Le Pentagone dénonce l’examen d’une frappe aérienne mortelle mais ne trouve aucun acte répréhensible

WASHINGTON – Une enquête du Pentagone sur une frappe aérienne américaine en Syrie en 2019 qui a tué des dizaines de personnes, dont des femmes et des enfants, a révélé que l’examen initial de l’attaque par l’armée avait été mal géré à plusieurs niveaux de commandement et rempli de retards dans les rapports et de lacunes dans les informations.

Mais l’enquête a également déterminé que la plupart des personnes tuées lors de la frappe, qui a été menée par une unité d’opérations spéciales ténébreuse appelée Task Force 9, étaient probablement des combattants de l’État islamique, selon trois personnes familières avec les conclusions, et que les responsables militaires n’ont pas violé les lois de la guerre ou dissimuler délibérément des victimes.

Les conclusions n’appelaient aucune mesure disciplinaire.

En réponse à l’enquête, le secrétaire à la Défense Lloyd J. Austin III a ordonné mardi à l’armée d’améliorer la façon dont elle traite les rapports sur les victimes civiles. Il a dit dans une note qu’il était “déçu” de la gestion de l’examen initial, qui “a contribué à donner l’impression que le ministère n’était pas attaché à la transparence et ne prenait pas l’incident au sérieux”.

M. Austin a nommé le général Michael X. Garrett, le chef quatre étoiles du commandement des forces de l’armée, pour diriger l’enquête en novembre après qu’une enquête du New York Times a décrit des allégations selon lesquelles des officiers supérieurs et des responsables civils auraient cherché à cacher des victimes de la frappe aérienne.

L’attaque, qui a eu lieu le 18 mars 2019, près de la ville syrienne de Baghuz, a été l’un des plus grands incidents de victimes civiles de la guerre de plusieurs années contre l’État islamique, mais l’armée américaine ne l’avait jamais publiquement reconnu.

L’enquête du Times a cependant montré que l’armée craignait initialement que des dizaines de personnes aient été tuées. Un avocat a signalé l’attentat à la bombe comme un possible crime de guerre nécessitant une enquête. L’inspecteur général indépendant du ministère de la Défense a ouvert une enquête, mais le rapport contenant ses conclusions a été bloqué et n’a pas mentionné la grève.

Le commandement central de l’armée a déclaré en réponse aux informations du Times que la frappe avait été en état de légitime défense contre une menace imminente et que 16 combattants et quatre civils avaient été tués. Le commandement a déclaré qu’il n’était pas clair que les autres personnes tuées étaient des civils, en partie parce que les femmes et les enfants de l’État islamique prenaient parfois les armes.

L’enquête du général Garrett est classifiée et le Pentagone n’a pas publié ses résultats. Mais les trois personnes familières avec les découvertes ont déclaré que la plupart des autres personnes tuées étaient décrites comme des combattants. L’enquête du Times a montré que le camp de l’État islamique qui a été frappé comprenait des femmes, des enfants, des captifs et des dizaines d’hommes blessés qui n’étaient plus au combat et, selon le droit des conflits armés, n’étaient pas des cibles légales.

Dans un résumé de deux pages que le Pentagone a publié mardi, le général Garrett a contesté le rapport du Times, affirmant que les commandants avaient suivi les procédures pour déterminer qu’aucun civil ne se trouvait dans la zone de l’explosion avant l’attaque. Un haut responsable du ministère de la Défense a toutefois reconnu que l’armée s’était appuyée sur des renseignements erronés de partenaires syriens, qui ont déclaré que seuls des combattants se trouvaient dans la zone, et a vérifié la cible avec une caméra drone à basse résolution qui ne pouvait pas distinguer les dizaines de personnes abritant dans la zone.

Les trois personnes familières avec les découvertes, qui ont parlé sous couvert d’anonymat pour discuter des détails du rapport confidentiel, ont déclaré que 56 personnes avaient été tuées, mais que 52 d’entre elles étaient des combattants ennemis, bien que cette évaluation ait classé tous les hommes adultes dans la grève. comme combattants, qu’ils soient armés ou non. Les responsables ont également déclaré que 17 personnes avaient été blessées, dont 15 civils.

L’attaque de Baghuz faisait partie d’une série d’enquêtes du Times l’année dernière sur des frappes aériennes qui ont tué des civils, y compris une frappe de drone bâclée à Kaboul, en Afghanistan, qui a tué 10 personnes innocentes en août. Une autre enquête du Times basée sur une foule d’examens du Pentagone sur les frappes a révélé des échecs systémiques pour prévenir les décès de civils dans la guerre aérienne des États-Unis contre l’État islamique.

La semaine dernière, la série a reçu le prix Pulitzer du reportage international. John F. Kirby, le porte-parole du Pentagone, a reconnu que le reportage n’était “pas confortable, pas facile et pas simple à traiter”.

En réponse à l’enquête du Times, M. Austin a ordonné un processus de rapport normalisé sur les dommages civils, la création d’un «centre d’excellence» militaire et l’achèvement d’une nouvelle politique complète sur la question qui est en préparation depuis plus de deux ans. années. Cet examen de la politique est toujours en cours, les détails du plan initial étant attendus d’ici la fin juin, ont déclaré des responsables du Pentagone.

“La protection des civils innocents est fondamentale pour notre succès opérationnel et constitue un impératif stratégique et moral”, a déclaré mardi M. Austin dans sa note.

La frappe de Baghuz s’est produite dans les derniers jours de l’offensive visant à chasser les combattants de l’État islamique de leur califat autoproclamé, qui s’était autrefois étendu dans des régions de la Syrie et de l’Irak. Des avions d’attaque américains F-15 ont effectué des bombardements répétés sur une berge où des dizaines de femmes, d’enfants et de blessés s’étaient réfugiés.

Le personnel de l’armée de l’air d’un quartier général au Qatar qui regardait des images de drones prises au-dessus du site a immédiatement signalé la frappe, affirmant qu’environ 70 civils pourraient avoir été tués, et a informé les dirigeants qu’une enquête officielle était nécessaire.

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