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L’Ukraine chasse les forces russes de Snake Island, un revers pour Moscou

Les troupes russes se sont retirées de Snake Island dans la mer Noire après des assauts répétés des forces ukrainiennes, une décision qui est un revers pour les forces de Moscou et qui sape peut-être leur contrôle sur les voies de navigation vitales.

La retraite est survenue après que des attaques ukrainiennes soutenues – y compris avec de puissantes armes occidentales nouvellement arrivées – ont rendu impossible pour les forces russes de tenir l’île, un petit morceau de terre à 20 milles au large d’Odessa qui a joué un rôle démesuré tout au long de la guerre.

Survenant une semaine seulement après que le Kremlin se soit vanté d’avoir repoussé une tentative ukrainienne de reprendre l’île, le retrait russe semblait être un autre exemple de la réduction par Moscou de ses ambitions militaires face à la résistance ukrainienne.

Les Russes et les Ukrainiens ont confirmé jeudi la retraite, les Ukrainiens affirmant qu’elle était survenue après une campagne militaire qui a débuté il y a plus d’une semaine, ciblant à plusieurs reprises l’île et les efforts russes pour réapprovisionner la garnison là-bas avec des tirs de missiles et d’artillerie.

Selon le commandement sud de l’armée ukrainienne, les derniers soldats russes sur l’île, appelée Zmiinyi en ukrainien, auraient fui pendant la nuit sur deux vedettes rapides.

“Il n’y a plus de Russes sur Zmiinyi”, a déclaré Andrii Yermak, le chef du bureau présidentiel ukrainien. “Les forces armées ont mené une excellente opération.”

Le ministère russe de la Défense, dans un communiqué, a cherché à présenter la retraite comme “un geste de bonne volonté” qui “ne permettrait pas à Kyiv de spéculer sur la crise alimentaire imminente”, car le contrôle de l’île est vital pour sécuriser les voies de navigation dans le coin nord-ouest de la mer Noire. Le blocus naval de facto de la Russie a empêché l’Ukraine d’exporter la majeure partie de son approvisionnement mensuel moyen d’avant-guerre de cinq millions de tonnes de céréales.

Et malgré la déclaration russe, rien n’indiquait que le Kremlin était prêt à autoriser le passage en toute sécurité des navires ukrainiens quittant le port d’Odessa.

Natalia Humeniuk, porte-parole du commandement sud de l’armée ukrainienne, a déclaré mardi que l’Ukraine avait détruit trois systèmes de missiles anti-aériens récemment installés sur l’île. Elle a déclaré que l’attaque la plus récente avait rendu la station radar inutilisable, rendant impossible toute assistance aux troupes russes sur l’île.

L’île forteresse était une cible pour les Russes depuis le premier jour de l’invasion, lorsque le vaisseau amiral russe de la mer Noire, le Moskva, est arrivé pour ordonner la reddition des soldats qui occupaient le petit avant-poste ukrainien. Le refus salé des soldats est devenu un cri de ralliement pour la nation.

Le naufrage du Moskva en avril, l’une des victoires ukrainiennes les plus célébrées de la guerre, a accru l’importance de l’île pour l’Ukraine et la Russie.

La Russie a décidé d’apporter de puissants systèmes de missiles sol-air sur l’île pour soutenir ses forces terrestres. La marine russe a également commencé à opérer plus loin des côtes ukrainiennes, hors de portée des missiles anti-navires terrestres.

Mais le danger pour les navires russes a augmenté lorsque des systèmes anti-navires occidentaux plus puissants ont commencé à arriver fin mai. Vers le 20 juin, les forces ukrainiennes ont lancé leur nouvel assaut sur l’île, frappant un remorqueur russe alors qu’il était en mission pour livrer des armes et du personnel sur l’île.

Les Ukrainiens ont “presque certainement” utilisé des missiles Harpoon nouvellement livrés lors de l’attaque, selon l’armée britannique, qui a déclaré qu’il s’agissait de leur première utilisation démontrée.

Mais la lutte pour l’île a continué. Les images satellites publiées au cours de la semaine dernière ont montré les résultats vus de l’espace – de nouvelles grandes cicatrices parsemant les 46 acres de roche et d’herbe s’élevant de la mer.

Jeudi matin, lors de l’assaut final rapporté par l’armée ukrainienne, elle a déclaré avoir utilisé des missiles et de l’artillerie pour assommer un autre système antimissile russe. “Snake Island est couverte de feu, des explosions se font entendre”, a déclaré le commandement ukrainien.

Les derniers Russes là-bas ont été vus monter à bord de deux bateaux et s’éloigner à toute vitesse. Mais compte tenu de sa vulnérabilité, il n’était pas clair si les Ukrainiens tenteraient de restaurer leur propre garnison sur Snake Island.

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