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Les castors qui s’étendent vers le nord entraînent des conséquences néfastes pour les Inuits et la faune

Eddie Kumarluk se souvient d’une époque où des milliers d’ombles chevaliers nageaient dans le lac Pamiullujusiup près d’Umiujaq, au Québec.

Dans les années 1970, il y avait un local qui installait ses filets en hiver, se souvient Kumarluk, gestionnaire de l’association de chasse, pêche et piégeage de la communauté dans la région du nord du Nunavik au Québec.

« Avant, il n’attrapait que de l’omble chevalier », a déclaré Kumarluk. “C’est l’un de nos principaux aliments que nous aimons tant, et ils sont en déclin ces dernières années. Nous n’en avons pratiquement pas attrapé.”

Ce qu’il a décrit comme une zone autrefois abondante pour les pêcheurs n’est plus. Les castors nouvellement arrivés sont à blâmer.

Les rongeurs à dents de cheval se sont étendus vers le nord au cours des dernières décennies – maintenant trouvés dans certaines parties du Nunavik, au-delà de la limite des arbres.

Les experts disent qu’ils voyagent par instinct de survie, mais le déménagement a un coût sur la faune et les modes de vie traditionnels des Inuits.

Étudier les castors dans le Nord

Les habitants ont commencé à remarquer les animaux envahissants dès les années 1970 et 1980, dit Kumarluk.

Il y a 10 à 15 ans, on a commencé à trouver des barrages de castors construits le long des lacs. À partir de là, ils ont réalisé l’étendue des dégâts causés par les animaux semi-aquatiques — et la nécessité d’étudier leur impact sur l’environnement nordique.

Un groupe de personnes sourit à la caméra
Mikhaela Neelin, en bas à gauche, et Eddie Kumarluk, en haut à gauche, sont quelques-uns des représentants qui ont assisté à la conférence Arctic Beaver Observation Network à Yellowknife le mois dernier. (Soumis par Mikhaela Neelin)

Kumarluk dit que c’est “l’architecture” du barrage – construit comme un abri pour les jeunes castors – qui pose un problème à l’omble chevalier en particulier.

“Ils ne sont pas aussi forts que le saumon. Le saumon peut sauter par-dessus un barrage de castor… mais l’Arctique [char] sont plus faibles », a déclaré Kumarluk, ajoutant que la présence des castors est devenue une préoccupation pour la communauté.

“Nous ne savons pas combien de rivières ils ont bloquées ou endiguées et nous avons tellement de travail devant nous”, a déclaré Kumarluk. “Nous faisons ce que nous pouvons.”

Une partie de l’effort a consisté à obtenir des fonds pour démanteler les barrages afin de rétablir un bon débit d’eau dans les lacs.

Un barrage de castor se trouve au bord d'une rivière.
Même un barrage de castor le long d’un lac peut avoir un impact considérable sur la faune, dit Mikhaela Neelin. (Soumis par Mikhaela Neelin)

Le changement climatique joue un rôle dans le déplacement des castors

Certaines communautés, comme Umiujaq, sont particulièrement à risque d’être touchées par l’expansion du castor en raison de la géographie, explique Mikhaela Neelin, directrice de la Nunavik Hunting Fishing Trapping Association.

Umiujaq est l’une des communautés situées juste au nord de la limite forestière — la limite de l’habitat où les arbres peuvent pousser.

“Dans la toundra et dans de nombreuses régions, ils voient des castors y apparaître pour la première fois”, a déclaré Neelin, ajoutant que les conséquences sont mitigées.

“Ce n’est pas noir ou blanc … les castors sont souvent très bénéfiques. Ils font beaucoup”, a déclaré Neelin.

Cependant, elle note que les conséquences négatives sont plus graves dans le Nord.

“Ils migrent dans le lac et même un grand barrage pourrait vraiment affecter une zone de pêche”, a déclaré Neelin.

Les castors pourraient également affecter la qualité de l’eau, dit Neelin. Alors que les systèmes d’eau et les rivières sont endigués, on se demande si l’eau du lac ou de la rivière pourrait encore être consommée sans traitement.

De petits buissons et plantes poussent le long d'une rivière.
La présence d’arbustes a augmenté au Nunavik, ce qui en fait un bon environnement pour les castors. (Soumis par Mikhaela Neelin)

Une partie du problème est liée à ce que Neelin appelle l’« arbuste » du Nunavik — avec plus de saules et de petites branches qui poussent dans la région en raison d’un environnement qui se réchauffe.

“Les saules par exemple, ils seraient à hauteur de cheville. Certains d’entre eux sont maintenant à hauteur d’homme et avec cette quantité de matériel à feuilles caduques, les castors sont capables de survivre dans des zones qu’ils ne pouvaient pas auparavant”, a déclaré Neelin.

“Le changement climatique augmente vraiment la hauteur. … C’est donc un impact énorme sur les castors qui se déplacent vers le nord.”

Trouver des solutions

Kumarluk dit que les castors s’étendent également vers le nord par instinct de survie en raison d’activités humaines telles que la chasse.

Deux personnes pataugent dans une rivière qui monte juste après leurs genoux.
La Société Makivik a effectué des travaux de terrain d’été en 2022 sur l’expansion du castor. (Mathilde Lapointe St-Pierre)

« Les Inuits, on travaille à peine [beavers]”, dit Kumarluk. “Nous ne les dérangeons pas.”

Kumarluk et Neelin ont représenté le Nunavik lors d’une conférence sur l’expansion arctique du castor à Yellowknife le mois dernier.

Kumarluk dit qu’ils ont récemment acheté un drone pour surveiller la région et qu’ils essaient de faire venir un aîné cri à Umiujaq pour enseigner à la communauté comment contrôler sa population croissante de castors.

“Nous souhaitons vraiment apprendre aux jeunes, aux jeunes, même aux aînés, comment piéger les castors afin que nous puissions peut-être en contrôler au moins une partie”, a déclaré Kumarluk.

“J’espère que nous pourrons obtenir plus de financement.”

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