Le cercle intérieur de Biden débat de l’avenir du forage offshore

WASHINGTON – Les principaux collaborateurs du président Biden se demandent s’il faut interdire les nouveaux forages pétroliers et gaziers au large des côtes américaines, une décision qui ravirait les militants du climat mais pourrait rendre l’administration vulnérable aux accusations républicaines selon lesquelles elle exacerbe une crise énergétique alors que les prix du gaz montent en flèche.

Selon la loi, le ministère de l’Intérieur est tenu de publier un plan pour les nouveaux baux pétroliers et gaziers dans les eaux fédérales tous les cinq ans. Deb Haaland, la secrétaire à l’Intérieur, a promis au Congrès qu’un projet de plan Biden serait disponible d’ici le 30 juin.

L’administration étant parfaitement consciente que l’inflation et les prix élevés à la pompe pèsent sur les électeurs avant les élections de mi-mandat de novembre, la Maison Blanche élabore le plan, ont déclaré deux responsables de l’administration.

Le cercle restreint du président Biden, y compris le chef de cabinet Ron Klain et le conseiller de longue date Steve Ricchetti, est étroitement impliqué dans la discussion sur l’opportunité et le lieu d’autoriser le forage, ont déclaré les responsables, qui ont parlé sous couvert d’anonymat car ils n’étaient pas autorisés à discuter de la délibérations.

“L’administration Biden est dans une situation difficile”, a déclaré Sara Rollet Gosman, professeur de droit de l’environnement et de l’énergie à l’Université de l’Arkansas. « Si le ministère de l’Intérieur décide d’éliminer les ventes à bail à l’étranger ou de n’offrir que quelques ventes, il fait ce qu’il faut pour le climat. Mais cela donne également des arguments aux entreprises de combustibles fossiles pour affirmer que le président Biden ne se soucie pas des prix élevés du gaz. »

Plusieurs personnes familières avec la prise de décision de l’administration ont déclaré qu’elle bloquerait probablement de nouveaux forages dans les océans Atlantique et Pacifique face à l’opposition bipartite généralisée des membres du Congrès et des dirigeants des États côtiers. L’est du golfe du Mexique est fermé au forage depuis 1995.

La question de savoir s’il faut continuer à autoriser les ventes à bail dans certaines parties de l’océan Arctique ainsi que dans l’ouest et le centre du golfe du Mexique est toujours à l’étude.

En tant que candidat, M. Biden s’est engagé à mettre fin aux nouveaux forages sur les terres publiques et dans les eaux fédérales. Les militants écologistes ont fait valoir que le forage en mer n’a pas sa place dans un avenir énergétique propre. Ils font pression sur l’administration pour qu’elle interdise le forage sur tout le plateau continental extérieur afin de réduire la contribution des États-Unis au changement climatique.

“Nous avons été très clairs dans nos conversations avec l’Intérieur que nous nous attendons à ce que le président respecte son engagement de campagne de mettre fin aux nouveaux baux”, a déclaré Diane Hoskins, directrice de campagne chez Oceana, une organisation de défense de l’environnement.

L’Agence internationale de l’énergie a déclaré que les pays devaient cesser d’approuver de nouvelles mines de charbon ou de nouveaux gisements de pétrole et de gaz afin de maintenir le réchauffement climatique à une moyenne de 1,5 degrés Celsius, par rapport aux niveaux préindustriels. C’est le seuil au-delà duquel la probabilité de vagues de chaleur catastrophiques, de sécheresse, d’inondations et d’extinctions généralisées augmente considérablement. La Terre a déjà chauffé en moyenne de 1,1 degrés Celsius depuis la révolution industrielle.

Si M. Biden émet de nouveaux baux de forage, il risque d’aliéner les électeurs soucieux du climat que les démocrates doivent se présenter aux élections de mi-mandat cet automne, a déclaré Tré Easton, un stratège démocrate.

“Joe Biden rompant une importante promesse de campagne et prolongeant de nouveaux baux n’aura aucune incidence sur les prix de l’énergie dans ce pays”, a-t-il déclaré. “C’est une distraction et j’espère vraiment que la Maison Blanche le reconnaîtra comme tel.”

Les zones mises à disposition pour la location dans le cadre du plan seraient mises aux enchères jusqu’en 2027. Cela peut prendre des années entre une vente de bail et la production de gaz ou de pétrole à partir de forages en mer.

Pourtant, l’industrie des combustibles fossiles et les républicains blâment les prix record du gaz sur l’administration Biden, l’accusant de ralentir la production de combustibles fossiles.

