L’épuisement professionnel de Dick Vermeil s’est transformé en une carrière non conventionnelle au Temple de la renommée

KANSAS CITY, Mo. – À n’importe lequel de plusieurs moments au cours d’une carrière d’entraîneur-chef de 30 ans dans la NFL, il aurait été impossible de prédire que Dick Vermeil entrerait au Temple de la renommée du football professionnel.

Vermeil a obtenu son premier poste d’entraîneur-chef dans la NFL avec les Eagles de Philadelphie en 1976, juste après avoir mené l’UCLA à une victoire du Rose Bowl contre l’État de l’Ohio.

Les Eagles avaient passé neuf saisons consécutives sans record de victoires lorsque Vermeil est arrivé. Mais Vermeil les avait en séries éliminatoires à sa troisième année et au Super Bowl à sa cinquième.

Cela a eu un coût.

Les Eagles étaient devenus vainqueurs avec un entraîneur qui menait de longs entraînements physiquement exigeants, presque toujours en jambières. Vermeil a gardé un coup de main dans les plans de match des équipes offensives, défensives et spéciales des Eagles et a travaillé de longues heures pour rester au top.

“Il avait l’habitude de nous contrarier tous, entraîneurs adjoints, parce qu’il pouvait survivre avec quatre heures de sommeil par nuit”, a déclaré Carl Peterson, qui a entraîné pour Vermeil avec UCLA et les Eagles et a ensuite embauché Vermeil en tant que directeur général des Chiefs. “Le reste d’entre nous avait besoin de plus. Nous avions tous des lits gigognes dans nos bureaux avec les Eagles. Nous devions le faire. Les réunions commençaient tôt et duraient tard.

“C’était un coaching et un enseignement intenses et sans interruption. Il a brûlé la chandelle par les deux bouts. Il déteste le mot burnout. Mais il l’a fait. Au bout d’un moment, je pouvais le voir s’éroder.”

Vermeil a quitté l’entraînement après sept saisons, à l’âge de 46 ans. Il est resté absent 14 saisons, sa principale exposition au jeu pendant cette période étant un diffuseur de télévision.

Il a atteint le Temple de la renommée en se débarrassant de certaines de ses habitudes de la vieille école lorsqu’il est revenu à l’entraînement. Il est revenu en 1997, reprenant une équipe des St. Louis Rams qui avait remporté six matchs tout en obtenant une moyenne de 19 points par match l’année précédente. Il a remporté un Super Bowl lors de sa troisième saison là-bas avec une attaque à haut score surnommée “The Greatest Show On Turf”.

Le dernier acte d’entraînement de Vermeil avec les Chiefs n’a pas produit de Super Bowl en cinq saisons, mais il a eu un meilleur pourcentage de victoires à Kansas City (.550) qu’à Philadelphie (.535) ou à St. Louis (.458).

“Sa carrière d’entraîneur était vraiment unique”, a déclaré Brent Musburger, partenaire de diffusion et ami de longue date de Vermeil. “Il a réussi avec les Eagles, gagnant malgré le fait qu’il était là à une époque où les mouvements des joueurs étaient limités. Il a fallu beaucoup plus de temps pour construire une équipe gagnante.

“Puis il revient 14 ans plus tard et c’est un tout nouveau monde dans la NFL avec un plafond salarial et une agence libre. Mais il a réussi à gagner un Super Bowl lors de sa troisième année avec les Rams, puis il a continué à en avoir vraiment bonnes équipes avec les Chiefs.”

Dans l’ensemble, la carrière de Vermeil était des plus inhabituelles, en particulier pour un entraîneur du Temple de la renommée. Sa retraite à un âge précoce comme entraîneur et sa pause de 14 ans se démarquent. Son long écart en tant que diffuseur a traversé des époques dans la NFL, qui était en grande partie une ligue de course à son départ et surtout une ligue de passage à son retour.

Son pourcentage de victoires en saison régulière de 0,524 est le deuxième plus bas pour tous les membres du Temple de la renommée qui ont été entièrement consacrés à cause de l’entraînement (Weeb Ewbank se classe dernier à 0,502, bien qu’il ait trois titres). Mais Vermeil a hérité de trois équipes qui étaient en difficulté à son arrivée et quittant chacune selon ses conditions.


VERMEIL A PRIS LES AIGLES à quatre apparitions consécutives en séries éliminatoires, dont un Super Bowl. Mais tout s’est effondré en 1982 lorsque, dans une saison raccourcie à neuf matchs en raison d’une grève de joueurs, les Eagles avaient une fiche de 3-6.

Il a touché le fond. Vermeil a annoncé sa démission, une surprise pour le monde du football, après la saison lors d’une conférence de presse en larmes avant de se lancer dans une carrière lucrative dans la radiodiffusion.

