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Les enquêteurs recherchent le coupable de l’éclosion de norovirus dans les huîtres de la Colombie-Britannique

Shawn Chesney sourit alors qu’il ouvre habilement une coquille d’huître escarpée avec un couteau trapu et libère la viande luisante à l’intérieur. Les crustacés ne sont pas qu’une entrée chez Oyster Express, son restaurant de Vancouver.

“Les huîtres transcendent vraiment les classes. Elles transcendent les races. Elles transcendent l’âge”, a déclaré Chesney. “Nutritionnellement, ils sont parfaits pour vous. Il y a évidemment un aspect romantique à cela.”

Mais cette romance comporte des risques lorsque le tirage d’une huître la mange crue. Entre janvier et avril, plus de quatre cents personnes aux États-Unis et au Canada sont tombées malades avec un norovirus remontant aux coquillages crus des fermes ostréicoles de Baynes Sound.

L’étroit chenal de 40 kilomètres entre l’île de Vancouver et l’île Denman est la région ostréicole la plus prolifique de la Colombie-Britannique.

Les enquêteurs recherchent le coupable de l'éclosion de norovirus dans les huîtres de la Colombie-Britannique

Rappels affectant la réputation de l’industrie

Le norovirus provoque des crampes d’estomac, des nausées et de la diarrhée. L’agent pathogène qui rend les gens malades se propage par les matières fécales et les vomissements humains. La cuisson des huîtres à 90°C pendant 90 secondes tue le virus. Cela peut aussi tuer les affaires.

“Même si les gens aiment les huîtres, ils feront une pause ou ils resteront à l’écart”, a déclaré Chesney, réfléchissant à la façon dont plusieurs mois de rappels et d’avertissements de sécurité alimentaire ont affecté son restaurant jusqu’à ce que l’épidémie a été déclarée terminée fin avril.

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Shawn Chesney prépare une assiette d’huîtres crues dans son restaurant Oyster Express de Vancouver. (Curt Petrovitch/CBC)

Les dommages causés à la marque BC ont été beaucoup plus importants, selon Nico Prins, directeur exécutif de la BC Shellfish Growers Association.

“Je pense que cela a un impact énorme sur la réputation de l’ensemble de l’industrie de la Colombie-Britannique”, a déclaré Prins à propos des gros titres internationaux et des avis de rappel qui enfouissaient les détails du problème en petits caractères : la contamination a été attribuée à seulement 14 sur plus de 500 en croissance. des sites.

Le ministère des Pêches et des Océans a fermé les sites touchés sous la direction de l’Agence canadienne d’inspection des aliments.

Prins a déclaré que la publicité des rappels est quelque chose qui “reste avec les importateurs et les responsables de la sécurité alimentaire d’autres gouvernements et d’autres pays pendant beaucoup plus longtemps qu’avec le consommateur”.

L’épidémie a contrecarré une reprise attendue après la chute des ventes d’huîtres pendant la pandémie. Les chiffres les plus récents du ministère de l’Agriculture et de l’Alimentation de la Colombie-Britannique fixent les ventes provinciales d’huîtres à un peu moins de 20 millions de dollars en 2020, contre plus de 28 millions de dollars l’année précédente.

Bien que son entreprise de coquillages, Mac’s Oysters, soit basée au cœur de Baynes Sound, le directeur général Gordy McLellan affirme qu’aucun des 250 hectares qu’il loue au gouvernement de la Colombie-Britannique n’a été touché par la contamination par le norovirus. Il dit que ses concurrents n’ont pas fait aussi bien.

“Il y a quelques gars qui sont assez contrariés parce qu’ils n’ont pas été malades et que leurs commandes ont chuté.”

Détecter les norovirus

Comme tous les producteurs, McLellan est soumis à un examen régulier et routinier dans le cadre du Programme canadien de contrôle de la salubrité des mollusques (PCCSM), qui est administré par pas moins de trois ministères fédéraux : Environnement et Changement climatique Canada (ECCC), Pêches et Océans Canada (MPO) et l’Agence canadienne d’inspection des aliments (ACIA).

McLellan dit que si l’un de ses sites passe une semaine sans test de qualité de l’eau pendant l’été, des sonnettes d’alarme se déclenchent dans les bureaux du gouvernement et le site est fermé.

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Gordy McLellan est ostréiculteur depuis plus de 50 ans et dirige Mac’s Oysters, l’entreprise familiale basée à Fanny Bay, en Colombie-Britannique. (Curt Petrovitch/CBC)

“Gardez la tête baissée et essayez de ne rendre personne malade”, a-t-il dit avec un sourire qui dément le fardeau du travail qu’implique la prévention de la maladie.

Les huîtres ne sont pas testées pour le norovirus avant d’être expédiées. C’est en partie parce que les résultats des tests prendraient trop de temps pour un produit dont la durée de conservation est limitée. Le norovirus peut également être difficile à détecter. Alors qu’un gramme de déchet humain de la taille d’un quart de cuillère à café peut contenir jusqu’à 10 milliards de particules de norovirus, il suffit de 10 particules pour provoquer une maladie.

