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L’UE courtise les Balkans occidentaux alors que la Russie et la Chine se profilent – POLITICO

L’UE a fait face à un quasi-boycott la dernière fois qu’elle a tenté de rassembler les pays des Balkans occidentaux à Bruxelles, lorsque trois dirigeants, dirigés par le Serbe Aleksandar Vučić, ont menacé de ne pas venir. Cette fois, Bruxelles va vers eux, soucieuse de ne pas perdre la région sous l’emprise russe et chinoise.

Les 27 dirigeants de l’UE se rendront mardi dans la capitale albanaise pour une réunion d’une journée afin de plaider leur cause, marquant la première fois qu’un sommet UE-Balkans occidentaux se tient dans la région. Le changement de lieu, a déclaré un haut fonctionnaire de l’UE impliqué dans la planification, “représente un nouveau dynamisme dans nos relations”.

Les six participants non membres de l’UE – l’Albanie, la Bosnie, le Kosovo, le Monténégro, la Macédoine du Nord et la Serbie – sont à différentes étapes de leur candidature pour rejoindre le bloc. Et ils sont unis sur un point : la frustration face à la lenteur de leur voyage.

Le processus d’élargissement est effectivement au point mort depuis l’adhésion de la Roumanie et de la Bulgarie en 2007, de nombreux membres occidentaux déplorant que de récents adhérents comme la Hongrie et la Pologne bafouent simplement les normes de l’UE en matière d’État de droit et de démocratie.

Mais la tentative de la Russie de conquérir l’Ukraine a insufflé une nouvelle vie à l’expansion de l’UE, recentrant l’attention de l’Europe sur son propre arrière-cour. Une prise de conscience : la réticence à s’étendre vers l’est a des conséquences géopolitiques croissantes, créant un vide que la Russie et la Chine s’efforcent déjà de combler.

“En raison de l’invasion russe de l’Ukraine, l’élargissement de l’UE est de retour”, a déclaré Ivan Vejvoda, spécialiste des Balkans à l’Institut des sciences humaines de Vienne. “Cela a secoué l’UE par complaisance, même si la Russie et même l’ingérence chinoise dans la région étaient présentes de diverses manières avant l’invasion.”

La Russie et la Chine s’activent

La Russie a longtemps dominé une région où elle a des liens historiques forts.

La Serbie, de loin le plus grand pays des Balkans occidentaux, a peut-être les liens les plus étroits avec Moscou. L’année dernière, les deux pays ont organisé des exercices militaires conjoints près de la capitale serbe, Belgrade, et la Russie a fourni au pays des avions de chasse MiG-29.

Le président Vučić a également résisté aux pressions pour s’aligner sur les sanctions de l’UE contre Moscou et continue d’importer tout le gaz serbe de Russie. Pendant ce temps, la principale compagnie pétrolière de Serbie, NIS, est détenue majoritairement par le géant russe de l’énergie Gazprom.

Mais la Serbie a également réussi à marcher sur une ligne fine en censurant la Russie lorsque cela était nécessaire. Par exemple, il a soutenu une résolution de l’Assemblée générale des Nations Unies condamnant l’utilisation par Moscou de référendums frauduleux dans l’est de l’Ukraine comme prétexte à une tentative d’annexion.

L’activité de la Chine dans la région est également une préoccupation croissante pour l’UE dans le cadre d’une réévaluation des relations du bloc avec la deuxième économie mondiale. Ces dernières années, Pékin a fait des percées dans les Balkans occidentaux dans le cadre de son programme d’investissement massif “la Ceinture et la Route”, offrant une alternative attrayante aux pays fatigués d’attendre dans les coulisses de l’UE.

Le Premier ministre chinois Li Keqiang puis le Premier ministre serbe Aleksandar Vučić lors de la cérémonie d’ouverture d’un pont de construction chinoise près de Belgrade en 2014 | Alexa Stankovic/AFP via Getty Images

Les preuves des poches profondes de la Chine sont dispersées dans les Balkans occidentaux.

Le Monténégro a du mal à rembourser un prêt chinois qu’il a contracté en 2014 pour aider à financer un projet d’autoroute controversé qui reste inachevé – un symbole révélateur des compromis impliqués dans les investissements chinois.