“A l’époque, c’était probablement la chose la plus difficile que j’ai jamais faite de ma vie”, a-t-il déclaré. “Mais je savais que je devais le faire. Je savais que j’étais un gâchis. Quel que soit le terme que vous vouliez y mettre : épuisement professionnel, dépression, épuisement émotionnel. J’étais tellement passionné par ce que je faisais et si intense que c’est devenu une chose plus importante que J’étais prêt à gérer.

“Je ne regrette pas d’avoir fait ce que j’ai fait. J’étais mon pire ennemi. Je sais que je devais quitter l’entraînement. Cela m’a permis d’être dans la vie de mes enfants. Je suis passé de 75 000 $ par an à 150 000 $ en travaillant 16 week-ends. . C’était bien. J’ai participé à des choses à la maison. C’était bien.”

Si sa démission a été un choc pour les fans, ce n’était pas le cas pour ses proches.

“Au fur et à mesure que la saison avançait, vous l’avez en quelque sorte vu venir”, a déclaré Ron Jaworski, son quart-arrière avec les Eagles. “Dans les discours à l’équipe, on pouvait dire que ce n’était pas le même gars. Il était très émotif. Il était toujours émotif mais c’était un type d’émotion différent. Habituellement, quand il devenait émotif, il y avait une raison à cela. : discours d’avant-match, discours d’après-match. Mais ce serait un samedi soir avant un match et il deviendrait comme ça. C’était juste différent.

Vermeil n’avait aucune idée à l’époque s’il reviendrait un jour à l’entraînement. Il savait juste qu’il devait sortir.


LES ÉQUIPES DE LA NFL ESSAYÉES pour le ramener. Il a dit qu’il avait été approché pour prendre un emploi presque chaque année où il était absent. Un an, les Buccaneers de Tampa Bay ont offert à Vermeil leur poste d’entraîneur-chef avec un contrat vierge, disant qu’il était libre de remplir les conditions qu’il souhaitait.

“Dick ne voulait pas retourner à l’entraînement”, a déclaré Musburger. “Il ne voulait pas le faire. Chaque défaite l’a brûlé en tant qu’entraîneur. Il m’a dit à plusieurs reprises qu’il ne reviendrait pas à l’entraînement.”

Vermeil est resté proche du jeu en travaillant comme analyste de jeu à la télévision, principalement avec le football universitaire.

“Il était un bourreau de travail en tant qu’entraîneur et il était un bourreau de travail en tant qu’analyste”, a déclaré Musburger. “Je n’ai jamais côtoyé quelqu’un dans n’importe quel sport qui a fait autant de préparation que Dick avant un match. Il se présentait avec ces grands tableaux pleins de notes. Ils étaient tellement pleins de notes sur tous les joueurs et les équipes qu’il n’y avait plus beaucoup d’espace blanc.”

Ce que Vermeil a fait en tant que diffuseur, intentionnel ou non, l’a préparé à un retour à l’entraînement. Il ne s’est pas présenté pour un match du samedi à temps pour travailler sur l’émission. Il est arrivé mercredi pour assister à l’entraînement et parler football avec les entraîneurs.

Il a pris des notes furieuses à l’entraînement et a rédigé des pièces qu’il a vues qui fonctionnaient, classant tout au cas où il voudrait utiliser l’information un jour.

“Je n’ai jamais cessé d’étudier le jeu”, a déclaré Vermeil. “Je n’ai jamais cessé de parler aux entraîneurs. Je n’ai jamais laissé ma relation avec de bons entraîneurs se désintégrer. Cela m’a tenu au courant autant que possible sans être là tous les jours pour travailler.

“Les trois meilleurs entraîneurs de football que j’ai jamais vus étaient Bill Snyder à Kansas State, Tom Coughlin à Boston College et Don Shula aux Miami Dolphins. … Il y a eu de nombreuses fois où je suis sorti du terrain d’entraînement ou d’un réunion et je me suis dit : « C’est une meilleure façon de faire. Je regardais Don Shula, Joe Gibbs et Bill Parcells entraîner leurs équipes et je disais : ‘J’ai beaucoup à apprendre.'”

Musburger a convenu que les années de diffusion et d’observation d’autres entraîneurs par Vermeil avaient rendu Vermeil meilleur lorsqu’il est revenu sur la touche.

“La seule chose que Dick reconnaissait, c’était quelqu’un qui pouvait entraîner”, a déclaré Musburger.


LES BÉLIERS SONT VENUS appelant en 1997 et Vermeil a accepté, sentant que le moment était venu. Il a hérité d’une équipe avec sept saisons consécutives perdantes à son arrivée.

Il est d’abord revenu avec le même entraîneur qu’il était avant de quitter les Eagles. Les Rams ont mené de longs entraînements et Vermeil a eu sa main dans les équipes offensives, défensives et spéciales.

