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Les «anomalies» sont un désastre pour la recherche d’argent des entreprises spatiales

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La mission semblait bien se dérouler. La fusée a été hissée par un 747 et larguée. Il a ensuite allumé ses moteurs de premier étage dans ce que Virgin Orbit a déclaré sur Twitter comme une “belle brûlure de pleine durée”, avec un emoji de feu ajouté pour effet. La société a tweeté que la fusée avait réussi à atteindre l’orbite. Mais quelques minutes plus tard est venue la mauvaise nouvelle – et une correction : « Nous semblons avoir une anomalie qui nous a empêché d’atteindre l’orbite.

Dans les vols spatiaux, “anomalie” est un mot aseptisé pour “échec”. Et il y en a eu beaucoup récemment, ramenant une industrie de haut vol sur terre et rappelant un point qui a été négligé, ou oublié, alors que l’espace est devenu un secteur en vogue dans l’économie : les fusées volantes sont extrêmement risquées et difficiles. Entreprise.

Le lendemain de la perte de Virgin Orbit, une autre start-up spatiale, ABL Space Systems, a subi “une anomalie et s’est arrêtée prématurément”, a-t-elle déclaré sur Twitter, ce qui signifie que les moteurs de la fusée ont cessé de tirer, la faisant tomber, s’écraser sur le rampe de lancement et exploser.

En décembre, une fusée Vega C, exploitée par l’entreprise française Arianespace, a également échoué. Quelques mois auparavant, la fusée New Shepard de Blue Origin a subi un problème de moteur qui a déclenché son système d’arrêt d’urgence, tirant sur la capsule, qui n’avait personne à bord, seulement des expériences scientifiques, en lieu sûr. (Jeff Bezos, le fondateur de Blue Origin, est propriétaire du Washington Post.)

Alors que l’économie se resserre, de nombreuses entreprises spatiales sont désormais en difficulté. Surfant sur la vague enthousiaste d’investissements, plusieurs sociétés spatiales sont devenues publiques par le biais de SPAC, ou de sociétés d’acquisition à vocation spéciale, essayant de lever des fonds pour les propulser en orbite. Les investisseurs se sont lancés, certains d’entre eux sans beaucoup de connaissances sur les défis spécifiques d’une industrie qui dépend en grande partie de la combustion soigneuse de milliers de gallons de propulseur volatil.

Mais maintenant, alors que l’économie se resserre et que les craintes de récession se profilent, bon nombre de ces entreprises se sont effondrées et les investissements se resserrent.

“Le groupe de SPAC spatiaux n’a pas été particulièrement utile pour renforcer la confiance des investisseurs”, a déclaré Chad Anderson, associé directeur de Space Capital, une société d’investissement, dans un e-mail. «Les gens ont toutes les raisons, sur la base des nombreux exemples, d’être sceptiques à l’égard des SPAC. Des projections incroyablement optimistes alimentées par le battage médiatique et financées par des investisseurs qui ont fait peu ou pas de diligence dans un marché chauffé à blanc, comme le monde n’en a jamais vu.

Alors que les entreprises recevaient des dizaines, voire des centaines de millions de dollars, “vous devez toujours faire le travail acharné”, a déclaré Jesse Klempner, associé chez McKinsey & Company, la société de conseil. “Donc, à bien des égards, ce cours de l’action dans mon esprit reflète l’inadéquation des attentes et des délais financiers et des investisseurs avec les réalités technologiques.”

L’enthousiasme pour les entreprises spatiales n’a pas été entièrement déplacé et coïncide avec une renaissance de l’exploration spatiale. SpaceX a connu un succès retentissant, ouvrant une voie que d’autres entreprises suivent. Au cours de la dernière décennie, la NASA a subi un changement de culture, désormais désireuse de s’associer aux sociétés commerciales, en leur attribuant des contrats lucratifs pour certaines de ses missions les plus sensibles, même des astronautes volants. Le Pentagone a également commencé à prêter attention, désireux d’exploiter les progrès techniques qui ont permis aux petits satellites de jouer un rôle énorme dans la guerre moderne, ainsi que la réduction drastique des coûts de lancement.

Récemment, la NASA a terminé avec succès la mission Artemis I en envoyant le vaisseau spatial Orion, sans aucun astronaute à bord, en orbite autour de la lune. Sa fusée Space Launch System, la plus puissante au monde (pour l’instant), a eu un lancement parfait. Et l’éclaboussement triomphal d’Orion dans l’océan Pacifique le mois dernier a ouvert la voie à la mission Artemis II, qui transporterait des astronautes sur la lune.

