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L’empoisonnement au plomb et le racisme systémique nuisent aux résultats des tests des enfants noirs


Par Amy Norton


Journaliste de la journée de la santé

MARDI 16 août 2022 (HealthDay News) — Il est bien connu que l’exposition au plomb peut nuire au développement du cerveau des jeunes enfants. Maintenant, une nouvelle étude suggère que la ségrégation raciale pourrait aggraver les effets néfastes du plomb sur les enfants noirs.

L’étude, portant sur près de 26 000 écoliers, a révélé que les enfants noirs dont la plombémie était élevée avaient de moins bons résultats aux tests de lecture standardisés. Et cet effet a été aggravé lorsqu’ils vivaient également dans des quartiers fortement ségrégués sur le plan racial.

Les raisons spécifiques des résultats ne sont pas claires, ont déclaré les chercheurs. Mais la ségrégation des quartiers a des racines profondes dans l’histoire, où des pratiques telles que la “redlining” ont isolé de nombreux Noirs américains dans des zones à taux de pauvreté élevé et peu ou pas d’investissement.

“La ségrégation résidentielle n’est pas un accident”, a déclaré l’auteure principale Mercedes Bravo, professeure de recherche adjointe au Duke Global Health Institute de Durham, en Caroline du Nord. “C’est le résultat de nombreuses années de racisme structurel qui a séparé les gens dans différents quartiers”.

Le manque d’investissement dans les quartiers à prédominance noire a toujours signifié moins d’entreprises, moins d’opportunités d’emploi, des logements plus pauvres et des difficultés d’accès aux produits de base allant des épiceries aux soins de santé.

Les nouvelles découvertes suggèrent que ces facteurs peuvent “interagir” avec l’exposition au plomb pour aggraver les performances de lecture des enfants noirs, selon Bravo.

Le plomb est un métal naturel qui peut avoir de graves effets sur la santé s’il s’accumule dans le sang. Les enfants de moins de 6 ans sont particulièrement vulnérables, car le plomb peut endommager leur cerveau en développement et causer des problèmes d’apprentissage ou de comportement.

Le plomb était autrefois largement utilisé dans les peintures domestiques et l’essence. Bien que ces pratiques aient été supprimées il y a des décennies aux États-Unis, il existe encore de nombreuses façons pour les enfants d’être exposés, selon les Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis.

Les enfants vivant dans des maisons construites avant 1978 – lorsque la peinture à base de plomb était interdite – peuvent être à risque si cette vieille peinture est toujours en place et est écaillée ou écaillée.

Les enfants peuvent également être exposés en jouant dans un sol contaminé par le plomb – près des autoroutes, des usines ou des aéroports, par exemple – ou en buvant de l’eau qui coule dans des tuyaux en plomb.


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Tout cela signifie que les enfants noirs vivant dans la pauvreté courent un risque accru d’être exposés au plomb. Une étude de l’année dernière a révélé que 58% des enfants des quartiers à prédominance noire avaient des niveaux détectables de plomb dans le sang, contre 49% des enfants des quartiers à prédominance blanche.

“C’est ce qui rend cette nouvelle étude si importante”, a déclaré David Cwiertny, directeur du Center for Health Effects of Environmental Contamination de l’Université de l’Iowa. “Ce sont des enfants qui sont déjà plus vulnérables à l’exposition au plomb.”

Si d’autres facteurs dans leur environnement “aggravent” les effets du plomb, c’est inquiétant, a déclaré Cwiertny, qui ne faisait pas partie de la nouvelle recherche.

Il n’y a pas de niveau de plomb dans le sang “sûr” chez les enfants, a déclaré Cwiertny. Mais le CDC considère qu’un niveau de 3,5 microgrammes par décilitre (mcg/dL) est supérieur à la normale.

L’étude actuelle, publiée le 15 août dans le Actes de l’Académie nationale des sciences ,impliquait 25 699 enfants de Caroline du Nord dont la plombémie avait été testée à un moment donné. Ils ont tous passé des tests standardisés de lecture et de mathématiques en quatrième année.

L’équipe de Bravo a découvert que lorsque les enfants noirs avaient des niveaux de plomb relativement plus faibles (1 à 3 mcg/dL), la ségrégation du quartier n’avait aucune incidence sur leurs résultats aux tests de lecture. Mais parmi les enfants noirs avec des niveaux de plomb plus élevés (4 mcg/dL ou plus), ceux vivant dans des quartiers très ségrégués avaient de moins bons résultats en lecture. Et plus les niveaux de plomb des enfants étaient élevés, plus l’impact de la ségrégation du quartier était important.

Bravo a noté que la situation dans son ensemble n’est pas entièrement sombre : les enfants d’aujourd’hui sont exposés à moins de plomb que leurs homologues d’il y a des décennies.

Mais, a-t-elle dit, “l’héritage durable du racisme structurel” signifie que les enfants noirs sont plus exposés au plomb et à d’autres dangers et facteurs de stress environnementaux.

“Ce n’est pas acceptable”, a déclaré Bravo.

Cwiertny a accepté.

“Nous n’avons pas fait assez pour réduire les sources d’exposition au plomb”, a-t-il déclaré. L’essence au plomb, par exemple, est toujours utilisée dans l’aviation car aucune alternative n’a été développée. Et les branchements en plomb (conduites d’eau souterraines) mis en place au début du XXe siècle subsistent dans de nombreuses villes et collectivités.


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L’Environmental Protection Agency des États-Unis a estimé qu’il y a entre 6 et 10 millions de lignes de service en plomb dans tout le pays. Un financement fédéral est disponible pour aider les États et les services publics à les remplacer.

Mais, a déclaré Cwiertny, les autorités locales ne savent souvent même pas où se trouvent leurs principales lignes de service.


Plus d’information

Les Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis en ont plus sur l’exposition au plomb.

SOURCES : Mercedes Bravo, PhD, professeure de recherche adjointe, Duke Global Health Institute, Duke University, Durham, NC ; David Cwiertny, PhD, professeur, génie civil et environnemental, et directeur, Center for Health Effects of Environmental Contamination, University of Iowa, Iowa City; Actes de l’Académie nationale des sciences,15 août 2022



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