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Où sont tous les astronomes et physiciens noirs ? Le racisme, l’isolement en éloignent beaucoup

L’astrophysicienne canadienne Louise Edwards a l’habitude de répondre à certaines des questions les plus difficiles de l’univers. Mais en ce moment, elle essaie de répondre à celle-ci : combien d’astronomes noirs canadiens connaît-elle ?

Edwards, professeure agrégée au département de physique de la California Polytechnic State University, participe à un appel Zoom avec CBC alors qu’elle est assise dans le hangar très éclairé d’une amie près de chez elle à Berkeley, en Californie.

Réfléchissant à la question, elle tourne la tête vers la droite, face aux murs lambrissés de blanc. Elle réfléchit fort.

“Ummm,” dit-elle, regardant au loin. “Il y a certainement quelques nouveaux étudiants diplômés que je connais.”

Elle s’arrête et sourit. “Je connais des physiciens. Et des gens de l’éducation en astronomie.”

C’est clair qu’elle a du mal.

“Ouais, il y en a très peu,” dit finalement Edwards. “Je ne sais pas s’il y a d’autres personnes qui travaillent actuellement pas en tant qu’étudiants [but] en tant qu’astronomes canadiens. Je ne sais pas. J’imagine que je les connaîtrais.”

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La Canadienne Louise Edwards est professeure agrégée au département de physique de la California Polytechnic State University. (Rubis Wallau)

Le Canada compte certains des astronomes, astrophysiciens et physiciens les plus talentueux au monde. Il y a Victoria Kaspidont les travaux sur les pulsars et les étoiles à neutrons lui ont valu la médaille d’or Gerhard Herzberg Canada en science et génie; Sara Seager, un astronome de renommée mondiale et un scientifique planétaire du MIT qui a obtenu une bourse de « génie » MacArthur en 2013 et qui est un chef de file dans la recherche sur les exoplanètes ; et James Peebles, qui a remporté le prix Nobel de physique 2019.

Une chose qu’ils ont en commun ? Ils sont tous blancs.

Les astronomes noirs sont rares en Amérique du Nord, mais surtout au Canada. Au sein de la communauté, les membres partagent des histoires de discrimination, de micro-agressions et de sentiments d’isolement, ce qui peut finalement dissuader les autres de poursuivre une carrière dans les sciences.

#BlackinAstro

Lundi a marqué le début de Noir dans la semaine astro, qui a été créé en juin 2020 par Ashley Walker, une astrochimiste noire de Chicago. Son objectif ? Utiliser les médias sociaux et les hashtags pour faire entendre la voix des scientifiques noirs travaillant dans divers domaines astronomiques.

L’événement annuel est né d’un incident survenu en mai 2020 dans Central Park à New York. Christian Cooper, un ornithologue noir, a demandé à une femme – qui était blanche – de tenir son chien en laisse. Au lieu de cela, elle a appelé la police, accusant à tort Cooper de l’avoir harcelér. C’était le même jour George Floyd a été tué par la police à Minneapolis.

Peu de temps après l’incident de Central Park, un mouvement de médias sociaux a commencé sur Twitter avec #Blackbirders. L’objectif était d’accroître la reconnaissance des Noirs qui aiment observer les oiseaux et d’attirer l’attention sur le harcèlement qu’ils subissent souvent. Bientôt, un mouvement plus large a commencé avec #BlackinX, où les scientifiques noirs d’autres domaines ont été également élevés.

La semaine dernière, Walker a co-écrit un article dans la revue Nature Astronomy intitulé, “La représentation de la Noirceur en astronomie.”

Un article similaire a été publié dans le magazine Wired le 7 juin intitulé “Les lois non écrites de la physique pour les femmes noires“, qui a examiné l’expérience des femmes noires dans les universités de physique.

Le fil qui se tisse à travers les histoires de ces scientifiques est celui de l’isolement. Ils ont du mal à être la seule personne noire dans un programme ou une classe donnée; leurs idées ne sont pas valorisées ; et il n’y a pas – ou peu – de mentors noirs.

