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L’effondrement du marché menace les retraites de millions d’Américains

Les régimes de retraite sont restés gravement sous-financés pendant le marché haussier de 11 ans qui a suivi la Grande Récession. La chute vers l’insolvabilité et les marchés à haut rendement a conduit les gestionnaires de fonds à prendre des paris risqués dans l’espoir de rester à flot. Maintenant, la récente liquidation a laissé les fonds du mal à faire face à leurs obligations futures.

Les 100 plus grands fonds de pension publics des États-Unis avaient été financés à seulement 78,6 % de leurs obligations totales à la fin du deuxième trimestre, contre 85,5 % à la fin de 2021 selon l’analyse de Milliman, un cabinet d’actuariat et de conseil. Les fonds ont perdu 220 milliards de dollars rien qu’entre mars et avril alors que l’invasion de l’Ukraine par la Russie a secoué les marchés.

Les pensions publiques empruntent des sommes croissantes pour faire face à leurs obligations de versement. Près de 13 milliards de dollars d’obligations de retraite ont été vendues en 2021, soit plus qu’au cours des cinq dernières années combinées. Maintenant, ils prennent plus de risques en investissant cet argent à effet de levier.

Le California Public Employees’ Retirement System (CalPERS), qui gère le plus grand fonds de pension public des États-Unis, avec environ 440 milliards de dollars d’actifs sous gestion, a commencé à tirer parti d’une partie de sa dette ce mois-ci.

“Nous avons besoin de toutes les flèches du carquois que nous pouvons obtenir, et la dette privée est l’une des plus critiques”, a déclaré Dan Bienvenue, directeur adjoint des investissements de CalPERS. “Il n’y a pas de choix sans risque.”

Le Teacher Retirement System of Texas, le cinquième fonds de pension public du pays, utilise également des fonds à effet de levier depuis 2019.

L’effet de levier peut aider à multiplier les gains du marché dans les marchés haussiers, mais il peut également augmenter les pertes pendant les périodes de baisse.

Alors que la majorité des pensions n’utilisent toujours pas de fonds empruntés, il y a eu une forte augmentation au cours des quatre dernières années. Avant 2018, aucun des plus grands fonds n’utilisait l’effet de levier.

Prendre des risques

Dans le même temps, les fonds ont commencé à acquérir des actifs plus risqués pendant la période haussière et l’environnement de taux bas pour compenser une certaine insolvabilité.

Au lieu d’augmenter les frais ou les coûts pour compenser un manque de financement, les gestionnaires de régimes de retraite ont choisi d’augmenter leur taux de croissance annuel cible et d’adopter un comportement d’investissement plus risqué pour l’atteindre. Dans de nombreux États, si les fonds finissent par faire faillite à cause de cette stratégie, la charge de répondre aux exigences de paiement incombera aux contribuables, selon une étude de la Réserve fédérale de Boston.
Les analystes disent que les fonds de pension fonctionnent désormais davantage comme des fonds spéculatifs et marchent sur des bases risquées. Ce sont aussi généralement les fonds les plus en difficulté financière qui prennent ces métiers.

“Le comportement de prise de risque est le plus prononcé parmi les fonds dont les sponsors ont le moins de capacité à supporter un risque supplémentaire”, a déclaré la Fed.

Certains fonds, comme le Houston Firefighters Relief and Retirement Fund, ont commencé à investir dans la crypto-monnaie, selon un rapport de Reuters. Un manque de transparence rend difficile l’évaluation du montant des fonds perdus dans le crash de la cryptographie ce printemps. Les fonds ne publient les rendements du deuxième trimestre que plus tard au cours de l’été.

À mesure que les taux d’intérêt augmentent et que la stabilité du marché diminue, ces pensions pourraient faire face à plus de problèmes.

Sur les quelque 4 billions de dollars d’actifs gérés par les fonds de pension publics aux États-Unis, plus des deux tiers sont alloués à des investissements risqués comme les actions et les véhicules alternatifs, y compris le capital-investissement, l’immobilier et les fonds spéculatifs, selon Pew Research. Cela signifie que la capacité des systèmes de retraite à honorer leurs engagements est soumise aux fluctuations des marchés boursiers.
“C’est comme le joueur qui est sur une séquence de défaites mais qui continue de parier dans l’espoir de rattraper une partie des pertes”, a écrit Merrill Matthews, chercheur à l’Institute for Policy Innovation, à tendance conservatrice, “Si la plupart des fonds de pension publics étaient déjà sous-financés la dernière fois année, qu’est-ce que cela signifie aujourd’hui, alors que le marché est en baisse depuis six mois ?”
Mais certains chercheurs disent que la crise semble plus grande qu’elle ne l’est. L’écart de financement des régimes de retraite est “souvent un chiffre énorme et effrayant”, a expliqué Louise Sheiner, directrice des politiques au Hutchins Center on Fiscal and Monetary Policy. Mais “pour la plupart (certainement pas tous) des plans, il n’y a pas de crise imminente dans le sens où les plans sont susceptibles d’épuiser leurs actifs dans les deux prochaines décennies”.

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