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Les divisions tenaces sur l’Iran ne refroidissent pas l’accueil chaleureux de Biden par Israël

JÉRUSALEM – Le président Biden a lancé jeudi l’un des avertissements les plus directs à Téhéran concernant sa présidence, s’engageant auprès des dirigeants israéliens à ce que “nous ne permettrons pas à l’Iran d’acquérir une arme nucléaire”, mais le Premier ministre israélien par intérim, Yair Lapid, a poussé encore plus loin, demandant toutes les nations démocratiques à jurer d’agir si les Iraniens continuent « à développer leur programme nucléaire ».

La distinction entre le vœu de M. Biden d’arrêter une « arme » et l’insistance de M. Lapid à détruire l’ensemble du « programme » iranien était plus que sémantique : elle va au cœur des approches différentes de leurs pays face aux ambitions nucléaires de l’Iran.

Même au milieu des affirmations fréquentes et publiques de la relation étroite entre Israël et les États-Unis, les différences sur la façon de gérer l’Iran restent tenaces. Plusieurs fois jeudi, des membres de la direction israélienne ont exhorté publiquement et en privé les États-Unis à développer une option militaire plus crédible pour éliminer les installations nucléaires iraniennes, afin de convaincre Téhéran qu’il doit arrêter un programme qui s’accélère rapidement.

“S’ils continuent à développer leur programme nucléaire, le monde libre utilisera la force”, a déclaré M. Lapid lors de l’ouverture d’une conférence de presse à Jérusalem après la rencontre des deux dirigeants dans le cadre de la visite de quatre jours de M. Biden au Moyen-Orient. .

Au cours de ces propos, M. Biden a écouté attentivement mais n’a jamais répété cet engagement. Au lieu de cela, il s’est contenté de parler d’empêcher l’Iran d’obtenir une arme – pas un « programme » qui pourrait être destiné à en développer une.

Mais même ces différences de stratégie de longue date évoluent, au milieu des fissures dans le propre consensus d’Israël sur l’imminence et l’urgence d’une menace posée par le programme nucléaire iranien.

Et jeudi, ces divergences sur la stratégie iranienne ont été largement mises de côté lors de la première journée complète du premier voyage de M. Biden au Moyen-Orient en tant que président, dans une région où les alliances et les relations ont radicalement changé depuis sa dernière visite en tant que vice-président de Barack Obama. Président.

Vendredi, il passe à la tâche la plus difficile du voyage : tenter de raviver l’alliance avec l’Arabie saoudite, au milieu de vives critiques, en particulier de la part de l’aile progressiste de son propre parti, selon lesquelles il réhabilite un prince héritier dont la CIA pense qu’il était au courant, et peut-être complice du meurtre de Jamal Khashoggi, un dissident et chroniqueur basé aux États-Unis.

La mission de M. Biden à Jérusalem était de renforcer et d’approfondir les relations avec les dirigeants israéliens tout en contournant une élection tumultueuse pour un nouveau Premier ministre.

Et M. Biden a profité de la conférence de presse de jeudi avec M. Lapid pour renforcer les relations florissantes entre Israël et une poignée d’États arabes, y compris la création d’une zone de défense aérienne conjointe pour se protéger contre les drones et les missiles iraniens. Les responsables de l’administration disent que s’ils font pression pour des relations diplomatiques complètes entre l’Arabie saoudite et Israël, ils ne s’attendent qu’à des progrès progressifs vers cet objectif lors de ce voyage.

Mais c’est la propre relation de M. Biden avec l’Arabie saoudite qui occupe le plus la deuxième partie de sa visite. Lors de la courte conférence de presse de jeudi, M. Biden a été pressé directement de savoir s’il soulèverait le cas du meurtre de M. Khashoggi lors de sa rencontre avec les dirigeants saoudiens vendredi. Le prince héritier Mohammed ben Salmane est accusé d’avoir directement approuvé le meurtre brutal à Istanbul en 2018 de M. Khashoggi, chroniqueur du Washington Post qui vivait aux États-Unis.

M. Biden a déclaré jeudi que ses opinions sur le meurtre étaient bien connues, mais il s’est abstenu de dire s’il soulèverait spécifiquement le nom du dissident lors de sa rencontre avec le prince Mohammed.

“Mes opinions sur Khashoggi ont été absolument, positivement claires”, a déclaré M. Biden, ajoutant qu’il n’avait jamais hésité à parler ouvertement des droits de l’homme à ses alliés et à ses adversaires. Mais alors que le dirigeant américain devait voler directement d’Israël à Djeddah vendredi – un vol qui en dit long sur le changement d’environnement au Moyen-Orient – ​​les responsables de l’administration débattaient encore de la manière dont il devrait, le cas échéant, soulever l’affaire dans les commentaires publics. sur le sol saoudien.

Dans d’autres cas, notamment à Cuba et au Venezuela, M. Biden a souligné que son administration faisait de la démocratie et du respect des droits de l’homme la considération primordiale pour traiter avec les dirigeants d’autres nations. Mais jeudi à Jérusalem, il a déclaré que “la raison pour laquelle je vais en Arabie saoudite est de promouvoir les intérêts américains”. Il s’agit notamment d’amener le royaume à pomper plus de pétrole à partir de sa capacité de réserve quelque peu modeste.

