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L’exposition au plomb est toujours un problème pour les enfants, et la pandémie l’a aggravé

La bonne nouvelle – s’il est possible de qualifier une intoxication lente, insidieuse et permanente de « bonne nouvelle » – est que la plombémie des enfants aux États-Unis a baissé régulièrement au cours du dernier demi-siècle.

La mauvaise nouvelle est que la pandémie a peut-être effacé certains de ces gains.

Selon un Rapport CDC 2021. Dans le même temps, les écoles et les garderies étant fermées, ces enfants passaient plus d’heures à la maison, en contact quotidien avec de la peinture contenant du plomb, de l’eau, de la poussière et de la terre.

«L’exposition au plomb affecte le développement du cerveau dans la petite enfance et ses effets sont essentiellement permanents», déclare Andrew Loza, MD, PhD, médecin résident à la Yale University School of Medicine qui a examiné les taux de dépistage du plomb chez les enfants pendant la pandémie dans une clinique du Connecticut .

Même de faibles niveaux d’exposition au plomb peuvent réduire le QI et les performances cognitives, causer des difficultés d’apprentissage, réduire la capacité d’attention des enfants et provoquer des problèmes de comportement. Chez les adultes, l’exposition au plomb est associée à un risque plus élevé de décès cardiovasculaire et de lésions rénales.

Des niveaux élevés de plomb augmentent également le risque de comportement violent et même criminel plus tard dans la vie. Des études publiées dans Recherche environnementale et ailleurs ont cartographié des pics d’exposition au plomb chez les enfants au niveau de la population suivis – généralement 20 ans plus tard – par des poussées presque identiques de la criminalité.

“L’exposition au plomb est liée aux troubles des conduites et à la délinquance”, déclare Michael McFarland, PhD, co-auteur d’un 2022 PNAS étude qui a montré que la moitié de la population américaine a été exposée au plomb dans la petite enfance. “Mon point de vue est que l’exposition au plomb a certainement contribué à ces vagues de criminalité.”

Quelle est l’étendue du problème ? Une étude de 2021 en JAMA Pédiatrie, basé sur des tests effectués sur plus d’un million d’enfants américains de moins de 6 ans, a montré que plus de la moitié avaient des niveaux détectables de plomb dans le sang et près de 2% avaient des niveaux élevés. Cela peut ne pas sembler exagéré jusqu’à ce que vous fassiez le calcul : cela représente près de 475 000 enfants dans tout le pays. Et des preuves de plus en plus nombreuses, dit Loza, indiquent qu ‘«il n’y a pas de taux de plomb dans le sang qui soit sans danger».

Le gouvernement américain a interdit la peinture à base de plomb pour un usage résidentiel en 1978 et interdit l’essence à base de plomb dans la plupart des véhicules en 1996. Mais des décennies d’exposition au plomb – dans la poussière dérivant des cadres de fenêtres peints, dans le sol de l’arrière-cour où les gaz d’échappement se sont déposés, dans les évacuations d’eau à travers des tuyaux soudés au plomb – a laissé son héritage toxique.

La recherche PNAS de McFarland a montré que plus de 170 000 000 de personnes – principalement celles nées entre 1951 et 1980 – ont été exposées à des niveaux élevés de plomb dans la petite enfance. Ce sont les enfants d’hier. Mais les enfants qui grandissent aujourd’hui souffrent encore de l’exposition au plomb et de son impact irréversible.

“Il est le plus nocif dans la période biologiquement sensible, de la petite enfance à environ 5 ans”, explique McFarland. Une fois dans le corps, le plomb imite le calcium, une astuce chimique dangereuse qui modifie la façon dont les signaux cérébraux passent d’un neurone à l’autre. Cela provoque une cascade d’effets, dit-il, y compris une perturbation émotionnelle, un trouble d’hyperactivité avec déficit de l’attention et une détresse psychologique générale.

L’exposition au plomb nuit de manière disproportionnée aux enfants de couleur. Selon un article de 2020 dans le Journal international de recherche environnementale et de santé publique.

Les enfants de couleur sont plus susceptibles de vivre dans des propriétés où la peinture à base de plomb se détériore et dans des zones urbaines denses où des panaches de gaz d’échappement au plomb se déposent dans le sol et les eaux souterraines. «Ces mêmes populations sont également celles qui sont touchées de manière disproportionnée par le COVID – sur le plan économique et sanitaire», déclare Loza.

Le test des BLL des enfants est loin d’être uniforme : ceux qui bénéficient de Medicaid doivent être testés à l’âge de 1 et 2 ans, mais pour les enfants bénéficiant d’une assurance privée, les exigences diffèrent d’un État à l’autre.

