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Procès d’Alex Jones Sandy Hook: le jury conclut que Jones doit payer 45,2 millions de dollars pour diffamation

Alex Jones devra payer 45,2 millions de dollars en dommages-intérêts punitifs dans l’affaire de diffamation de Sandy Hook contre l’hôte d’InfoWars, selon un verdict unanime d’un jury texan vendredi après-midi. Le tristement célèbre colporteur de théories du complot a utilisé son émission InfoWars pour faire à plusieurs reprises des affirmations fausses et sans fondement selon lesquelles la fusillade de masse de 2012 à l’école élémentaire Sandy Hook était un canular. Neil Heslin et Scarlett Lewis, les parents d’un enfant de 6 ans décédé dans le massacre de l’école, ont poursuivi Jones pour diffamation et réclamaient 150 millions de dollars d’indemnisation.

Le verdict de vendredi s’est concentré sur les dommages-intérêts punitifs que Jones devra payer à Heslin et Lewis. Le jeudi après-midi, 10 des 12 jurés a décidé que Jones devait payer au moins 4,1 millions de dollars de dommages-intérêts compensatoires aux parents. Cela porte le total à 49,3 millions de dollars qu’il devra leur verser.

Le procès au Texas, qui a débuté le 25 juillet, fait partie de l’une des trois affaires similaires contre Jones pour ses allégations concernant le massacre de Sandy Hook. Jones a été reconnu coupable de diffamation dans chaque cas. Le deuxième procès en dommages-intérêts devrait avoir lieu le 14 septembre.

Mercredi, Jones a été confronté aux questions des avocats du plaignant et de son équipe de défense, ainsi que du jury. En réponse aux questions de l’avocat de la défense Andino Renal, Jones a déclaré qu’il comprenait qu’il était irresponsable de croire que la fusillade de masse était fausse. Jones a ajouté que c’était “100% réel”.

Mark Bankston, l’avocat des parents de Sandy Hook, a présenté un segment de l’émission InfoWars de Jones diffusée la semaine dernière qui fait de fausses déclarations à propos de la juge Maya Guerra Gamble. Bankston a également montré un autre clip d’InfoWars, où Jones a qualifié le jury de “col extrêmement bleu” et a déclaré qu’ils ne savaient pas sur quelle planète ils se trouvaient.

Puis, dans un mouvement qui a semblé surprendre Jones, Bankston a révélé que la défense lui avait accidentellement envoyé le tout l’historique des textos du téléphone de Jones. Cette preuve allait à l’encontre du témoignage sous serment de Jones selon lequel il n’avait pas de textes concernant Sandy Hook. La 6 janvier Comité restreint de la Chambre se préparerait à demander ces SMS et e-mails, a rapporté Rolling Stone mercredi.

Après que le demandeur et la défense n’aient plus eu de questions, le jury a écrit des questions à Jones pour qu’elles soient lues par le juge. Un juré a demandé quelle compensation, selon Jones, serait appropriée pour les parents. Il a dit tout montant supérieur à 2 millions de dollars « nous coulerait ». Plus tôt dans les questions du plaignant, Jones a confirmé qu’à un moment donné, son émission gagnait 800 000 $ par jour. Les deux parties se sont reposées et ont présenté leurs plaidoiries en fin d’après-midi mercredi.

Jeudi, le juge Gamble a rejeté la demande de la défense d’annuler le procès pendant que le jury délibère. Bankston a également confirmé qu’il remettra le contenu du téléphone de Jones aux forces de l’ordre qui ont demandé des copies.

Dans ce procès, Heslin et Lewis réclamaient 150 millions de dollars en compensation non seulement pour les dommages émotionnels causés par de fausses affirmations selon lesquelles le massacre était une attaque sous faux drapeau visant à encourager des lois plus strictes sur le contrôle des armes à feu, mais aussi pour les menaces de mort proférées par des personnes qui croient dans la théorie du complot discréditée adoptée par Jones.

“Je ne peux même pas décrire les neuf dernières années et demie, l’enfer que moi et d’autres avons dû endurer à cause de l’insouciance et de la négligence d’Alex Jones”, a déclaré Heslin devant le tribunal mardi, selon le Washington Post.

