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Le chef du Sri Lanka est au bord du gouffre alors que les manifestants prennent d’assaut sa résidence

COLOMBO, Sri Lanka – Le sort du président Gotabaya Rajapaksa, dont la famille a dominé la politique au Sri Lanka pendant une grande partie des deux dernières décennies, était incertain samedi après que des manifestants ont pris d’assaut sa résidence et ses bureaux et l’ont envoyé se cacher, et les dirigeants politiques du pays lui a demandé de se retirer.

L’appel au départ de M. Rajapaksa, confirmé par les législateurs, a été l’aboutissement de mois de pressions et de protestations publiques, avec des milliers de personnes samedi bravant le couvre-feu policier, la pénurie de carburant et même l’arrêt des trains publics pour descendre sur la capitale, Colombo, pour enregistrer leur fureur croissante face à l’incapacité du gouvernement à faire face à une crise économique paralysante.

Le Sri Lanka a épuisé ses réserves de change pour les importations d’articles essentiels comme le carburant et les médicaments, et les Nations Unies ont averti que plus d’un quart des 21 millions d’habitants du Sri Lanka sont menacés de pénurie alimentaire. Les manifestants blâment les Rajapaksas, qui dirigeaient de plus en plus le gouvernement comme une entreprise familiale, pour leur misère.

La spirale descendante du pays s’est manifestée alors que les prix élevés de l’énergie et l’inflation alimentaire ont affligé une grande partie du monde. L’invasion de l’Ukraine par la Russie et les sanctions qui ont suivi ont fait flamber les prix de l’énergie, tandis que les chaînes d’approvisionnement alimentaire mondiales s’amenuisent de plus en plus sous le stress et la demande.

La petite nation insulaire est également depuis longtemps un lien pour la concurrence et l’intrigue géopolitiques, la Chine et l’Inde se disputant l’influence.

La montée des Rajapaksas a coïncidé avec l’émergence de la Chine en tant que prêteur volontaire. La famille a contracté d’importants emprunts auprès de banques chinoises pour des projets de construction de vanités à la logique économique douteuse, notamment un projet de port à Hambantota qui a désespérément endetté le pays. Cependant, ces derniers mois, alors que l’économie s’effondrait, l’aide chinoise a fait défaut et le Sri Lanka s’est appuyé sur les lignes de crédit et l’aide financière de l’Inde.

Au Sri Lanka, la réalité quotidienne de la vie des gens n’a fait que s’aggraver ces dernières semaines, avec des pénuries extrêmes de carburant et de médicaments essentiels. Les citoyens ont fait la queue devant les stations-service, souvent en vain. Les médias locaux ont fait état de la mort d’au moins 15 personnes dans les conduites de carburant, à la suite d’un coup de chaleur et d’autres causes, depuis le début de la crise.

La marche de samedi sur Colombo a été la plus importante jusqu’à présent au cours des mois de protestation, qui a inclus un camp de protestation continu devant le secrétariat présidentiel, qui abrite son bureau, pendant environ 100 jours.

La police a utilisé des gaz lacrymogènes et des canons à eau contre les manifestants et tiré des coups de feu en l’air pour tenter de les disperser, faisant au moins 42 blessés. Mais les chiffres étaient tels que les manifestants ont rapidement franchi les grilles de la résidence présidentielle ainsi que le secrétariat présidentiel.

Des vidéos sur les réseaux sociaux montraient des manifestants sautant dans la piscine de la résidence de M. Rajapaksa, se reposant dans des chambres et faisant frire des collations dans la cuisine présidentielle.

“Je suis venu ici aujourd’hui pour renvoyer le président chez lui”, a déclaré Wasantha Kiruwaththuduwa, 50 ans, qui avait parcouru 10 miles pour rejoindre la manifestation. « Maintenant, le président doit démissionner. S’il veut que la paix prévale, il doit démissionner.

