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L’une des destinations populaires de la Floride pour les courses de rallye ? C’est à Starke

Ce n’est peut-être pas le Daytona International Speedway ou le Sebring International Raceway, mais le Florida International Rally and Motorsports Park (FIRM) à Starke est l’un des seuls endroits du pays à proposer des courses de rallye européennes.

Et ce n’est pas tout ce qu’ils font.

“Pensez-y comme Disney (World) avec tous les différents parcs à thème. Mais nous sauvons des vies en offrant une conduite technique de haut niveau… (et) c’est aussi très amusant », a déclaré Larina Hintze.

Hintze, 51 ans, est le vice-président du parc autoroutier. Elle a commencé à y travailler en 2017 en tant que consultante. À l’époque, il n’y avait que trois attractions principales : l’école de conduite RallyPro, un circuit automobile et l’International Security Academy.

L’école de conduite de performance RallyPro aide à sauver des vies en préparant les conducteurs à des situations inattendues.

Les conducteurs sont formés pour éviter les obstacles à grande vitesse. Les cours de conduite de l’autoroute permettent de former de jeunes conducteurs, des coureurs professionnels, des militaires et des forces de l’ordre. Les instructeurs se spécialisent dans les courses sur route et hors route et la formation militaire pour les scénarios critiques.

RallyPro est l’une des trois écoles de conduite du pays qui propose des courses de rallye authentiques de style européen. Sur une piste de circuit comme Daytona International Speedway, plusieurs voitures courent simultanément. Dans les courses de rallye, les pilotes s’affrontent pour réaliser le meilleur temps au tour sans dévier de la trajectoire ni écraser leur voiture. Les voitures elles-mêmes sont également différentes; les voitures de rallye sont homologuées pour la rue et sont personnalisées pour gérer les virages et les sauts, tandis que les voitures de série comme celles utilisées dans les courses NASCAR se concentrent sur la vitesse maximale. Les courses de rallye sont aussi souvent hors route.

L’instructeur Raul Betancourt enseigne à un étudiant comment se rallier. (Photo publiée avec l’aimable autorisation de FIRM)

Les clients du monde entier se rendent au FIRM, qui est relié à l’aéroport de Keystone Heights. Il est situé sur un aérodrome au milieu d’une zone boisée à Starke.

Le parc de sports mécaniques dispose de deux parcours routiers conçus pour les journées de piste ouverte. Ces jours-là, vous pouvez conduire sur chaque circuit et vous efforcer d’obtenir le meilleur temps. Un parcours routier est conçu pour les voitures ordinaires et la deuxième piste utilise des voiturettes de golf.

L’autoroute a deux étapes de rallye différentes. Au cours de ces sessions, les pilotes roulent avec un instructeur pour apprendre à faire du rallye. Il y a aussi une scène spécialement conçue pour les véhicules 4 × 4 où les conducteurs manœuvrent à travers un parcours d’obstacles.

Différents forfaits de rallye varient en prix, allant d’un cours de conduite pour adolescents de quatre heures pour 800 $ à un forfait de conduite de rallye de quatre jours pour 5 600 $.

Lorsque les clients apportent leur voiture à une journée de piste ouverte, ils doivent d’abord s’inscrire pour 275 $. Ensuite, le client paie 100 $ pour un conducteur supplémentaire pour le guider le long de la piste. Un client avec une expérience de piste limitée doit également payer 100 $ pour une instruction privée de 20 minutes.

Au parcours du combattant, les prix varient de 1 000 $ à 1 900 $ par jour, selon le nombre de jours qu’un client conduit. Des célébrités et des entreprises louent l’ensemble de l’installation pour environ 7 000 $ à 10 000 $. L’âge requis pour la piste est de 16 ans.

Les journées de piste ouverte ont lieu presque tous les week-ends toute l’année. Les pistes sont disponibles sous la pluie sauf en cas d’éclair.

Du 11 au 13 novembre, l’autoroute a organisé son événement annuel Krawl’n for the Fallen afin de collecter des fonds pour les familles qui ont perdu des êtres chers dans l’exercice de leurs fonctions et des survivants blessés.

L'une des destinations populaires de la Floride pour les courses de rallye ? C'est à Starke
Un conducteur testant les limites de suspension de sa jeep tout en essayant de s’équilibrer sur la bascule du Krawl’n pour l’événement Fallen. (Jonathan Acosta/Nouvelles WUFT)

Christine Johnson, 47 ans, est la fondatrice de Off-Road United Foundation, une organisation à but non lucratif qui aide les familles des premiers intervenants. Son beau-frère est décédé dans l’exercice de ses fonctions en 2003.

“Le but de l’événement est de se rassembler pour honorer les morts et combler le fossé entre nos premiers intervenants et les communautés”, a déclaré Johnson.

Michael Glawsoe, 50 ans, est originaire de Polk City, en Floride, et se rend à l’événement caritatif avec sa femme depuis 2017.

Il a dit qu’il n’avait pas conduit de jeep depuis plus d’un an et qu’il avait hâte de reprendre la conduite.

“Eh bien, je ne suis pas un fan de la boue”, a-t-il dit, “mais les courses d’obstacles sont amusantes pour voir à quoi les jeeps sont limitées et ce qu’elles peuvent gérer.”

D’autres conducteurs aiment les aspects sociaux de l’autoroute.

“La meilleure partie (de l’autoroute) est de rencontrer de nouvelles personnes et de travailler sur mon temps au tour”, a déclaré Lisa Tucker, 50 ans, d’Orlando. Tucker a commencé à suivre après en avoir entendu parler par ses collègues et y va maintenant régulièrement.

Aller sur l’autoroute a également fait de Tucker un meilleur conducteur en allant sur la piste avec des instructeurs et d’autres conducteurs plus expérimentés. Elle a déclaré que les clients pouvaient rouler sur la piste plus longtemps que sur d’autres hippodromes de Floride comme Daytona ou Sebring.

En 1998, le pilote de rallye britannique Ivor Wigham a créé une école de rallye européenne près de l’aéroport de Keystone Heights. En 2008, Wigham a investi 8 millions de dollars pour construire le parcours routier de 1,6 mile. Il a vendu son entreprise en 2012 et l’a rebaptisée Florida International Rally and Motorsports Park. Il couvre maintenant 430 acres et utilise toujours le même parcours routier de 1,6 mile.

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Un conducteur tente de franchir des barricades pour terminer le parcours du combattant à l’événement Krawl’n for the Fallen. (Jonathan Acosta/Nouvelles WUFT)

Selon Hintze, de nombreux décès militaires sont attribués à des accidents de véhicules. Dans cet esprit, l’autoroute forme des unités des forces spéciales, y compris des agents du Federal Bureau Investigation. Le service de police du comté de Clay s’est associé à FIRM pour la formation des officiers. L’installation dispose également d’un arsenal d’armes approuvé par l’armée.

L’autoroute abrite également un bus de la National Aeronautics and Space Administration qui a été utilisé pour transporter les astronautes vers la navette spatiale. Mais il a aussi un rôle moteur en tant que véhicule pédagogique.

Beau Beery, 46 ans, de Gainesville, fait partie du Porsche Club of America. Il vient sur l’autoroute depuis trois ans. Il profite de son temps là-bas avec ses amis et sa famille tout en essayant de battre son temps au tour.

Il est également un fan de la classe de conduite pour adolescents. “J’ai fait passer mon fils par là, et ça l’a aidé. Je pense que les conducteurs adolescents devraient passer par là.


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