.

Seder et ses collègues ont développé une approche différente de la prévention : un anticorps monoclonal qui reconnaît une protéine à la surface du sporozoïte, dans le but de l’empêcher d’envahir le foie. L’anticorps est une version modifiée en laboratoire d’un anticorps naturel qui a été isolé chez un patient qui avait été vacciné contre le paludisme.

En théorie, un anticorps monoclonal pourrait mieux fonctionner qu’un vaccin, a déclaré Seder : Les vaccins reposent sur l’entraînement du système immunitaire pour produire des anticorps contre un envahisseur étranger, et cette réponse variera d’une personne à l’autre.

Les anticorps monoclonaux sont plus prévisibles.

“Ils sont délivrés à une dose protectrice, comme le remplissage d’un réservoir d’essence”, a déclaré le Dr Johanna Daily, spécialiste des maladies infectieuses à l’Albert Einstein College of Medicine, à New York.

Daily, qui étudie le paludisme, a écrit un éditorial publié le 4 août avec les nouvelles découvertes dans le Journal de médecine de la Nouvelle-Angleterre.

“Je suis enthousiasmé par cela”, a déclaré Daily à propos de l’approche des anticorps.

Les anticorps monoclonaux sont “très spécifiques” à l’envahisseur qu’ils ciblent, a-t-elle dit, et si celui-ci peut être délivré par un vaccin standard, cela le rendrait possible pour une utilisation dans les pays où il est le plus nécessaire.

L’étude actuelle a impliqué 23 adultes américains en bonne santé, dont 17 ont reçu l’anticorps monoclonal, soit par voie intraveineuse, soit par injection. Les six autres ont servi de groupe de comparaison. Tous ont été volontairement exposés, dans des conditions contrôlées, à des moustiques porteurs du parasite du paludisme.

Sur les 17 qui avaient reçu l’anticorps, 15 étaient complètement protégés, ne montrant aucun parasite détectable dans leur sang trois semaines après l’infection contrôlée. Cela incluait tous les volontaires ayant reçu une dose plus élevée d’anticorps.

En revanche, les six personnes du groupe de comparaison avaient des parasites dans le sang (et ont été traitées avec des médicaments antipaludiques standard).

L’équipe de l’anticorps Seder utilisé est une forme plus puissante de celle qu’ils ont testée lors d’un essai antérieur, publié il y a un an. Les chercheurs estiment que cette nouvelle version pourrait, après une injection, protéger un jeune enfant contre le paludisme pendant 6 à 12 mois.

“Nous avons montré que vous pouvez le donner par la voie standard, au lieu de IV, et vous n’avez pas à donner beaucoup – ce qui a un impact sur le coût”, a noté Seder.

L’inconvénient des anticorps monoclonaux est qu’ils finissent par s’épuiser et que les injections devraient être répétées pour permettre aux enfants de traverser les années à haut risque.

Un avantage, a déclaré Seder, est que tous les anticorps modifiés sont hautement ciblés sur le parasite – par rapport à la réponse variée qu’un vaccin produit, où certains anticorps sont très efficaces et d’autres pas tellement.

“C’est comme avoir une équipe où tout le monde est Michael Jordan”, a déclaré Seder.

Une étude du monde réel de l’approche est déjà en cours au Mali, et une autre est sur le point de commencer au Kenya, a noté Seder.

Si la tactique s’avère efficace, a déclaré Daily, une question sera de savoir comment l’intégrer aux efforts de prévention existants, y compris le vaccin. Une possibilité, a déclaré Seder, pourrait être de vacciner les bébés, puis de donner l’anticorps comme rappel – peut-être une fois par an, sur plusieurs années.

Une question plus large, à la fois pour le vaccin et l’anticorps, est de savoir si le parasite évoluera pour les échapper. C’est quelque chose que seul le temps nous dira, a déclaré Daily.

Plus d’information

L’Institut national américain des allergies et des maladies infectieuses en a plus sur le paludisme.

SOURCES : Robert Seder, MD, Centre de recherche sur les vaccins, Institut national américain des allergies et des maladies infectieuses, Bethesda, Md. ; Johanna Daily, MD, MS, professeur, médecine, microbiologie et immunologie, Albert Einstein College of Medicine, Bronx, NY ; New England Journal of Medicine, 4 août 2022

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