Pendant la période de pointe des restrictions COVID-19, les tests BLL de routine des enfants dans 34 États et localités ont chuté de 34% par rapport à la même période en 2019, selon le CDC de février 2021 Rapport hebdomadaire sur la morbidité et la mortalité.

Cela signifie que près de 10 000 enfants avec des plombémies supérieures à 5 microgrammes auraient pu échapper à l’attention. Loza, co-auteur de l’étude de 2021 sur les taux de dépistage du plomb pandémique en Le Journal des soins de santé pédiatriquesse souvient avoir vu une famille avec deux enfants : un enfant de 4 ans dont la CBL, testée avant la pandémie, était élevée mais qui n’avait pas fait l’objet d’un test de suivi, et un frère cadet qui n’avait jamais été testé.

« Les parents disaient que c’était effrayant d’amener leurs enfants chez le médecin ; ils essayaient d’atténuer l’exposition [to COVID-19]. J’ai réalisé que nous imposions une partie de ce fardeau de la médecine préventive aux familles, en évaluant l’exposition au COVID par rapport à la toxicité du plomb », explique Loza.

L’exposition au plomb est irréversible, mais les médecins et les défenseurs affirment qu’il est toujours essentiel de savoir quand les CSP des enfants sont élevés afin que les familles puissent éliminer les sources de plomb et que les enseignants, les parents et les médecins puissent rechercher et réagir à tout changement cognitif et comportemental.

«Ce n’est pas sorcier», déclare Colleen McCauley, MPH, coprésidente du projet Lead-Free Promise de Pennsylvanie, qui vise à éliminer les dangers de la peinture au plomb dans les maisons, à renforcer les tests de plomb et à orienter les enfants concernés vers des services d’intervention précoce. “Il s’agit d’un problème de santé entièrement évitable.”

Quel sera l’impact à vie de l’exposition au plomb sur la génération COVID – des enfants qui ont également résisté aux pertes sociales, émotionnelles et d’apprentissage de la pandémie ?

« Les enfants qui ont du plomb dans leur corps ont du mal à apprendre. Ils ont du mal à être attentifs », explique McCauley. « Les enfants dont le test de dépistage du plomb est positif courent un risque plus élevé de ne pas obtenir leur diplôme d’études secondaires. Ils sont plus à risque d’être impliqués dans des activités criminelles.

Quant à l’avenir de ces enfants, McFarland dit qu’il y a plus de questions que de clarté. “Nous savons que [lead exposure] a des implications pour l’intelligence – des niveaux inférieurs, ce qui équivaut à une perte de revenus considérable. Nous savons que cela est lié à la dérégulation émotionnelle, des conditions comme le TDAH.

« Mais quelles sont les inconnues ? Y aura-t-il des effets en termes de déclin cognitif ? Comment cela affectera-t-il les gens à mesure qu’ils vieilliront? [Lead exposure] est quelque chose que nous soupçonnons de continuer à influencer la santé de la population au cours des prochaines décennies.

Il note que même si le plomb peut être absent de l’essence des voitures et de la peinture neuve, il est toujours utilisé dans le carburant des avions à hélices. Le plomb se cache également dans le sol, l’eau potable, certains médicaments traditionnels et les produits de consommation comme les jouets et les objets de collection – certaines des choses mêmes auxquelles plus d’enfants ont été exposés à la maison pendant la pandémie.

Le plomb a une histoire longue et entachée. Considéré par les anciens comme le “père de tous les métaux”, le plomb était un ingrédient des rouges et des mascaras, des pigments de peinture, des spermicides, des condiments et des kilomètres de plomberie qui étanchaient la soif de Rome et de ses villes impériales. Les Romains savaient qu’un empoisonnement aigu au plomb pouvait causer la folie, voire la mort, mais ils ne se rendaient pas compte des effets rampants d’une faible exposition.

Chaque particule de plomb encore présente dans l’environnement représente un risque pour les enfants. Mais, dit McFarland, nous pouvons encore apprendre des erreurs des anciens – et de notre propre utilisation occasionnelle du plomb au cours des décennies précédentes. “Dès le début des années 1920, on s’inquiétait de la toxicité du plomb”, dit-il, mais il y avait aussi une hypothèse selon laquelle la substance était “innocente jusqu’à preuve du contraire”.

Maintenant, dit-il, « Peut-être ne devrions-nous pas supposer que [substances] sont bénins jusqu’à preuve du contraire, mais ont une norme pour déterminer s’ils sont nocifs avant de les diffuser aux masses.

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