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Le co-créateur et star de “Hair” révolutionnaire avait 90 ans – Date limite

James Rado , qui, avec son ami et partenaire d’écriture Gerome Ragni, a créé la comédie musicale phare Age of Aquarius de Broadway Cheveux, est décédé paisiblement mardi soir d’un arrêt cardio-respiratoire à New York, entouré de sa famille. Il avait 90 ans.

Sa mort a été annoncée par son amie de longue date, la publiciste Merle Frimark.

Rado et Ragni, décédés en 1991, ont écrit le livre et les paroles de la comédie musicale historique (titre complet : Hair – La comédie musicale tribale américaine Love-Rock), avec une musique composée par Galt MacDermot, décédé en 2018. En plus de son insertion extrêmement influente d’une sensibilité de contre-culture des années 60 dans le courant dominant de Broadway, la comédie musicale a contribué une vingtaine de chansons qui deviendront des succès radio (souvent en versions de couverture) et standards musicaux de scène : “Aquarius”, “Let The Sunshine In”, “Hair”, “Ain’t Got No/I Got Life”, “Good Morning Starshine”, “Easy To Be Hard”, entre autres.

En plus de co-créer la comédie musicale, Rado et Ragni ont joué dans la production originale de Broadway de 1968, prenant respectivement les rôles principaux de Claude et Berger. L’année suivante, Rado, Ragni et MacDermot ont remporté un Grammy Award de la meilleure musique d’un album original de la distribution. En 2019, l’enregistrement original de la distribution de Broadway de 1968 a été intronisé au registre national des enregistrements de la Bibliothèque du Congrès, et à l’été 2008, une reprise de Cheveux a été présenté par le Public Theatre de Central Park, réalisé par Diana Paulus sous la direction de Rado, avec Jonathan Groff et Will Swenson. La reprise s’est avérée si populaire que la production a déménagé à Broadway en 2009 et a remporté le Tony Award de la meilleure reprise d’une comédie musicale.

Né sous le signe du Verseau à Venise, Californie, le 23 janvier 1932, James Alexander Radomski a grandi à Rochester, New York et Washington, DC, avec son frère Ted et sa sœur Charlotte. Il a résidé à Hoboken, New Jersey, jusqu’à sa mort.

Selon Frimark, le rêve de Rado depuis son adolescence était d’écrire une comédie musicale à Broadway. Il a appris par lui-même à écrire des paroles à partir d’une étude approfondie des œuvres de Rodgers & Hammerstein, Rodgers & Hart, Cole Porter et d’autres, ainsi que de la musique pop des années 1930, 40, 50 et 60. Au collège, il a écrit la musique et les paroles de deux spectacles : Interlude à l’Université du Maryland et Croiser les doigts à l’Université catholique d’Amérique.

Après avoir servi deux ans dans l’US Navy, Rado s’installe à New York en 1956 pour devenir acteur. Au début des années 60, il forme un groupe de chant, James and the Argyles. Il a écrit toutes les chansons et a emprunté 200 $ à son père pour enregistrer deux chansons avec ses quatre choristes masculins vêtus de kilts et de chaussettes à losanges.

Cinq ans plus tard, il a obtenu sa première pause à Broadway lorsque le célèbre réalisateur et professeur Lee Strasberg l’a retiré d’une classe de théâtre pour un petit rôle dans June Havoc. Marathon ’33 avec Julie Harris. Cela a conduit à une série de rôles d’acteur dans des productions telles que Luther, Génération, Le Knack et, en 1964, Baisse la tête et meurs où il a rencontré son collègue acteur Ragni.

Les deux sont devenus rapidement amis et il a raconté à Ragni son rêve de créer une comédie musicale à Broadway et a proposé qu’ils s’associent pour écrire une émission sur les hippies et le mouvement anti-guerre. Ragni, dit Frimark, “est venu à bord avec une partie de sa poésie expérimentale passionnante, sa propre marque d’humour fait maison et une puissante imagination théâtrale”.

En 1966, en pleine écriture CheveuxRado a obtenu un rôle principal en tant que Richard Cœur de Lion dans la pièce de James Goldman Le Lion en hiver avec Robert Preston, Rosemary Harris et Christopher Walken.

