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Le pionnier des produits chimiques de Forever 3M s’engage à ne plus en fabriquer d’ici 2025


Lorsque 3M a annoncé en 2000 qu’il cesserait de fabriquer l’épine dorsale chimique de son antitache Scotchgard, les dirigeants du conglomérat mondial ont juré qu’ils s’efforçaient de devenir plus respectueux de l’environnement.

Les scientifiques de la société basée au Minnesota avaient découvert que le composé Scotchgard s’accumulait dans le sang humain et restait dans l’environnement, avait déclaré 3M à l’époque. Il en va de même pour un produit chimique connexe que la société a vendu à DuPont pour fabriquer du téflon, un autre produit largement utilisé résistant aux taches et aux bâtons utilisé dans les ustensiles de cuisine, les vêtements et autres articles ménagers.

3M et DuPont ont ensuite introduit de nouvelles formules qui, selon les sociétés, n’avaient aucun des problèmes des formules d’origine. Mais dans les coulisses, leurs propres études ont montré que les produits de remplacement sont tout aussi dangereux, sinon plus, que les produits chimiques Scotchgard et Teflon que 3M a mis au point après la Seconde Guerre mondiale.

Au fur et à mesure que les dangers devenaient plus largement compris, les deux sociétés ont fait face à une avalanche de poursuites judiciaires ciblant les substances per- et polyfluoroalkyles, également connues sous le nom de PFAS ou produits chimiques pour toujours. Les régulateurs gouvernementaux aux États-Unis et en Europe, qui ont permis à 3M et DuPont de fabriquer des PFAS pendant des décennies sans pratiquement aucune surveillance, ont également commencé à en prendre note.

La pression exercée par les avocats du procès, les agences environnementales et les actionnaires s’est accumulée au point que mardi 3M a déclaré qu’elle cesserait définitivement de fabriquer des produits chimiques dans les deux prochaines années.

Les avocats et les militants qui se sont mêlés à l’entreprise restent sceptiques.

“Après avoir dit à tout le monde – leurs voisins, leurs travailleurs et leurs régulateurs – que les PFAS sont sûrs tout en empoisonnant la planète entière, 3M s’engage maintenant à se faufiler par la porte arrière sans aucune responsabilité”, a déclaré Scott Faber, vice-président senior des affaires gouvernementales chez l’Environmental Working Group, une organisation de recherche à but non lucratif qui étudie depuis toujours les produits chimiques et plaide pour une réglementation fédérale depuis le début des années 2000.

“Personne ne devrait faire confiance à l’engagement de 3M à faire ce qu’il faut”, a déclaré Faber. “Ils ne l’ont jamais fait auparavant.”

Des documents autrefois secrets de 3M montrent que les cadres supérieurs connaissaient les effets nocifs des PFAS dès les années 1950.

L’acide perfluorooctane sulfonique (PFOS), le produit chimique original de Scotchgard, et l’acide perfluorooctanoïque (PFOA) autrefois utilisé pour fabriquer du téflon, se retrouvent couramment dans l’eau potable du monde entier. Les composés sont si toxiques qu’il n’y a effectivement aucun niveau d’exposition sûr, a déclaré l’Agence américaine de protection de l’environnement en juin après avoir examiné les dernières recherches.

Le PFOS et le PFOA sont dans le sang de presque tous les Américains. Les bébés naissent avec les produits chimiques qui coulent dans leurs veines.

Une exposition à long terme à certains PFAS peut déclencher un cancer des testicules et des reins, des malformations congénitales, des lésions hépatiques, une altération de la fertilité, des troubles du système immunitaire, un taux de cholestérol élevé et de l’obésité, selon des études. Des liens avec le cancer du sein et d’autres maladies sont suspectés.

3M affirme qu’aucun des PFAS qu’elle a fabriqués n’est nocif. La société a déclaré que sa décision d’arrêter progressivement la production était en partie motivée par “l’évolution des attentes des parties prenantes”.

“C’est un moment qui exige le type d’innovation pour lequel 3M est connu”, a déclaré Mike Roman, président et directeur général de la société dans un communiqué de presse. “Bien que les PFAS puissent être fabriqués et utilisés en toute sécurité, nous voyons également une opportunité de diriger dans un paysage réglementaire et commercial externe en évolution rapide pour avoir le plus grand impact pour ceux que nous servons.”

Les sites contaminés par les PFAS se trouvent aux États-Unis et en Europe. Un résumé des responsabilités potentielles dans le dernier rapport trimestriel de 3M aux investisseurs compte 15 pages, contre cinq paragraphes dans le rapport annuel 2003 de la société.

Une enquête en cours du Chicago Tribune a révélé que les produits chimiques pour toujours constituent des menaces généralisées pour la santé humaine dans l’Illinois.

Plus de 8 millions de personnes dans l’État – 6 Illinoisiens sur 10 – obtiennent leur eau potable d’un service public où au moins un produit chimique pour toujours a été détecté. Des concentrations inquiétantes peuvent être trouvées dans les champs agricoles et les jardins fertilisés avec des boues d’épuration chargées de PFAS.

Dimanche, le Tribune a rapporté qu’une usine de fabrication de 3M près des Quad Cities rejetait des PFAS dans le fleuve Mississippi et émettait des produits chimiques dans l’air sans limites depuis 1975.

Au total, plus de 200 millions d’Américains boivent de l’eau contaminée par les PFAS, estime l’Environmental Working Group sur la base de tests effectués par des agences d’État.

Les fabricants et les utilisateurs des produits chimiques ne sont actuellement pas tenus d’informer les responsables gouvernementaux ou le public de leurs rejets ou émissions de PFAS. Cela pourrait bientôt changer selon les règles proposées ce mois-ci par l’EPA Biden.

L’administration Biden propose également d’inscrire le PFOS et l’APFO comme substances dangereuses en vertu de la loi fédérale, ce qui permettrait d’obliger plus facilement les pollueurs à nettoyer les sites contaminés à leurs propres frais. D’autres réglementations devraient établir les premières limites exécutoires sur les produits chimiques dans l’eau potable.

Rob Bilot, un Avocat du procès de Cincinnati, a d’abord obtenu des documents de 3M et DuPont lors de procès intentés au début des années 2000. La dernière annonce de 3M est attendue depuis longtemps, a-t-il déclaré.

“Ce qui reste à voir”, a déclaré Bilott, “c’est si 3M acceptera jamais la responsabilité et paiera pour nettoyer la contamination mondiale sans précédent et les dommages qu’elle a déjà causés, y compris la contamination des approvisionnements en eau potable, du sol, de la faune – et des personnes – tous à travers la planète.

mhawthorne@chicagotribune.com




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