Politique

Les jeunes utilisent les tribunaux pour tenir le gouvernement responsable de la crise climatique

Maldonado n’est pas seul. Soutenus par l’organisation légale à but non lucratif Our Children’s Trust, des centaines de jeunes à travers les États-Unis ont poursuivi leur pays d’origine pour des raisons similaires. Maldonado demande réparation au gouverneur de l’Utah, à divers départements exécutifs et aux conseils de surveillance de l’industrie pétrolière et gazière. Et bien qu’aucune de ces affaires concernant le climat des jeunes n’ait vu de décisions judiciaires en leur faveur (la première affaire dans le Montana devant être jugée en juin 2023), les poursuites ont eu un effet profond sur les jeunes qui y sont impliqués, ainsi que sur d’autres jeunes militants pour le climat qui grandissent aux États-Unis en cette période de chaos climatique.

Explorer d’autres formes d’activisme climatique

Avant son implication dans le procès, Natalie R. c. État de l’Utah, Maldonado a déclaré qu’elle n’était pas au courant du pouvoir des tribunaux. Maldonado a signé pour être une plaignante dans l’affaire alors qu’elle avait 18 ans et dans sa dernière année de lycée. Mais elle avait des années d’expérience dans l’organisation, menant même la première campagne menée par des étudiants pour faire passer son district scolaire des combustibles fossiles. Au cours de ces années, encore mineur et espérant faire une différence, il semblait que la seule voie était de protester et de pétitionner. C’était, bien sûr, jusqu’à ce qu’elle apprenne qu’il était possible de poursuivre des fonctionnaires de l’État.

Il n’y a pas d’âge minimum requis pour être un plaignant dans un procès, mais les enfants sont à la fois les plus vulnérables aux dommages environnementaux existants, comme la pollution de l’air de Salt Lake City, et subiront le poids des futures catastrophes climatiques. Selon la plainte du plaignant, les enfants nés en 2020 souffriront autant d’une “multiplication par sept des événements climatiques extrêmes globaux” par rapport à ceux nés en 1960.

« En tant que jeune, [the judicial system] était vraiment l’un des principaux moyens par lesquels je pouvais m’exprimer et obtenir une action politique », a déclaré Maldonado.

La sécheresse, les inondations et les incendies de forêt concernent tous Maldonado, mais le plus grand obstacle à sa vie quotidienne était la qualité de l’air de l’Utah. L’exposition chronique à l’air pollué peut causer un certain nombre de maladies physiques comme l’asthme ou d’autres impacts émotionnels et cognitifs, comme l’anxiété, un développement cérébral affecté ou des troubles du système nerveux. Les experts médicaux affirment que la qualité de l’air de l’Utah fait perdre au moins une année de vie en bonne santé à 75% des résidents de l’État et cinq autres années de vie en bonne santé à 23%, selon la plainte déposée par Our Children’s Trust.

Avec l’air pollué comme norme, il était difficile pour Maldonado de voir comment quelque chose pourrait changer au plus haut niveau du gouvernement de l’Utah ; après tout, si les responsables publics de l’Utah comprenaient que l’État souffrait constamment de la qualité de l’air la plus mauvaise et la plus nocive du pays, de quel droit les jeunes avaient-ils de faire pression pour de meilleures conditions de vie, s’est demandé Maldonado. Mais au fur et à mesure qu’elle en apprenait davantage sur les tribunaux et sur la manière dont les législateurs des États élaboraient des politiques pour soutenir les intérêts des combustibles fossiles, sa pensée a changé.

“Je suppose que j’ai le droit d’avoir ces choses et d’avoir ces demandes envers mon gouvernement”, a déclaré Maldonado. « Cela a vraiment été une expérience d’apprentissage pour moi, et je pense que cela guide définitivement une partie de mon travail pour l’avenir. Cela m’a rendu plus ouvert à différentes formes d’activisme climatique à l’avenir.

Le 10 novembre, un juge du tribunal de district a décidé que l’affaire devait être classée. Our Children’s Trust envisage de faire appel de la décision.

Il y a tellement de choses que l’individu peut faire

Le nœud de la Nathalie cas, comme la plupart des autres poursuites contre le climat des jeunes, est que le gouvernement a sciemment soutenu une industrie des combustibles fossiles malgré les risques nombreux et croissants associés à la combustion des combustibles fossiles. Mais Nathalie est l’itération la plus récente de la méthode d’activisme par procès qui a commencé sérieusement il y a seulement une décennie. Alec L. contre Jackson a été la première affaire majeure à nommer le chef d’un organisme public fédéral comme défendeur, et une affaire de 2015, Juliana c. États-Unis, a été le premier à poursuivre le gouvernement fédéral américain, y compris le bureau du président et huit branches exécutives, pour son rôle dans le soutien d’une économie basée sur les combustibles fossiles.

Chacune des affaires déposées par Our Children’s Trust au nom de jeunes plaignants cherche à répondre à trois questions : le changement climatique est-il un préjudice ou une violation de la Constitution ? Le mal peut-il être attribué aux actions du gouvernement américain ? Le pouvoir judiciaire a-t-il le pouvoir de tenir le gouvernement responsable de la résolution de ces préjudices ?

Maintenant, Isaac Vergun a 20 ans et est étudiant à Washington, DC, mais il n’avait que 13 ans lorsqu’il a accepté d’être un plaignant dans le Juliana c. États-Unis Cas. Vergun est né et a grandi dans une banlieue le long du fleuve Columbia à l’extérieur de Portland, Oregon. Chaque automne, des incendies de forêt de plus en plus dévastateurs exacerbaient son asthme et réclamaient de plus grandes étendues des paysages naturels environnants, comme la forêt nationale du mont Hood.