Au centre du procès en diffamation se trouvaient des commentaires faits par Heslin en 2017 lors d’une interview télévisée avec le diffuseur Megyn Kelly et comment InfoWars a interprété ses déclarations en fonction de son propre récit. Se souvenant de la fusillade de Sandy Hook, Heslin a déclaré à propos de son enfant de 6 ans, Jesse Lewis: “J’ai tenu mon fils avec un trou de balle dans la tête.” Peu de temps après la diffusion de l’interview, un présentateur d’InfoWars, Owen Shroyer, a fait valoir sans preuve que la chronologie des événements rendait “impossible” pour lui d’avoir bercé son enfant.

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Qui est Jones et qu’était Sandy Hook ?

Alex Jones, 48 ​​ans, est un extrémiste, un théoricien du complot passionné et une personnalité médiatique surtout connue pour son émission de radio et YouTube InfoWars. Jones, qui est basé à Austin, au Texas, a poussé des théories du complot telles que Pizzagate, l’idée fausse qu’une pizzeria de Washington, DC, était impliquée dans un réseau de trafic sexuel d’enfants parrainé par des démocrates de haut rang et, plus récemment, le affirmation réfutée selon laquelle Donald Trump a remporté les élections de 2020. Il a été découvert que Jones avait aidé à financer des rassemblements pro-Trump les 5 et 6 janvier 2021, qui ont précipité l’attaque contre le Capitole américain.

Un thème récurrent des affirmations de Jones est le concept d’une opération “sous fausse bannière” – un événement organisé pour provoquer une action politique. Jones a déclaré, sans preuve, que le rassemblement Unite the Right de 2017 à Charlottesville, en Virginie, était une opération sous fausse bannière « pour tenter de faire tomber Trump ». Jones a faussement accusé Jason Kessler, qui a organisé le rassemblement nationaliste blanc et néonazi, d’être un agent fédéral. Une résidente locale, Heather Heyer, a été tuée lorsqu’un homme a foncé avec sa voiture sur un groupe de contre-manifestants.

Lors du massacre de Sandy Hook, Adam Lanza, 20 ans, a tiré et tué 27 personnes. Lanza a d’abord tiré et tué sa mère à la maison, puis a déménagé à l’école où il a massacré 20 enfants et six membres adultes du personnel avant de se suicider.

Au milieu des conspirations extravagantes dont Jones se livre, il a bénéficié d’un public large et influent. L’ancien président Donald Trump est apparu dans son émission en 2015 alors qu’il était candidat à la présidentielle. La chaîne YouTube d’InfoWars comptait 2 millions d’abonnés avant son lancement de la plate-forme en 2018. (En avril, InfoWars a déposé son bilanbien que les raisons puissent avoir des liens avec les poursuites en diffamation en cours.)

InfoWars a généré plus de 165 millions de dollars de revenus sur une période de trois ans, a déclaré la productrice d’InfoWars, Daria Karpova, devant le tribunal le 29 juillet. Une grande partie de cet argent provenait de produits vendus sur son site Web, notamment des suppléments de santé et des équipements de survie.

Qu’est-ce que Jones a dit à propos de Sandy Hook ?

De toutes les théories du complot extrêmes adoptées par Jones, l’affirmation selon laquelle Sandy Hook était un “canular” est la plus tristement célèbre. Jones a fait valoir à un moment donné que le massacre était une opération sous fausse bannière de la part de l’administration Obama, conçue pour précipiter des lois plus strictes sur les armes à feu.

“Mon instinct est, avec le timing et tout ce qui s’est passé, c’est une mise en scène”, a déclaré Jones le jour du massacre. Il a comparé la fusillade au plan d’Adolf Hitler de 1933 pour obtenir le pouvoir complet en brûlant le parlement allemand et en déclarant la loi martiale. “Pourquoi Hitler a-t-il fait sauter le Reichstag ? Pour prendre le contrôle”, a-t-il déclaré dans l’émission. “Pourquoi les gouvernements organisent-ils ces choses ? Pour obtenir nos armes !”

