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Les craintes d’un complot chinois en Australie alimentent les attaques libérales contre les travaillistes avant les élections

L’agent, ou “marionnettiste”, avait embauché quelqu’un en Australie et l’avait doté de centaines de milliers de dollars provenant d’un compte bancaire offshore dans le but de “façonner la scène politique de la juridiction au profit de la puissance étrangère”, a poursuivi Burgess. “C’était comme une start-up d’ingérence étrangère.”

Le chef de l’ASIO – apparenté au FBI aux États-Unis – s’est bien gardé de mentionner la puissance étrangère, le parti politique visé ou l’emplacement en Australie. Mais comme un texte de présentation d’un roman d’espionnage, son récit délibérément vague de l’intrigue déjouée n’a fait que susciter un intérêt supplémentaire. Et à quelques mois seulement de ce qui promet d’être une élection fédérale serrée, le discours est immédiatement devenu le fourrage pour les attaques féroces du gouvernement contre l’opposition.

“Nous voyons maintenant des preuves que le Parti communiste chinois – le gouvernement chinois – a également pris une décision sur qui il va soutenir lors des prochaines élections fédérales”, a déclaré le ministre de la Défense Peter Dutton au Parlement le lendemain. “Et ils ont choisi ce type, le chef de l’opposition, comme candidat.”

Les attaques – que les critiques ont comparées à une campagne de peur de l’époque de la guerre froide – se sont intensifiées après que les médias locaux ont rapporté que le complot impliquait que la Chine visait des candidats travaillistes fédéraux en Nouvelle-Galles du Sud, avant les élections de cette année.

Mercredi, le Premier ministre Scott Morrison du Parti libéral au pouvoir est allé jusqu’à qualifier les dirigeants du Parti travailliste de “candidats mandchous” – un commentaire qu’il a ensuite été contraint de retirer.

Le complot présumé et la fenaison politique qui a suivi ont fait la une des journaux pendant plus d’une semaine en Australie, où le sentiment anti-chinois a augmenté ces dernières années au milieu d’une impasse économique et diplomatique froide. Pékin a lancé une guerre commerciale informelle contre Canberra au début de 2020 après que des responsables de Down Under ont appelé à une enquête sur les origines de la pandémie de coronavirus.

La relation s’est encore détériorée en septembre lorsque l’Australie a annoncé un accord avec les États-Unis et la Grande-Bretagne pour obtenir des sous-marins à propulsion nucléaire capables de contester la marine chinoise en croissance rapide.

La Chine a nié la dernière allégation, mais elle fait suite à une série d’autres complots d’ingérence chinois présumés qui ont ciblé les deux principaux partis en Australie au cours des cinq dernières années.

Avec la coalition conservatrice de Morrison à la traîne dans les sondages, les critiques l’ont accusé de politiser le renseignement d’une manière non seulement trompeuse, mais qui pourrait causer plus de dégâts.

« Le gouvernement de coalition soutient que l’opposition agit en tant que candidat mandchou en Chine. C’est tout simplement intenable. Cela fait le jeu de la Chine », a déclaré John Fitzgerald, professeur de politique et d’histoire chinoises à l’Université de Swinburne. « L’Australie tombe sur elle-même dans une sorte de jeu de blâme partisan. Personne n’y gagne à part la Chine.

Le Parti travailliste a déclaré qu’il n’avait rien fait de mal et, dans son discours, Burgess a noté que les candidats ciblés n’avaient aucune connaissance du complot. Pourtant, ce sont les sino-australiens, déjà la cible de crimes de haine croissants, qui pourraient être les plus touchés par les attentats.

“Essayer de marquer des points politiques sur l’idée qu’un côté de la politique a été acheté par la Chine est très préjudiciable à la communauté et préjudiciable à la cohésion sociale”, a déclaré Natasha Kassam, experte à l’Institut Lowy et ancienne diplomate australienne en Chine qui a a interrogé les communautés chinoises d’Australie.

“Nous avons vu tant de Sino-Australiens se retirer ou se retirer de la vie publique parce qu’ils ont le sentiment d’être traités injustement ou de faire l’objet de contrôles supplémentaires”, a-t-elle déclaré. “Si le chef de l’opposition n’est pas interdit aux suggestions selon lesquelles ils ont été achetés par la Chine, que penserait n’importe quel Australien ordinaire d’origine chinoise?”

L’Australie et la Chine étaient en bons termes aussi récemment qu’en 2015, lorsqu’elles ont conclu un accord de libre-échange. Mais en 2017, le Premier ministre conservateur qui a fait passer l’accord au Parlement, Malcolm Turnbull, a mis en garde contre l’ingérence chinoise. Cette même année, un sénateur travailliste a annoncé qu’il démissionnait après avoir accepté de l’argent d’un homme d’affaires chinois.