Vergun a grandi dans une famille militante et, en tant qu’élève du primaire et du collège, il parlait devant des responsables municipaux et encourageait d’autres jeunes à s’impliquer dans l’action climatique de base. Faire des appels directs aux membres du conseil ou aux organisations régionales contribuait à éviter certains impacts climatiques, mais la véritable racine du problème n’était pas dans l’Oregon, mais à Washington, DC, a déclaré Vergun.

“Il n’y a pas grand-chose que l’individu puisse faire pour corriger sa propre empreinte carbone et réduire ses propres émissions”, a déclaré Vergun. “Mais le gouvernement fédéral a, évidemment, la plus grande empreinte carbone, et nous devons donc vraiment le leur apporter.”

L’affaire est dans les limbes juridiques depuis son premier dépôt, les parties prenantes de l’industrie, les responsables du ministère de la Justice et les chefs des bureaux de l’État s’efforçant tous de repousser l’affaire. Cependant, travailler pour poursuivre le gouvernement a changé la perspective de Vergun.

“S’impliquer dans la poursuite climatique fédérale a déplacé mes efforts vers la résolution de la crise climatique en obligeant les tribunaux à tenir notre gouvernement fédéral responsable”, a déclaré Vergun.

Au moins dans le cas de Julienne, Les juges se sont prononcés en faveur des affirmations des jeunes : le gouvernement américain a sciemment et intentionnellement supprimé les informations climatiques, offert d’énormes subventions à l’industrie pétrolière et gazière et perpétué une économie qui donne la priorité au gain économique plutôt qu’à la santé de ses citoyens. Cependant, le tribunal n’a jamais conclu que ces actions violent la Constitution, ou que son travail devrait consister à agir en tant que chien de garde judiciaire.

Ce que le gouvernement savait

Les scientifiques connaissent depuis la fin des années 1800 ce qu’on appelait alors «l’effet de serre», qui prédisait que l’augmentation des émissions de gaz à effet de serre comme le dioxyde de carbone, le méthane et l’oxyde nitreux provenant de la combustion de combustibles fossiles emprisonnait la chaleur dans l’atmosphère terrestre. On prévoyait que la chaleur piégée augmenterait la température de la Terre et déséquilibrerait des écosystèmes entiers. Au milieu du 20e siècle, il y a eu une résurgence de la recherche liée aux émissions, mais la réticence persistante des responsables gouvernementaux à mettre en œuvre des politiques de réduction des émissions au cours des décennies suivantes a conduit à la réalisation de ces premières prédictions scientifiques. Les niveaux sécuritaires de dioxyde de carbone devraient être limités à une concentration de 350 ppm. En 2021, la concentration moyenne mondiale était de 416,45 ppm.

Alors que les scientifiques continuaient à présenter les préoccupations liées au changement climatique aux sous-comités du Congrès tout au long des années 1970, 1980 et 1990, les administrations présidentielles s’efforçaient de promouvoir l’utilisation des combustibles fossiles en offrant aux industries extractives de vastes subventions et des incitations basées sur le marché. Les administrations républicaines ont mené des campagnes pures et simples pour dissuader le public de croire que le changement climatique était réel, en cours ou préoccupant. Les administrations démocratiques, d’autre part, ont reconnu la menace du changement climatique tout en continuant d’approuver les baux de forage, louent l’importance de développer les réserves nationales de pétrole et offrent un financement public pour soutenir l’industrie pétrolière et gazière.

En 2020, le gouvernement fédéral américain a offert 660 milliards de dollars de subventions – l’argent des contribuables publics – à l’industrie des combustibles fossiles. Un rapport de la Maison Blanche publié plus tôt cette année a estimé que le changement climatique coûtera 2 billions de dollars américains par an en atténuation, réparation et secours. En comparaison, en 2017, le gouvernement fédéral a alloué 13,2 milliards de dollars à des projets liés au changement climatique, la grande majorité de ce financement allant à des programmes qui « touchent » à la recherche sur le changement climatique, selon le Government Accountability Office. L’administration Biden a proposé un budget 2023 de 44,9 milliards de dollars pour lutter contre le changement climatique et son atténuation.

Bon nombre des personnes qui approuvent les politiques d’investissement dans l’industrie pétrolière et gazière ne vivront pas assez longtemps pour voir les impacts de leurs décisions, mais les jeunes plaignants le feront. C’est l’une des principales raisons pour lesquelles la voix des jeunes devrait être au premier plan de la lutte contre le changement climatique, a déclaré Andrew Welle, co-avocat des jeunes plaignants nommé dans Nathalie et un avocat senior de Our Children’s Trust. Pour Welle, la relation entre les avocats et les plaignants “ressemble à un partenariat”.

“[The plaintiffs] ont des perspectives très sophistiquées sur les questions de justice sociale, sur leurs droits fondamentaux, une compréhension approfondie de la science, [and] une compréhension approfondie des enjeux technologiques », a déclaré Welle. “Une chose que je pense que les jeunes apportent dès leur plus jeune âge est une compréhension très fine de l’équité.”

Ces questions d’équité et de responsabilité seront finalement tranchées par les tribunaux, mais il est indéniable que le changement climatique a un impact démesuré sur la vie des jeunes. Cependant, ce manque d’action pour atténuer le changement climatique a également un impact sur les jeunes, les motivant à prendre un autre type d’action.

Ray Levy Uyeda est journaliste à Prism et se concentre sur la justice environnementale et climatique. Retrouvez Ray sur Twitter @raylevyuyeda.

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