Mais tester les huîtres elles-mêmes pour le norovirus n’est pas pratique. Des résultats concluants pour la présence de virus viables peuvent prendre des semaines. Les producteurs travaillent donc avec ECCC pour rechercher E. coli dans l’eau où les huîtres sont cultivées, ce qui peut révéler une exposition aux eaux usées. Mais une découverte de niveaux faibles ou nuls d’E. coli ne signifie pas qu’il n’y a pas de norovirus accroché à l’huître. De plus, les producteurs sont responsables de tester une variété de toxines telles que l’intoxication paralysante par les mollusques (PSP).

Chaque sac d’huîtres expédié au marché doit porter une étiquette décrivant le lieu et la date de récolte des mollusques, afin qu’ils puissent être retracés jusqu’aux plages exactes ou aux sites de croissance en cas d’épidémie. Les détaillants et les restaurants doivent conserver l’étiquette pendant 90 jours en cas de maladie signalée et d’enquête ultérieure.

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Les enquêteurs de la sécurité alimentaire s’appuient sur les étiquettes qui doivent être attachées à chaque sac d’huîtres expédiées sur le marché, comme celles de Mac’s Oysters. (Curt Petrovitch/CBC)

Les événements de contamination comme celui-ci sont de plus en plus fréquents, selon Lorraine McIntyre, spécialiste de la sécurité alimentaire aux BC Centers for Disease Control (BCCDC).

“Nous avons eu des épidémies en 2015, 2016, 2017, 2018”, a déclaré McIntyre. “Nous avons eu une petite pause avec COVID. Et maintenant nous voici en 2022.”

Déversement d’eaux usées soupçonné d’être la cause de l’éclosion

Lorsque le BCCDC a enquêté sur le dernier événement, il a pointé du doigt les bateaux de pêche commerciale qui étaient ancrés à quelques mètres de certaines fermes.

Les règlements de Transports Canada interdisent de déverser des eaux usées non traitées à moins de trois milles marins (5,5 km) du rivage. Les bateaux sans traitement des eaux usées à bord sont censés utiliser des stations de pompage basées sur la marina.

Le BCCDC affirme que les opérateurs de stations contactés pour son enquête ont déclaré que les navires commerciaux les utilisaient rarement, voire jamais. Aucun règlement n’oblige les navires ou les stations à tenir des registres. La plupart des armateurs ont refusé de répondre aux questions du BCCDC, même si l’un d’entre eux a admis que le déversement d’eaux usées était un phénomène courant.

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La spécialiste de la salubrité des aliments Lorraine McIntyre des Centres de contrôle des maladies de la Colombie-Britannique à Vancouver enquête sur la dernière éclosion de norovirus qui a frappé les fermes ostréicoles de la Colombie-Britannique. (Curt Petrovitch/CBC)

“Eh bien, c’est difficile”, a déclaré McIntyre à propos de la conformité à 100% aux réglementations existantes en matière d’évacuation des eaux usées. “L’éducation ne fonctionne que pour les gens qui écoutent.”

Transports Canada peut appliquer la réglementation sur le dumping avec tout, des avertissements verbaux aux déclarations de culpabilité par procédure sommaire. Cependant, un porte-parole a déclaré à CBC News que le département n’avait enregistré aucune violation des navires de pêche depuis 2018, mais avait trouvé ce qu’il appelle des “déficiences” dans les systèmes de traitement des eaux usées ou les réservoirs de rétention sur 50 navires de tous types de plus de 15 tonnes brutes au cours des trois dernières années. années. Le porte-parole a déclaré que les poursuites exigeraient que l’ADN prélevé sur la décharge permette de remonter jusqu’à un délinquant.

Le ministère a produit des brochures encourageant tous les exploitants de navires à respecter la loi. Tous les deux ans, Transports Canada effectue des inspections ciblées des bateaux de pêche. L’année dernière, cela représentait 101 navires à l’échelle nationale.

L’année dernière, la Garde côtière américaine (USCG) a embarqué ou inspecté 3 323 navires pour vérifier la conformité des rejets d’eaux usées dans les eaux américaines juste à côté de certaines fermes ostréicoles de la Colombie-Britannique, selon le chef de la division des inspections de l’USCG pour Puget Sound. Le commandant Lee Bacon a déclaré à CBC News que la Garde côtière avait émis trois citations pour non-conformité.

Robert Morely, porte-parole de la flotte commerciale de hareng, rechigne à blâmer les bateaux de pêche, déclarant à CBC News dans un e-mail qu’il y a des bateaux de plaisance et de croisière dans la région toute l’année.

Il a également déclaré que les autres sources potentielles de l’épidémie comprennent “les débordements d’égouts, les usines de traitement des eaux usées et les rejets d’eaux usées brutes municipales et les débordements des fosses septiques locales”.

Les développements résidentiels et les opérations industrielles empiètent sur Baynes Sound, un plan d’eau sensible dont dépendent les producteurs de mollusques et crustacés.

À une courte distance en voiture de Mac’s Oysters, le village en plein essor de Cumberland rejette des eaux usées traitées dans Baynes Sound via la rivière Trent. Union Bay Estates, qui est toujours en développement, envisage près de trois mille maisons dans un développement juste sur la rive, à côté d’une opération de démolition de navires poursuivie par le district régional de Comox Valley.

“Il est possible qu’il y ait eu des infiltrations septiques. Il est possible qu’il y ait eu un déversement de navire commercial, mais cela n’explique pas tout”, a déclaré McIntyre à propos de l’épidémie de cette année qui fait toujours l’objet d’une enquête. La seule chose certaine à propos de la contamination, c’est qu’elle est causée par des personnes.

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