L’armée russe fait des progrès lents et coûteux sur le champ de bataille ukrainien

Deux semaines après que les forces russes ont envahi l’Ukraine voisine après des mois de renforcement, les preuves s’accumulent que l’invasion ne s’est pas déroulée comme prévu – et que l’armée russe tant vantée n’est peut-être pas la force redoutable autrefois redoutée.

“Le mot que j’entends de tous les membres du gouvernement qui regardent cela est” surprenant “. Mon propre mot est « choquant », a déclaré Barry Pavel, un ancien haut responsable du Pentagone qui est maintenant vice-président senior du Conseil de l’Atlantique. “Il est choquant de voir à quel point ils sont incompétents dans les bases des opérations militaires conjointes d’un pays avancé.”

Cela ne signifie pas que la Russie ne s’emparera pas finalement de Kiev et ne renversera pas le gouvernement ukrainien. Et cela ne signifie pas que l’Ukraine ne paiera pas un prix horrible en pertes militaires et civiles, comme elle continue de le faire quotidiennement.

Mais le rythme trébuchant de l’assaut de la Russie depuis que le président Vladimir Poutine a ordonné l’envoi de troupes en Ukraine à la fin du mois dernier – marqué par une apparente confusion parmi les commandants et des images virales d’avions et de chars russes abattus incendiés – a réinitialisé les attentes quant à la manière dont le conflit se déroulera.

Et cela a probablement augmenté le coût ultime – tant pour l’Ukraine que pour la Russie – de toute éventuelle victoire russe, d’autant plus que Moscou semble avoir abandonné les plans d’une avancée éclair, s’appuyant plutôt sur le bombardement des villes assiégées et le lancement de bombes non guidées depuis le ciel.

« Quel est le nombre de civils tués par des jours et des jours et des jours d’artillerie ? Quel est le nombre qui mène à une position russe plus favorable ? » a demandé Pavel. “Je suis vraiment inquiet à ce sujet.”

Alors que l’invasion s’est transformée en une corvée sanglante face à une résistance ukrainienne féroce, les forces russes ont continué à progresser lentement autour de plusieurs villes, en particulier dans le sud, où plusieurs grandes villes semblent menacées de tomber dans les prochains jours. Une seule grande ville, Kherson, a jusqu’à présent été prise par les Russes.

Dans le nord, les progrès ont été plus difficiles à discerner.

Jeudi, une colonne de véhicules militaires russes bloquée depuis longtemps au nord de Kiev s’est rapprochée un peu de la capitale, a déclaré un haut responsable américain de la défense, qui s’est exprimé sous couvert d’anonymat en raison de la sensibilité de la question. Les principaux éléments de cette avancée se trouvent maintenant à environ neuf milles du centre de Kiev, contre environ 12 milles les jours précédents, selon le Pentagone.

Le responsable a décrit le mouvement de la colonne comme “rampant” et a déclaré qu’il était “très difficile” de prédire combien de temps il faudrait aux forces russes pour effectuer un mouvement plus sérieux. Une autre avancée sur Kiev depuis l’est se trouve à un peu moins de 20 miles du centre-ville.

Jeudi, les Russes avaient lancé 775 missiles sur l’Ukraine depuis le début de l’invasion, a déclaré le haut responsable de la défense. Le nombre continue de grimper de quelques dizaines par jour.

Mais le ministère britannique de la Défense a déclaré jeudi qu’il y avait eu une “diminution notable” de l’activité aérienne russe au-dessus de l’Ukraine ces derniers jours. Lors d’un briefing sur le renseignement, des responsables ont déclaré que le ralentissement était probablement dû à “l’efficacité et l’endurance inattendues des forces de défense aérienne ukrainiennes”.

Les responsables ont ajouté que la grande colonne russe au nord de Kiev avait “fait peu de progrès en plus d’une semaine et subit des pertes continues”.

Le secrétaire britannique à la Défense, Ben Wallace, a déclaré mercredi au Parlement que la Russie disposait de près de deux fois plus de groupes tactiques de bataillons que l’Ukraine au début de la guerre, et que la supériorité aérienne faisait encore pencher la balance vers un avantage russe “écrasant”. Mais Wallace a déclaré que presque tous les objectifs de Moscou en Ukraine n’avaient pas été atteints.