“C’était assez facile à St. Louis”, a déclaré le receveur Eddie Kennison, qui a rejoint les Rams un an avant l’arrivée de Vermeil. “Mais c’est pourquoi nous perdions. Ensuite, l’entraîneur Vermeil est arrivé et nous sommes passés d’entraînements d’une heure et demie à des entraînements de deux heures et 45 minutes. Plus que tout autre entraîneur pour lequel j’ai joué, il pensait qu’il fallait s’entraîner. pendant longtemps si tu allais aller mieux.”

Vermeil a déclaré: “Je le faisais à l’ancienne. À l’époque, il n’y avait pas de règles sur le temps que vous pratiquiez, combien de deux jours vous pouviez avoir, combien de jours vous pouviez porter des coussinets. … Ces enfants ont travaillé.”

Les Rams ont remporté cinq matchs sa première saison et quatre la suivante. Vermeil savait qu’il allait être renvoyé si les Rams continuaient à perdre, alors il a mis les leçons qu’il a apprises pendant son temps en tant que diffuseur au travail.

Il a reculé sur les pratiques, les rendant moins exigeantes physiquement. Il est également allé chercher un coordinateur pour dynamiser l’offensive terne des Rams.

Il a interviewé un candidat qu’il avait regardé et admiré en tant que concepteur de jeu et appelant à Arizona State. Sa rencontre avec Mike Martz a duré huit heures, les deux ne s’arrêtant que pour quelques pauses toilettes.

Ils ont trouvé un terrain d’entente et Vermeil, pour la première fois en tant qu’entraîneur-chef, a confié le contrôle total de son attaque à quelqu’un d’autre.

“Il avait essayé d’appeler des jeux, d’être l’entraîneur-chef, tout ça. Sa charge de travail était considérable”, a déclaré Martz. “Il en avait marre.”

Vermeil avait besoin de quelqu’un en qui il pouvait avoir confiance pour prendre cette partie et le laisser être l’entraîneur-chef. Lorsque cela s’est produit, le poids du monde a été retiré de ses épaules.”

Avant que les Rams de 1999 ne deviennent The Greatest Show on Turf et ne mènent la NFL au score, ils ont traversé un drame de quart-arrière. Le partant Trent Green s’est déchiré l’ACL au genou gauche lors d’un match de pré-saison.

Vermeil et Martz avaient choisi Kurt Warner non testé comme remplaçant et n’ont pas bronché lorsqu’il est devenu leur partant, pas même après que Warner ait lancé deux interceptions dans la première moitié du premier match de saison régulière. Warner a finalement trouvé sa place, emmenant Vermeil et les Rams vers une victoire au Super Bowl XXXIV et déclenchant sa propre carrière au Temple de la renommée.

Vermeil a pris sa retraite une deuxième fois après la victoire du Super Bowl contre les Titans du Tennessee, mais est revenu à l’entraînement une dernière fois en 2001 avec les Chiefs. Vermeil n’a pas pu amener les Chiefs à un Super Bowl, mais au cours de ses cinq saisons, il a eu des équipes passionnantes et performantes dirigées par des stars telles que Tony Gonzalez et Priest Holmes.

Peterson, alors directeur général de Kansas City, a vu un Vermeil différent de celui avec lequel il avait travaillé à UCLA et chez les Eagles.

“Il a délégué beaucoup plus de responsabilités que ce qu’il a fait quand j’étais avec lui à la fois avec les Eagles et avec UCLA”, a déclaré Peterson. “Il a laissé ses coordinateurs le coordonner, l’appeler, le diriger.”

Quant à Vermeil passant la plupart de ses nuits au bureau, Peterson a déclaré: “Non. Il a peut-être passé une nuit ou deux là-bas, mais ce n’était pas comme à Philadelphie.”

L’histoire qui illustre le mieux comment l’évolution de Vermeil est venue de Jaworski. Travaillant à la télévision à l’époque, Jaworski a assisté au match du Super Bowl des Rams contre les Titans. Il a croisé son ancien entraîneur sur le terrain quelques heures avant le match et ils lui ont rendu visite.

Puis Vermeil s’est excusé en disant qu’il voulait dire bonjour à sa femme, qu’il avait repérée dans les gradins.

“C’est à quel point il avait changé”, a déclaré Jaworski. “Dans le Super Bowl XV [with the Eagles], il était tellement concentré et il ne se passait rien d’autre en dehors de ce match sur le terrain. Il ne savait pas où sa femme était assise ni même si elle était au match.

“Mais cette fois, il était vraiment mieux ensemble. Son équipe était bien placée et il le savait. Il pouvait se détendre. C’est peut-être pour cela que cette fois, son équipe a gagné.”

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