M. Biden était clairement dans son élément toute la journée à Jérusalem. C’était le genre de voyages qu’il adorait en tant que président de la commission sénatoriale des relations étrangères et plus tard en tant que vice-président.

M. Biden a célébré la signature d’une nouvelle “Déclaration de Jérusalem”, une réaffirmation de la solidité de l’alliance entre les deux pays, des engagements américains à ne pas permettre à l’Iran d’obtenir une arme, et du rapprochement d’Israël avec de nombreux adversaires arabes qui avait tenté de saper la création d’un État juif.

Bien que peu de choses dans la déclaration aient été nouvelles, le fait qu’elle ait énoncé avec tant d’audace les grandes lignes de la relation – signée par un président démocrate que beaucoup en Israël considéraient avec méfiance, et par un Premier ministre israélien par intérim cherchant à rendre son rôle permanent – a dominé grande partie du débat public en Israël.

Jeudi, M. Biden a reçu la médaille d’honneur présidentielle israélienne et, empruntant à la Torah, il a qualifié Israël de “nation qui ne demeurera jamais seule, car tant qu’il y aura les États-Unis, vous ne serez jamais seul”.

Présidant la cérémonie de remise des médailles, Isaac Herzog, président d’Israël, dont le rôle politique est limité, a déclaré que des responsables gouvernementaux avaient trouvé un enregistrement du premier voyage de M. Biden en Israël en tant que jeune sénateur en 1973. Au cours de cette visite, M. Herzog a lu, M. Biden « a été emporté par son enthousiasme », une description qui semblait non moins pertinente près d’un demi-siècle plus tard.

Plus tard jeudi, M. Biden a assisté à l’ouverture des Jeux Maccabiah, une compétition sportive juive internationale quadriennale.

M. Biden a passé une grande partie de son voyage à vanter des projets communs entre Israël et les États-Unis, à commencer par le système d’interception de fusées Iron Dome et un nouveau système nommé Iron Beam, encore un prototype, qui utilise des lasers. M. Biden a assisté à une manifestation dès son arrivée en Israël, donnant le ton pour la suite de son voyage.

« Ces technologies et avancées sont essentielles », a déclaré M. Biden. “Chaque fusée interceptée est une vie potentielle, peut-être plus, qui est sauvée.”

Son engagement à empêcher l’Iran d’acquérir une arme nucléaire n’était pas nouveau – George W. Bush, Barack Obama et Donald J. Trump avaient tous fait des vœux similaires – mais son langage plus dur était inhabituellement explicite, y compris la promesse d’utiliser la force militaire si nécessaire. (M. Obama, par exemple, éviterait les menaces directes et parlerait plutôt d’utiliser “tous les instruments” de la puissance américaine – financiers, diplomatiques et militaires.)

Israël poursuit depuis plusieurs années une politique consistant à faire exploser à plusieurs reprises des installations et à assassiner des dirigeants du programme nucléaire dans le but de ralentir la capacité de l’Iran à produire du combustible nucléaire. Ce programme secret s’est accéléré au cours de l’année écoulée, et les responsables israéliens l’ont parfois appelé «tondre la pelouse», une reconnaissance qu’aussi vite qu’ils font exploser des éléments du programme, les Iraniens essaient de reconstruire.

Les États-Unis poursuivent une autre voie, tentant de relancer l’accord diplomatique avec l’Iran, vieux de sept ans maintenant, que M. Trump a abandonné. Cet accord obligeait l’Iran à expédier 97 % de son combustible nucléaire hors du pays, et de nombreux responsables de l’armée et du renseignement israéliens disent qu’ils pensent maintenant que la décision de M. Trump d’abandonner l’accord a échoué, permettant à l’Iran de reprendre et d’accélérer son programme d’enrichissement nucléaire. M. Biden a réaffirmé jeudi sa conviction que la diplomatie offre le seul espoir d’une solution durable.

Pour M. Lapid, adopter une position intransigeante sur l’Iran en présence du président américain a peut-être été un impératif politique à l’approche des élections de novembre, lorsqu’il espère convertir son statut d’intérimaire en un mandat complet de Premier ministre.

Pendant des années, M. Lapid s’est efforcé d’éviter de laisser Benjamin Netanyahu, l’ancien Premier ministre israélien, le déborder vers la droite sur les questions de sécurité, bien que jeudi, M. Netanyahu, après avoir rencontré M. Biden, ait déclaré avoir dit au président « une offensive crédible l’option militaire est nécessaire.

Mais le défi de M. Lapid pour M. Biden a été adouci par un langage corporel exubérant et amical, et la session n’a rien eu de la tension hérissée qui a parfois marqué les rencontres de M. Netanyahu avec M. Biden lorsqu’il était vice-président. En privé, certains responsables israéliens disent qu’ils se concentrent davantage sur le soutien de l’Iran aux groupes terroristes au Moyen-Orient, et qu’ils pensent qu’ils seraient suffisamment avertis si l’Iran décidait de fabriquer une arme.

M. Biden n’a pas semblé s’offenser du désaccord public de M. Lapid. En effet, lorsque M. Lapid a fini de parler lors de la conférence de presse, M. Biden a fait des éloges. “Une déclaration éloquente”, a-t-il déclaré.

Patrick Kingley, Pierre Boulanger, Isabelle Kershner et Hiba Yazbek a contribué aux reportages de Jérusalem.

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