« L’hypothèse arrogante du président Poutine selon laquelle il serait accueilli comme un libérateur s’est à juste titre effondrée aussi vite que le moral de ses troupes », a déclaré Wallace.

Les responsables ukrainiens ont tenu une série de conférences de presse ces derniers jours au cours desquelles des soldats russes capturés ont déclaré qu’ils regrettaient leur rôle dans la guerre et ne savaient pas qu’ils envahiraient l’Ukraine jusqu’à la veille du début de l’attaque.

L’évaluation du nombre exact de pertes russes au combat a été compliquée par le brouillard de la guerre et la difficulté d’interpréter une série constante de photos et de vidéos diffusées sur les réseaux sociaux qui représentent des armes et des véhicules saisis par les forces ukrainiennes, détruits ou abandonnés.

L’armée ukrainienne a publié mercredi sur Facebook que depuis le début de l’invasion, les Russes avaient perdu 12 000 personnes, 526 véhicules, 335 chars, 123 systèmes d’artillerie et 81 hélicoptères. Si ces chiffres sont exacts, les Russes ont perdu près de 7 % des 190 000 soldats qu’ils avaient déployés à la frontière ukrainienne avant le début de l’invasion.

Il n’était pas immédiatement clair si les pertes de soldats comprenaient à la fois les soldats morts et blessés, ainsi que ceux faits prisonniers de guerre.

Mardi, de hauts responsables du renseignement américain ont déclaré avoir estimé que 2 000 à 4 000 soldats russes avaient été tués, tout en ajoutant la mise en garde qu’ils avaient “une faible confiance” dans ces chiffres sur la base des informations limitées dont ils disposent.

Même l’estimation américaine la plus basse marquerait une perte de vie extraordinaire pour l’armée russe, qui devait submerger les forces ukrainiennes. Pendant toute la guerre américaine de 20 ans en Afghanistan, 2 461 soldats américains sont morts. Environ 4 500 soldats américains supplémentaires ont été tués dans la guerre américaine en Irak de mars 2003 à décembre 2011, selon les statistiques du ministère de la Défense.

Michael Kofman, directeur des études sur la Russie au CNA, un groupe de réflexion en dehors de Washington, a déclaré que le chiffre américain est probablement plus proche de la vérité que le chiffre ukrainien, qui, selon lui, semble exagéré. Pourtant, a-t-il dit, cette ampleur des pertes est importante – en particulier lorsqu’elle est associée à la perte de centaines de véhicules, dont environ 160 chars, selon des rapports open source qu’il a examinés.

“Nous allons probablement commencer à examiner l’épuisement de leur force dans les prochaines semaines”, a déclaré Kofman. “Ils vont probablement se réorganiser et se réapprovisionner.”

Le réapprovisionnement est quelque chose que la Russie peut encore faire. Après une démonstration erratique de l’armée russe lors d’une brève guerre en république de Géorgie en 2008, Poutine s’est lancé dans une frénésie de dépenses. Moscou a dépensé environ 154 milliards de dollars par an pour la défense ces dernières années, selon les médias d’État russes, bien que les analystes avertissent que la corruption et le manque de transparence au Kremlin rendent difficile l’évaluation de ce chiffre.

« Ouais, ils ont perdu beaucoup d’équipement. Mais ils ont une énorme quantité d’équipements pour commencer, et beaucoup de choses qu’ils ont perdues sont en fait assez remplaçables », a déclaré Kofman, notant que la Russie possède toujours la majorité de ses meilleurs avions à réaction, tous ses sous-marins et une variété de d’autres armes.

Le haut responsable américain de la défense a déclaré jeudi que la Russie avait “plus de 90% de sa puissance de combat disponible” encore disponible pour une utilisation en Ukraine. Le fonctionnaire a ajouté que le Pentagone n’a vu aucun signe d’envoi de renforts par les Russes.