En Serbie, China Rail International (CRI) et la China Communications Construction Company ont commencé l’année dernière les travaux sur le chemin de fer Belgrade-Budapest d’un milliard d’euros, tandis que le groupe chinois Hesteel a acquis le producteur de fer serbe Zelezara Smederevo en 2016.

Au total, le Balkan Investigative Reporting Network (BIRN) estime que la Chine a été impliquée dans 136 grands projets régionaux, pour un montant de plus de 32 milliards d’euros entre 2009 et 2021.

“La Chine joue le long jeu”, a déclaré Goran Buldioski, qui suit l’influence de Pékin dans la région en tant que directeur des programmes pour Open Society-Europe et Asie centrale.

“Ils apportent non seulement de l’argent et des investissements, mais aussi beaucoup de défis en ce qui concerne les négociations avec l’UE”, a-t-il ajouté, notant que l’argent de la Chine vient sans les normes anti-corruption et environnementales de l’UE.

L’UE répond

La peur de céder de l’influence à des acteurs malveillants comme la Chine et la Russie contribue à aiguiser les esprits alors que les dirigeants de l’UE se réunissent à Tirana.

Parmi les points à l’ordre du jour de mardi figurent la lutte contre la manipulation d’informations étrangères et l’amélioration de la cybersécurité, alors que l’on prend de plus en plus conscience que l’UE est en train de perdre la bataille des communications lorsqu’il s’agit de vendre son histoire aux pays des Balkans occidentaux.

Les médias alignés sur le Kremlin, comme Spoutnik en Russie, ont contribué à faire passer un récit pro-russe dans la région. La tentative de l’UE de faire comprendre qu’elle est de loin le plus grand investisseur et partenaire commercial de la région, responsable d’environ 70 % du commerce des Balkans occidentaux, est étouffée.

Un sondage réalisé cet été a révélé que 51 % des Serbes voteraient contre l’adhésion à l’UE lors d’un référendum, tandis que 40 % des personnes interrogées accordaient une note élevée au dirigeant russe Vladimir Poutine.

Pourtant, ces derniers mois ont vu des progrès dans les relations entre l’UE et les Balkans occidentaux. La semaine dernière, les pays de l’UE ont convenu de laisser les citoyens du Kosovo voyager sans visa dans toute l’UE à partir de 2024. Et l’été dernier, les dirigeants de l’UE ont décidé de lancer des négociations d’adhésion avec l’Albanie et la Macédoine du Nord, trois ans après que le président français Emmanuel Macron a bloqué une telle décision.

Le sommet de mardi devrait également produire plus de résultats.

Un accord sur la réduction des frais d’itinérance sera signé, faisant suite à une annonce faite l’année dernière.

L’UE devrait également faire état de nouveaux progrès dans les programmes d’éducation pour lutter contre ce qui est considéré comme une «fuite des cerveaux» de la région (par exemple, l’Albanie a vu une vague de jeunes hommes quitter le pays pour la Grande-Bretagne cette année).

Les dirigeants discuteront également de la nouvelle plate-forme d’achat commune de l’UE pour le gaz, destinée à faire baisser les prix exorbitants. Le mécanisme a été ouvert aux membres des Balkans occidentaux pour les aider à s’éloigner des combustibles fossiles russes.

Mais Bruxelles voudra aussi quelque chose en retour.

L’alignement sur la politique étrangère et de sécurité de l’Europe fait partie des principaux objectifs de la réunion de mardi, ont déclaré des responsables.

L’UE demande également plus d’engagements de la part de la Serbie pour aligner ses politiques de visas sur celles de l’UE, suite à une augmentation du nombre de migrants entrant dans l’UE cette année via les Balkans occidentaux. La Serbie autorise actuellement les voyages sans visa depuis des pays comme l’Inde, la Tunisie et le Burundi, mais elle bénéficie également d’un accord de voyage sans visa avec l’UE, ce qui facilite l’entrée de ces migrants dans l’UE.

Comme l’a dit un responsable de l’UE avant le sommet, “la solidarité fonctionne dans les deux sens”.




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