Mercredi, M. Biden a appelé le Congrès à suspendre temporairement la taxe fédérale sur l’essence pour soulager les automobilistes. L’administration a également libéré des réserves stratégiques de pétrole, suspendu l’interdiction des ventes estivales de mélanges d’essence à haute teneur en éthanol et exhorté les producteurs de pétrole américains à augmenter leur production.

Les républicains disent que l’administration essaie de jouer sur les deux tableaux.

“L’administration ne peut pas prétendre soutenir la production de pétrole et de gaz tout en faisant tout ce qui est en son pouvoir pour ralentir et bloquer l’expansion de la production sur les terres publiques”, a déclaré le sénateur John Barrasso, républicain du Wyoming, lors d’une récente audience où lui et d’autres ont grillé Mme Haaland sur le plan quinquennal.

Le projet de plan quinquennal pour le programme national de location de pétrole et de gaz sur le plateau continental extérieur devrait inclure plusieurs options, y compris une “alternative sans action” – c’est-à-dire ne pas proposer de nouvelles ventes de baux, ce qui s’est produit dans le passé.

Melissa Schwartz, porte-parole du ministère de l’Intérieur, a refusé de commenter les délibérations internes et a déclaré qu’aucune décision n’avait été finalisée.

« Le ministère travaille d’arrache-pied à l’élaboration du plan quinquennal. Je n’ai aucune mise à jour sur le calendrier », a déclaré Mme Schwartz.

À un moment donné, l’administration Biden avait envisagé de limiter les nouveaux forages au centre et à l’ouest du golfe du Mexique, selon trois personnes informées à ce sujet.

Erik Milito, président de la National Ocean Industries Association, qui représente les sociétés énergétiques offshore, a déclaré que cela serait préjudiciable aux consommateurs. De nouveaux baux dans le golfe du Mexique pourraient signifier 2,4 millions de barils de brut supplémentaires par jour – un montant qui “peut avoir un impact mondial sur le marché”, a-t-il déclaré.

Le mois dernier, l’administration Biden a annulé les ventes de baux dans les eaux fédérales au large de Cook Inlet en Alaska, invoquant un manque d’intérêt de l’industrie.

Le bassin de Cook Inlet, autrefois la principale source de pétrole de l’Alaska, est désormais principalement une source de gaz naturel pour les services publics locaux et les projets à grande échelle ont été rares ces dernières années, ont déclaré des experts en énergie. Pourtant, l’industrie veut que les eaux arctiques soient disponibles pour de futurs baux possibles.

Une fois que le Bureau of Ocean Management du ministère de l’Intérieur aura publié le plan quinquennal, il sera soumis à une période de commentaires publics avant d’être finalisé. Les anciens présidents ont utilisé le plan pour ouvrir alternativement la porte à un développement incontrôlé ou la claquer pour empêcher de nouveaux forages.

Le président Obama a interdit le forage dans certaines parties des mers de Beaufort et de Chukchi dans l’océan Arctique, et a ensuite invoqué une disposition obscure d’une loi de 1953, la Loi sur les terres du plateau continental extérieurd’interdire également les forages le long de la côte atlantique.

Le président Trump a tenté d’ouvrir toutes les eaux côtières des États-Unis aux forages pétroliers et gaziers, y compris les zones protégées par l’administration Obama.

Mais à la fin de son administration et sous la pression intense des républicains de Floride qui craignaient que le forage ne nuise au tourisme, M. Trump a signé un décret exécutif interdisant le forage pendant 10 ans au large des côtes de la Floride, de la Géorgie, de la Caroline du Sud et de la Caroline du Nord.

Le plan plus large de M. Trump n’a jamais été finalisé. Mme Haaland a déclaré aux législateurs que l’administration Trump avait arrêté de travailler sur un plan quinquennal en 2018 et que “divers litiges contradictoires” avaient contribué aux retards, a-t-elle déclaré.

Le plan de location de pétrole et de gaz offshore a atterri au centre d’un débat sur les décisions pétrolières et gazières de l’administration. Peu de temps après son entrée en fonction, le président Biden a signé un décret exécutif pour suspendre la délivrance de nouveaux baux – mais une contestation judiciaire réussie des États républicains et de l’industrie pétrolière a forcé l’administration à organiser de nouvelles ventes de baux.

L’administration fait appel de cette décision. Dans le même temps, il se défend dans un autre procès dirigé par les républicains qui cherche à empêcher le gouvernement de prendre en compte le coût économique du changement climatique résultant du forage et d’autres actions qu’il autorise.

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