Les deux dernières semaines ont montré que ce n’est pas parce que la Russie a les outils de guerre que les commandants savent comment les utiliser efficacement.

François Heisbourg, un analyste politique français qui avait l’habitude de conseiller le président Emmanuel Macron sur la sécurité nationale, a déclaré que les avancées russes ont été étonnamment limitées.

“Ils n’ont pris qu’une seule capitale régionale sur les 26 qui étaient libres de toute influence russe avant le 25 février”, a déclaré Heisbourg.

Et avec un combat imminent contre les troupes ukrainiennes retranchées dans chacune des villes restantes, on ne sait pas si la Russie a la capacité – ou la volonté – de réussir.

« La logistique est lamentable. Les soldats ne sont certainement pas motivés », a-t-il déclaré. « Ce n’est pas ce que vous appelleriez une progression constante. Il y a en fait très peu de terrains occupés.

Dominique Trinquand, général français à la retraite et ancien chef de la mission militaire française auprès des Nations Unies, a déclaré que les Russes gagnaient principalement du terrain dans le sud de l’Ukraine, où il semble y avoir moins de troupes ukrainiennes.

Les Russes ont une forte empreinte dans cette partie du pays, y compris une accumulation de chars, d’artillerie et d’infanterie protégée. “Et ils attaquent de deux côtés, de Crimée et de Donbass”, a déclaré Trinquand.

Il a dit qu’il s’attend à ce que la ville ukrainienne de Marioupol tombe aux mains des Russes dans les quatre ou cinq prochains jours. D’autres villes ukrainiennes du sud, dont Odessa, sont également menacées par les avancées russes. “A Odessa, ils pourront attaquer depuis la mer, depuis la terre et depuis les airs”, a-t-il déclaré.

Trinquand a déclaré que Kiev – où une évacuation à grande échelle de civils est en cours – sera beaucoup plus délicate. Il ne s’attend pas à ce que Kiev soit bombardée de la même manière qu’Alep en Syrie a été détruite. Il est plus probable, a-t-il dit, que la Russie utilisera la pression militaire qu’elle exerce déjà sur la capitale comme monnaie d’échange dans les négociations avec l’Ukraine, « ce qui signifie : ‘Nous avons capturé le sud, nous faisons pression sur la capitale, et maintenant parlons-en », a-t-il dit.

Après un appel entre Macron et Poutine la semaine dernière, un haut responsable français a déclaré que l’évaluation de son pays était que Poutine voulait prendre le contrôle de tout le pays.

Mais Trinquand a déclaré qu’il n’était pas sûr que ce soit l’objectif des Russes.

“Ils ont maintenant environ 200 000 soldats pour occuper un pays aussi grand que la France”, a-t-il déclaré. “Ils n’ont pas les forces.”

Ils n’ont pas non plus, apparemment, la domination dans le ciel qui avait été largement prévue.

Malcolm Chalmers, directeur général adjoint de RUSI, un groupe de réflexion basé à Londres, s’est dit surpris des “très mauvaises performances” de l’armée de l’air russe, qui n’a pas encore détruit tous les moyens aériens et toutes les défenses ukrainiennes – ce qu’il avait pensé. prendrait quelques jours.

L’armée de l’air russe, bien qu’ancienne, se compose de plusieurs centaines d’avions à voilure fixe haut de gamme qui sont à peu près équivalents à leurs homologues occidentaux. Mais les Russes, a-t-il dit, “ne semblent pas être en mesure de coordonner leur utilisation, de les déconfronter et de s’assurer qu’ils ne se tirent pas dessus”.

Pourtant, il a mis en garde contre la sous-estimation de la force de la Russie. Il n’a peut-être pas pris le ciel ou avancé rapidement sur le terrain, mais la Russie a la puissance de feu pour causer d’immenses dégâts à l’Ukraine.

“Après avoir peint les Russes comme 10 pieds de haut par rapport aux Ukrainiens, maintenant certaines personnes les peignent de 2 pieds de haut”, a déclaré Chalmers. « C’est quelque part entre les deux. Ils sont toujours un adversaire redoutable.

Adam a rapporté de Londres et Noack de Paris.

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