Le télescope spatial James Webb a renvoyé image après image à couper le souffle, offrant aux scientifiques de nouvelles vues de l’univers qui remontent dans le temps presque jusqu’à sa formation. Son rover Persévérance a fait des traces sur Mars. Et la NASA a traversé quelques moments de tension avec la Russie pour maintenir son partenariat sur la Station spatiale internationale.

À bien des égards, l’étalon-or a été SpaceX. Il a été lancé 61 fois l’an dernier, un record, et prévoit de lancer plus de fusées en orbite cette année. Après avoir surmonté de multiples échecs au cours de ses premières années, la société a atteint l’objectif qu’Elon Musk, son fondateur, PDG et ingénieur en chef, s’était fixé depuis le début : rendre les vols spatiaux faciles et routiniers.

En conséquence, les investisseurs ont commencé à inonder l’industrie spatiale au sens large d’investissements, se concentrant sur un secteur qui était autrefois considéré comme beaucoup trop risqué pour de l’argent sérieux. En 2020, les investissements dans les start-up spatiales ont atteint 7,6 milliards de dollars, soit une augmentation de 16% par rapport à 2019, selon Bryce Space and Technology, une société de conseil.

Cela était “conforme à la tendance sur six ans commençant en 2015 de niveaux sans précédent d’investissements axés sur le capital-risque dans l’industrie spatiale”, a déclaré la société.

Après avoir vu un record de 47,4 milliards de dollars investis dans l’économie spatiale au sens large en 2021, ce nombre a chuté de 58% l’année dernière, selon Space Capital, un fonds d’investissement spécialisé dans l’espace. Au troisième trimestre de l’année dernière, “le marché a peut-être touché le fond”, a déclaré la société, notant qu’il s’agissait “du trimestre le plus bas pour les investissements dans l’économie spatiale depuis” la fin de 2013.

Après son échec, Virgin Orbit, la société fondée par Richard Branson, a vu ses actions chuter et se négocie désormais en dessous de 2 dollars par action. Astra, une autre société de fusées visant à s’attaquer à l’industrie des petits satellites, a également eu du mal à décoller. En novembre, après avoir enregistré une perte nette de 5 millions de dollars au troisième trimestre, il a annoncé qu’il licenciait 16% de ses effectifs. Cela faisait suite à un avis du Nasdaq avertissant qu’il retirerait la société de la liste après avoir échoué à négocier au-dessus de 1 $ par action pendant 30 jours consécutifs.

“Il existe un éventail de niveaux de sophistication des différents groupes d’investisseurs en ce qui concerne l’espace”, a déclaré Klempner. “Les investisseurs particuliers ne comprennent probablement pas toutes les complexités des progrès technologiques qui doivent se produire pour que ces entreprises gagnent de l’argent et génèrent des rendements économiques.”

Ce ne sont pas seulement les petites start-ups qui ont été confrontées à la tourmente économique. Boeing, le géant de l’aviation, de la défense et de l’espace, a eu toutes sortes de problèmes avec le vaisseau spatial Starliner qu’il a développé pour transporter les astronautes de la NASA vers et depuis la Station spatiale internationale. En 2014, la NASA a attribué à la société un contrat de 4,2 milliards de dollars pour le programme, mais Boeing a des années de retard. Alors qu’il est prévu pour son premier vol d’essai avec des astronautes à bord ce printemps, il a dû faire face à des retards et des revers techniques répétés qui ont contraint l’entreprise à enregistrer près de 900 millions de dollars de pertes sur le programme.

Anderson a déclaré qu’il y avait des avantages à une économie spatiale plus ancrée, ancrée dans des fondamentaux commerciaux solides plutôt que dans le battage médiatique, d’autant plus qu’elle a évolué pour devenir “l’épine dorsale invisible des plus grandes industries du monde”, a-t-il déclaré.

“L’économie spatiale a connu une croissance significative au cours de la dernière décennie – renforçant son rôle d’infrastructure supranationale – et il n’y a pas moyen de remettre ce génie dans la bouteille”, a déclaré Anderson par e-mail. “Malgré les défis causés par les vents contraires du marché macro, nous n’avons jamais été aussi optimistes sur l’espace.”

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