En 1967, trois ans après avoir décidé de collaborer, Rado et Ragni avaient un texte présentable appelé Cheveux mais personne pour le produire. Dans un train de retour à New York après un concert d’acteur à l’université de Yale (dans Megan Terry’s Viet Rock), Ragni était assis en face d’un autre passager, le producteur Joseph Papp. Ragni a remis à Papp le script Hair. “Papp a aimé ce qu’il a lu et a appelé le ‘trio créatif’ dans son bureau pour entendre la partition”, selon Frimark. À ce stade, MacDermot était bien dans la composition de la musique de leurs paroles. Avec Galt au piano, Rado et Ragni ont chanté leurs chansons pour Papp.

James Rado, sept. 2021, gare de Hoboken
Joan Marcus

Papp a décidé d’ouvrir son tout nouveau New York Shakespeare Festival/Public Theatre (dans le Lower East Side de New York) avec Cheveux. Le 17 octobre 1967, le spectacle de Rado et Ragni a été mis en scène pour la première fois sous la direction de Gerald Freedman, pendant huit semaines. Michael Butler a vu une performance et a acquis les droits de Papp pour déplacer la production, sous ses auspices en tant que producteur indépendant, au Cheetah Nightclub pendant un mois.

Bientôt, les auteurs, les yeux rivés sur Broadway, ont convaincu Butler de rediffuser la série et de faire appel à un nouveau réalisateur nommé Tom O’Horgan. Un script avancé comprenait 13 nouvelles chansons. La nouvelle distribution – ou Tribe, dans le jargon du spectacle et de l’époque, était composée de cinq interprètes de la production du Public Theatre et de 17 nouveaux visages.

Cheveux a ouvert ses portes au Biltmore Theatre de Broadway le 29 avril 1968, avec Rado et Ragni rejoints dans le casting par Lamont Washington, Shelley Plimpton, Lynn Kellogg, Sally Eaton, Steve Curry, Natalie Mosco, Marjorie Lipari, Robert I Rubinsky et stars-in- Melba Moore et Diane Keaton. Le spectacle a duré 1 750 représentations.

Célèbre – ou tristement célèbre – pour sa scène de nu alors choquante, Hair est devenu un phénomène culturel, contribuant à des chansons qui deviendront des succès radiophoniques omniprésents pour, entre autres, la Cinquième Dimension (« Aquarius/Let The Sunshine In »), les Cowsills (« Hair »), la pop star au nom unique Oliver (« Good Morning Starshine »), Three Dog Night (« Easy To Be Hard ») et Nina Simone (« Ain’t Got No/I Got Life »).

La popularité de l’émission et de sa musique a suscité des engagements à durée indéterminée de Cheveux à Los Angeles, San Francisco, Chicago, Boston, Toronto, Las Vegas, Seattle, Miami, Montréal, Détroit et Acapulco tandis que la compagnie de Broadway poursuivait sa course.

Des productions mondiales de Hair avec quelque 14 compagnies ont rapidement été lancées, dont une production londonienne qui a duré près de 2 000 représentations.

Une version cinématographique de Cheveuxréalisé par Milos Forman, avec Treat Williams, John Savage et Beverly D’Angelo, est sorti en mars 1979.

La comédie musicale est devenue une sorte de terrain d’entraînement pour les jeunes acteurs-chanteurs destinés à la célébrité. Parmi les membres notables de la distribution au fil des ans : Joe Mantegna, Heather MacRae, Dale Soules, Meat Loaf, Keith Carradine, Paul Jabara, Sally Eaton, Donna Summer, Ted Neeley, Allan Nicholls, Robin McNamara, Peppy Castro, Ted Lange, Tim Curry , Elaine Paige, Paul Nicholas, Jennifer Warnes, Lorrie Davis, Leata Galloway, Joe Morton, Richard O’Brien, Loretta Devine, Ellen Foley, David Patrick Kelly, Charlayne Woodard, Vicki Sue Robinson et bien d’autres.

Rado a été intronisé au Temple de la renommée des auteurs-compositeurs en 2009, est resté actif jusqu’à sa mort et, dans les années qui ont suivi, a travaillé sur deux autres pièces de théâtre – Arc-en-ciel américain et Soleil – en plus de superviser diverses productions de Cheveux autour du monde.

Il laisse dans le deuil son frère Ted Rado, sa belle-sœur Kay Rado, ses nièces Melanie Khoury, Emily DiBona, Melissa Stuart, ses arrière-nièces, un arrière-neveu et, comme le note Frimark, son dévoué Cheveux tribu du monde entier. Une célébration de sa vie sera annoncée à une date ultérieure.

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