Le sort de M. Rajapaksa n’était pas clair, car le gouvernement apparaissait dans un chaos total. Pendant des mois, il a manœuvré sauvagement pour rester au pouvoir pendant au moins les deux années restantes de son tour. Maintenant, il est au bord d’une éviction qui marquera à jamais l’héritage de sa puissante famille.

À la tombée de la nuit, le Premier ministre, Ranil Wickremesinghe, a annoncé qu’il démissionnerait pour ouvrir la voie à un « gouvernement multipartite ». M. Wickremesingheun politicien chevronné qui a été Premier ministre près d’une demi-douzaine de fois, tentait d’obtenir une aide financière des pays alliés et de travailler avec le Fonds monétaire international pour restructurer l’immense dette extérieure du pays.

La crise politique s’est aggravée plus tôt cette année alors que les conséquences dévastatrices de la mauvaise gestion de l’économie par le gouvernement ont commencé à frapper plus durement que jamais, avec des pénuries de carburant et de nourriture.

Parmi les politiques défectueuses de M. Rajapaksa figuraient de larges réductions d’impôts lors de sa prise de fonction en 2019, qui ont réduit les revenus du gouvernement, et l’interdiction soudaine des engrais chimiques pour pousser le pays vers l’agriculture biologique, ce qui a réduit les récoltes. Les fermetures pandémiques n’ont fait que dévaster davantage l’économie, la privant de dollars touristiques cruciaux.

Alors que les protestations s’intensifiaient au printemps, M. Rajapaksa a tenté d’offrir des compromis progressifs en forçant certains membres de son cabinet à démissionner tout en en renvoyant d’autres à de nouveaux rôles.

Mais les manifestants voulaient que tout le gouvernement parte, et le président avait du mal à convaincre son frère aîné et Premier ministre, Mahinda Rajapaksa, de céder son siège.

En mai, Mahinda Rajapaksa a été expulsé de son poste de Premier ministre, mais seulement après qu’un grand nombre de ses partisans ont quitté sa résidence et attaqué les camps de manifestants pacifiques. Les affrontements ont déclenché une vague de violence et de vandalisme à travers le pays, faisant craindre que le pays ne sombre dans l’anarchie pure et simple. Le Premier ministre s’est enfui vers une base militaire au milieu de la nuit.

Si le président cède aux pressions pour démissionner, cela marquera un autre tournant dramatique dans une dynastie au pouvoir familial qui a été si déterminante dans les affaires sri-lankaises.

Au cours de sa décennie en tant que président, entre 2005 et 2015, Mahinda Rajapaksa a mis fin à trois décennies de guerre civile dans le pays en écrasant l’insurrection des Tigres tamouls par la force militaire brutale, dans une campagne qui a conduit à des accusations de violations généralisées des droits de l’homme. Son frère, Gotabaya, était alors son puissant secrétaire à la Défense.

Les Rajapaksas ont été brièvement exclus du gouvernement, mais sont revenus au pouvoir de manière retentissante en 2019. Cette campagne électorale a mélangé des appels nationalistes aux bouddhistes cinghalais, le groupe ethnique majoritaire au Sri Lanka, et des représentations de Gotabaya Rajapaksa comme l’homme fort dont le pays avait besoin après la mort attentats terroristes le dimanche de Pâques quelques mois avant les élections.

Peu de temps après, il a ramené son frère aîné, Mahinda, au gouvernement en tant que Premier ministre et a confié des postes critiques à plusieurs autres membres de la famille.

La crise économique est un revers majeur pour la nation, qui était encore aux prises avec l’héritage de la guerre civile sanglante de trois décennies. Ce conflit, entre le gouvernement et les insurgés des Tigres tamouls qui avaient défendu la cause de la discrimination contre la minorité ethnique tamoule, a pris fin en 2009. Mais bon nombre de ses causes sous-jacentes sont restées, la famille Rajapaksa continuant de s’occuper de la majorité des bouddhistes cinghalais. .

Skandha Gunasekara rapporté de Colombo, et Mujib Mashal de New Delhi.

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