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L’entraîneur-chef canadien a pris la route la moins fréquentée sous les projecteurs du monde junior

Dennis Williams a accepté le travail et a emballé la voiture sans arrière-pensée.

Un jeune esprit de hockey à la recherche d’une autre chance, il arborait également un ego légèrement meurtri.

Williams avait pris la relève en tant qu’entraîneur-chef par intérim à Bowling Green dans les rangs de la NCAA la saison précédente, mais a finalement été refusé pour le poste à temps plein.

Lorsque son téléphone a sonné avec une offre unique à la suite de cette déception de 2010, il a sauté sur l’occasion – entraîneur dans la NAHL, un circuit junior de deuxième niveau qui parsème les États-Unis avec des équipes aussi éloignées que l’Alaska.

Le doute, cependant, s’est glissé dans son esprit alors qu’il roulait dans le Texas Panhandle avec sa femme et sa jeune fille.

« Nous n’étions jamais allés à Amarillo. Nous ne sommes même pas allés le voir », se souvient Williams de la ville à environ 600 kilomètres au nord-ouest de Dallas. “Je me souviens avoir conduit en pensant : ‘Mec, ai-je pris la bonne décision ? C’est le seul endroit où je peux entraîner dans le monde ? »

Son parcours dans le sport a été long et sinueux. Cela a également amené le natif de Stratford, en Ontario, à réaliser l’une de ses ambitions de vie : entraîner le Canada au championnat mondial de hockey junior.

Williams sera dans cette grande chaise pour l’événement 2023, qui commence le lendemain de Noël à Halifax et Moncton, NB Il a servi comme assistant au sein du personnel de Dave Cameron qui a aidé le pays à remporter sa 19e médaille d’or en août lors d’un tournoi retardé de huit mois par COVID -19.

« Très humble », a déclaré l’entraîneur-chef de 43 ans des Silvertips d’Everett de la Ligue de hockey de l’Ouest. “C’est un grand honneur.”

Le voyage qui a amené Williams à ce point – celui où il sera aux commandes d’une liste de stars avec Connor Bedard et Shane Wright – comprenait beaucoup plus d’arrêts qu’Amarillo.

Mais tout a commencé au William Allman Memorial Arena de Stratford.

“Une deuxième maison”, se souvient son frère aîné Dave Williams. “Les soirs où nous n’avons pas joué, il était à la patinoire en train de regarder les autres équipes et de courir partout.”

Dennis Williams allait jouer pour l’équipe junior B de sa ville natale de Stratford Cullitons au milieu des années 1990. Il ne faisait aucun doute qu’il pouvait mettre la rondelle dans le filet. Cela ne le dérangeait pas non plus de faire bouger les choses.

“Avait tendance à se mettre sous la peau des joueurs”, a déclaré Dave, de quatre ans son aîné, en riant. “Un peu de rat.”

Dave a une mise au jeu de leur seule saison à jouer ensemble pour les Cullitons – maintenant connus sous le nom de Warriors – gravée dans sa mémoire.

“Lorsque la rondelle a été lâchée, Dennis a levé son patin droit et a marché sur la lame du bâton de l’autre gars, l’a brisée et a obtenu une pénalité”, a déclaré Dave Williams, qui entraîne maintenant l’équipe de Stratford. «Je me souviens d’être rentré chez lui avec lui en lui disant à quel point il avait de la chance que papa ne soit pas à la patinoire.

“Dennis avait définitivement la capacité de rendre le jeu intéressant.”

Jason Clarke, qui a grandi aux côtés des frères et dirige maintenant les Warriors, se souvient de Dennis comme “très compétent et super courageux”.

“Beaucoup de ces gars n’existent plus dans le jeu”, a déclaré Clarke. « Je n’avais pas peur d’intensifier le jeu avec n’importe qui sur la glace à tout moment. Je pense que cela mène à une grande partie de sa passion. Ce genre de gars travaille pour tout et ils sont récompensés.

“Ce trait de personnalité l’a amené à une grande distance dans le coaching.”

Dennis Williams se dirigera éventuellement vers le sud pour jouer au hockey universitaire à Bowling Green. Après une brève tentative chez les pros, il a rejoint les rangs des entraîneurs postsecondaires américains à différents niveaux – une odyssée qui l’a d’abord conduit d’Utica, NY, à Aston, Penn., à Birmingham, Ala.

“Aucune idée de ce que je faisais”, a-t-il déclaré à propos de ces premiers jours. « C’est comme n’importe quel joueur. L’expérience à court terme que vous obtenez définit si vous voulez choisir ce chemin.

Il savait que c’était tout ce qu’il voulait. Williams est retourné à Bowling Green en tant qu’assistant et a finalement obtenu cette opportunité intérimaire qui ne se concrétisera pas dans le concert à plein temps.

“(Un mentor) m’a dit une fois, ‘Tu n’es jamais un entraîneur jusqu’à ce que tu sois renvoyé ou un joueur jusqu’à ce que tu sois échangé'”, a déclaré Williams.

Alors, il s’est dépoussiéré et s’est dirigé vers Amarillo pour diriger les Bulls.

“Humble tarte laissant tomber quelques échelons”, a déclaré Williams. “Mais je voulais juste entraîner.”

Et pendant les quatre années suivantes, il a pleinement embrassé la vie dans la communauté à mi-chemin entre Oklahoma City et Albuquerque, NM, dans le nord du Texas.

“Cela m’a permis de me refonder”, a déclaré Williams. “M’a reconnecté et m’a probablement motivé.

“Je n’échangerais mon temps là-bas pour rien.”

Williams et sa femme, Hollie, ont acheté une maison et ont vécu à Amarillo toute l’année avec leur fille, Emerson, avant que la jeune sœur Elyse n’arrive sur les lieux.

« Il n’a pas fallu longtemps pour que j’aie trois ou quatre paires de bottes de cow-boy », dit-il. “Je suis allé à quelques matchs de football au lycée et j’ai apprécié l’atmosphère ‘Friday Night Lights’, tout comme les films.”

Le lien le plus important sur le plan de la carrière était avec l’homme d’affaires canadien Bill Yuill, propriétaire des Bulls. Il a finalement promu Williams dans son équipe de la USHL en 2014 et l’a amené dans la WHL avec Everett trois saisons plus tard.

« Si je n’allais pas à Amarillo, je ne serais probablement pas en mesure d’entraîner les championnats du monde juniors », a déclaré Williams. “Vous prenez des joueurs qui n’ont pas fait l’USHL, alors ils sont venus avec une puce sur l’épaule et vraiment motivés pour prouver aux gens qu’ils avaient tort.”

Il a connu beaucoup de succès depuis, remportant au moins 45 matchs dans chacune de ses quatre campagnes complètes avec Everett, y compris un voyage en finale de la WHL.

Cela l’a aidé à se faire remarquer par Hockey Canada et il a gravi les échelons à partir de là.

Mais Williams n’oubliera pas d’où il vient – ​​et le chemin parcouru – lorsqu’il sera sous les projecteurs lundi.

“Ces années m’ont défini et m’ont amené ici”, a-t-il déclaré. “J’ai beaucoup appris à cette époque. Vous n’avez pas toutes les ressources et l’aide.

« Je ne profite pas de l’occasion d’entraîner l’équipe mondiale junior pour acquis.

Lorsque vous avez un CV comme Williams, il est facile de comprendre pourquoi.

Ce rapport de La Presse canadienne a été publié pour la première fois le 22 décembre 2022.

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