Selon le Société américaine de physique, Les Noirs représentent environ 15 % de la population américaine âgée de 20 à 24 ans, mais seulement environ 3 % de ceux qui reçoivent un baccalauréat en physique. En ce qui concerne les doctorats, ce nombre tombe à un peu plus de deux pour cent.

Au Canada, le ratio est similaire.

Kevin Hewitt, professeur au département de physique et des sciences de l’atmosphère de l’Université Dalhousie à Halifax, a mené une enquête pour le Association canadienne des physiciens et physiciennes (qui comprend ceux dans les domaines de l’astronomie et de l’astrophysique) en 2020. Il trouvé seulement un pour cent des répondants âgés de 18 à 34 ans identifiés comme noirs. Dans l’ensemble de la population canadienne, 6 % des personnes âgées de 18 à 34 ans s’identifient comme étant noires.

“Les physiciens noirs canadiens, nous sommes un assez petit nombre”, a déclaré Hewitt. “Je connais personnellement environ 10 autres personnes, y compris des étudiants et des professeurs.”

Les défis du lycée

Hewitt est actif pour apporter les STEM aux jeunes Noirs. Il a cofondé Imhotep’s Legacy Academy, un programme de sensibilisation STEM en Nouvelle-Écosse pour les étudiants noirs. Ses programmes comprennent la Young, Gifted and Black Future Physicists Initiative, un camp d’été à Dalhousie.

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Kevin Hewitt, professeur au département de physique et des sciences atmosphériques de l’Université Dalhousie à Halifax, pose dans son laboratoire le 17 juin 2022. (Darren Calabrese/CBC)

Pourquoi y a-t-il si peu de scientifiques canadiens noirs en général, mais en particulier, ceux qui cherchent une carrière en sciences astronomiques ?

L’un des problèmes réside peut-être dans le système éducatif.

Prenons la province de l’Ontario, par exemple. Jusqu’à récemment, les écoles secondaires avaient un programme de « diffusion en continu », qui orientait les élèves vers différentes filières postsecondaires. Les cours « académiques » étaient plus difficiles et requis pour l’université ; des cours « appliqués » préparaient les étudiants au collège et aux métiers; et “essentiels” a fourni un soutien aux étudiants pour qu’ils satisfassent aux exigences d’obtention du diplôme.

En 2017, un rapport dirigé par Carl James, professeur à la faculté d’éducation de l’Université York à Toronto, a révélé que seulement 53 % des élèves noirs du Toronto District School Board étaient inscrits à des programmes universitaires, comparativement à 81 % des étudiants blancs et 80 % des autres étudiants racialisés.

À l’inverse, 39 % des étudiants noirs étaient inscrits à des programmes appliqués, contre 16 % des étudiants blancs et 18 % des autres étudiants racialisés.

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(Nouvelles de Radio-Canada)

“Ce que nous avons trouvé dans cette étude était bon nombre des [Black] les parents parlaient de la façon dont leurs enfants étaient dirigés vers des cours professionnels ou essentiels ou de bas niveau », a déclaré James. Certains parents essaieraient « d’intervenir », a-t-il dit, mais leurs inquiétudes sont tombées dans l’oreille d’un sourd.

Un besoin d’accompagnement précoce

James dit qu’un autre aspect est que certains groupes culturels ont tendance à vouloir que leurs enfants se dirigent vers des professions particulières de haut niveau, comme le droit ou la médecine. Si un enfant exprime le désir de poursuivre un programme d’études en dehors de ce que ses parents veulent ou savent, il se peut qu’il ne soit pas soutenu.

“[Parents] connaissent peut-être un enseignant, ils connaissent peut-être des avocats, mais ils ne connaissent peut-être pas grand-chose aux ingénieurs. Ils ne connaissent peut-être pas grand-chose à la science », a déclaré James. « La question pour certains parents pourrait être, comment puis-je soutenir mon enfant dans ces domaines si [I’m not familiar] avec ça?”

Hakeem Oluseyi, astrophysicien et éducateur STEM aux États-Unis, prolifique dans la communauté astronomique, estime que la culture scientifique et l’intérêt pour la science commencent à la maison.