En 2019, l’ASIO a annoncé qu’elle enquêtait sur un prétendu complot chinois visant à infiltrer le Parlement après qu’un membre du Parti libéral qui aurait été approché par des agents chinois a été retrouvé mort dans une chambre d’hôtel à Melbourne – un incident considéré plus tard comme un suicide. Et en 2020, un sino-australien ayant des liens avec les libéraux est devenu la première personne inculpée en vertu des nouvelles lois sur l’ingérence étrangère. Di Sanh “Sunny” Duong, qui a déclaré avoir été accusé de complot avec le Parti communiste chinois, a nié les allégations et attend son procès.

Dans son discours, Burgess a déclaré qu’il s’écartait du format normalement sec d’une évaluation annuelle de la menace car, avec les élections fédérales dans environ trois mois, il était “important d’expliquer à quoi ressemble réellement l’ingérence politique”.

Certains ont contesté son timing, ce qui a fait écho à la décision de James B. Comey d’annoncer publiquement que le FBI renouvelait son enquête sur les e-mails d’Hillary Clinton quelques jours avant les élections de 2016 aux États-Unis.

“Je pense que l’histoire jugera probablement que le directeur général de l’ASIO a fait une grave erreur de jugement en publiant ce rapport à ce moment-là, si près d’une élection, car ce faisant, bien que sans révéler aucun détail, il a naturellement ouvert une voie pour une multitude de spéculations sans fournir de détails significatifs sur qui était impliqué et tout cela, mais aussi sur la gravité réelle de la situation », a déclaré Hugh White, professeur d’études stratégiques à l’Université nationale australienne.

Le lendemain du discours de Burgess, Morrison est passé au Parlement de parler d’impôts à l’avertissement que le chef du parti travailliste Anthony Albanese était soutenu par “ceux qui cherchent à contraindre l’Australie”.

Albanese a qualifié les commentaires de “non-sens” et a déclaré que Burgess n’avait jamais soulevé de préoccupations concernant les candidats travaillistes, ce que le chef de l’ASIO a confirmé plus tard. Turnbull, l’ancien premier ministre libéral, a qualifié les attaques d'”imprudentes” et de signe du “désespoir” de Morrison.

Mais le problème a pris une nouvelle vie un jour plus tard lorsque le Sydney Morning Herald a cité plusieurs sources de sécurité anonymes affirmant que le complot impliquait que la Chine visait des candidats travaillistes en Nouvelle-Galles du Sud – l’État le plus peuplé du pays.

Deux législateurs fédéraux, un libéral et un travailliste, ont confirmé les grandes lignes du complot au Washington Post. Ils ont parlé sous couvert d’anonymat pour discuter de questions de sécurité nationale.

L’histoire menaçait d’éclipser une visite la semaine dernière du secrétaire d’État américain Antony Blinken pour une réunion du Quad, un bloc de démocraties indo-pacifiques créé pour contrer l’influence régionale croissante de la Chine.

Lundi, la sénatrice travailliste Kimberley Kitching a nommé le donateur politique sino-australien Chau Chak Wing comme « marionnettiste ». Burgess a refusé de confirmer ou d’infirmer sa demande qui, parce qu’elle a été faite au Parlement, est exemptée des lois australiennes sur la diffamation.

“Je suis choqué et déçu par l’affirmation sans fondement et imprudente de la sénatrice Kimberley Kitching”, a déclaré Chau dans un communiqué. « Je suis un homme d’affaires et un philanthrope. Je n’ai jamais été impliqué ou intéressé à interférer avec le processus électoral démocratique en Australie.

Cinq ans de tensions ont laissé les Australiens beaucoup plus méfiants à l’égard de la Chine, a déclaré Kassam, l’ancien diplomate, “vous pouvez donc faire ces affirmations très spécifiques au Parlement ou à la télévision du petit-déjeuner et elles résonneront d’une manière qu’elles n’ont pas fait il y a quelques années. il y a.”

Pourtant, le Parti travailliste a largement adopté les politiques du gouvernement envers la Chine, y compris l’accord sur les sous-marins, a-t-elle déclaré. Et tandis qu’une victoire travailliste plus tard cette année pourrait fournir un “disjoncteur” pour la relation houleuse, l’allégation de complot pourrait également conduire un gouvernement travailliste à ressentir le besoin de démontrer ses références en matière de sécurité nationale en maintenant une ligne dure.

Dans son empressement à remporter une victoire politique, le gouvernement australien a ignoré ses propres chefs du renseignement, y compris les propres avertissements de Burgess concernant les luttes intestines, a déclaré Fitzgerald, l’expert en politique chinoise.

“Il est essentiel que nous ne laissions pas la peur de l’ingérence étrangère saper l’engagement des parties prenantes ou attiser la division communautaire”, a déclaré Burgess dans son discours. “Si cela se produisait, cela aurait le même effet corrosif pervers sur notre démocratie que l’ingérence étrangère elle-même.”

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