“Ce que je dis toujours, c’est qu’on ne peut pas éduquer les enfants sans éduquer les adultes”, a-t-il déclaré. Et les parents qui vont jusqu’à enseigner les mathématiques et les sciences à leurs enfants à la maison ont un avantage encore plus grand.

Mais James pense que ce n’est pas suffisant.

“Nous ne pouvons tout simplement pas regarder pourquoi et ce que nous devrions faire en tant que seuls parents – parce que moi, en tant que parent, je pouvais faire tout mon possible”, a-t-il déclaré. Même ainsi, il a reconnu que de nombreux enfants noirs ne réussissent pas en sciences parce que “quelqu’un … ne les a pas aidés et soutenus”.

Un manque de mentors noirs

C’est une grande partie du problème. Un rapport du US Education Advisory Board (EAS) a révélé que 40% des étudiants noirs abandonnent les programmes liés aux STEM à travers le pays. Bien qu’il n’y ait pas de raison définitive, l’étude a suggéré que cela pourrait être lié à la discrimination au sein du milieu universitaire et à ce sentiment récurrent d’isolement. (Bien qu’il existe des données sur la race dans les universités canadiennes, il n’y a pas de données équivalentes sur ceux qui quittent les études liées aux STEM.)

Cela ne surprend pas James.

“Vous pouvez avoir les compétences et les capacités. Mais en même temps, une fois que vous êtes dans cette position, vous êtes miné de toutes les manières possibles”, a déclaré James. « Combien de temps allez-vous vivre dans cette situation ?

Margaret Ikape, candidate au doctorat à l’Institut Dunlap d’astronomie et d’astrophysique de l’Université de Toronto, dit qu’elle a eu une expérience largement positive dans son domaine. Mais, elle aussi, a le sentiment d’être seule dans sa communauté.

“Vous sentez que vous innovez”, a déclaré Ikape, originaire du Nigeria. “Vous ne voyez personne comme vous qui l’a fait avant vous, et donc c’est vraiment effrayant.”

Elle aimerait qu’il y ait plus de mentors. “Parfois, j’ai l’impression que je préférerais parler à quelqu’un qui comprendrait probablement d’où je viens.”

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Margaret Ikape, candidate au doctorat au Dunlap Institute for Astronomy and Astrophysics de l’Université de Toronto, est vue dans son bureau le 15 juin 2022. (Esteban Cuevas/CBC)

Le fait qu’il y ait une discrimination – implicite ou explicite – ou même un sentiment d’aliénation ne devrait pas surprendre, dit Oluseyi.

“Vous savez, il y a ce cadrage standard de, ‘Oh, [astrophysics is] tellement raciste », et yadda, yadda, yadda. Et je vais affirmer que c’est bien sûr le cas, parce que nous sommes intégrés dans une société », a-t-il déclaré. « Et cette société plus large entre définitivement dans notre domaine, et qui nous sommes dans notre domaine est un sous-ensemble de la société. .”

De retour dans la Californie ensoleillée, Edwards revient sur sa propre expérience, affirmant qu’elle a eu de la chance à certains égards. Ayant grandi à Victoria, en Colombie-Britannique, une ville très blanche, elle avait déjà fait face à un sentiment d’isolement, donc ce n’était pas quelque chose de nouveau pour elle une fois qu’elle s’est lancée dans l’astrophysique. Mais elle admet qu’il lui a fallu du temps pour rencontrer un autre astrophysicien noir.

Edwards dit que Black in Astro Week est un bon moyen d’élever les voix noires et de montrer aux enfants noirs que non seulement il y a des astronomes et des physiciens noirs, mais qu’il y a une place pour eux dans la science.

Edwards a exprimé sa gratitude à Ashley Walker, fondatrice de Black in Astro Week, ainsi qu’à Vanguard STEM, une initiative similaire. “[It] donne un espace merveilleux à une variété de physiciens, de scientifiques et d’astronomes afin que différentes personnes puissent voir que, vous savez, ils n’ont pas besoin de s’adapter à un moule particulier pour le faire.”

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