Jones a commencé à remettre en question la légitimité des parents dont les enfants ont été tués à Sandy Hook. Avant de parler aux médias de la mort de sa fille le lendemain de la fusillade, un Robbie Parker en deuil a été vu tenant une feuille de papier pliée. Jones a affirmé sans preuve que le journal était la preuve d’un complot impliquant les médias ou le gouvernement.

Plus tard, Jones a faussement affirmé sur InfoWars que plusieurs des parents riaient avant de donner des interviews aux médias où ils ont rapidement éclaté en sanglots.

Les déclarations faites dimanche soir avec Megyn Kelly en 2017 et lors d’un épisode ultérieur d’InfoWars sont cruciales dans l’affaire de diffamation de Jones.

“J’ai perdu mon fils, j’ai enterré mon fils, j’ai tenu mon fils avec un trou de balle dans la tête”, a déclaré Heslin à propos de son élève de première année, décédé dans la fusillade. Le présentateur d’InfoWars, Owen Shroyer, a laissé entendre que Heslin avait fabriqué une partie ou la totalité de l’histoire.

Témoignant devant le tribunal les 28 et 29 juillet, Shroyer a admis ne pas avoir correctement vérifié les faits du rapport qui a informé ses commentaires sur Heslin.

Pourquoi les parents de Sandy Hook reçoivent-ils des menaces de mort ?

Plusieurs parents d’enfants tués lors du massacre de Sandy Hook ont ​​déclaré avoir reçu des abus persistants et des menaces de mort de la part de personnes qui croient à tort qu’ils étaient les acteurs d’un événement mis en scène.

“Alex a allumé la flamme qui a déclenché l’incendie”, a déclaré Heslin devant le tribunal mardi. “D’autres personnes ont apporté du bois pour y ajouter.”

L’un de ces agresseurs était une femme de 57 ans qui, en 2017, a été emprisonnée pour avoir envoyé un message vocal à un parent en deuil disant : “Tu vas mourir, la mort t’arrive très bientôt”. Un autre homme a été emprisonné pour avoir approché la sœur de Victoria Soto, une enseignante qui a été tuée dans le massacre, et avoir faussement et “avec colère” accusé que Sandy Hook n’avait pas eu lieu et que Soto “n’avait jamais existé”.

Lors de son témoignage mardi, Heslin a déclaré avoir subi des abus en ligne et dans la rue, et que sa maison et sa voiture avaient été abattues.

“Ma vie a été menacée”, a-t-il déclaré au jury. “Je crains pour ma vie, je crains pour ma sécurité.”

Lenny Pozner, un autre père d’une victime de Sandy Hook, a déclaré à Now This News en 2018 que sa famille avait déménagé sept fois au cours des six années précédentes en raison de problèmes de sécurité.

“Alex Jones est comme le [WWE] de l’actualité”, a déclaré Pozner, qui a remporté un procès en diffamation contre Jones l’année dernière. “Certaines personnes l’apprécient, elles peuvent suspendre leur incrédulité et profiter de ce qu’elles entendent. Certaines personnes le regardent et pensent que c’est réel.”

Jones s’est défendu en disant qu’il n’avait jamais activement incité à la violence. “Je n’ai jamais dit d’aller chez les gens”, a déclaré Jones lors de l’expérience Joe Rogan en 2019.

Quel est l’enjeu du procès en diffamation ?

Des plateformes comme Facebook et Twitter ont du mal à gérer désinformation, éprouvant des difficultés à trouver un équilibre entre la préservation de la liberté d’expression et la lutte contre la désinformation préjudiciable. Jones a été une figure centrale de cette lutte, étant parmi les premiers comptes de haut niveau se faire virer des grands médias et des plateformes de médias sociaux en 2018.

Les batailles juridiques en cours de Jones détermineront si les tribunaux américains constituent un recours efficace pour les victimes de désinformation préjudiciable. “La parole est gratuite, mais les mensonges doivent être payés”, a déclaré l’avocat de Heslin et Lewis, Mark Bankston, dans sa déclaration liminaire au jury.

Pour sa part, Jones a tenté de refondre le procès en un débat sur la liberté d’expression. Lorsqu’il est arrivé au tribunal le 26 juillet, il est venu avec du ruban adhésif sur la bouche avec la phrase “sauver le 1er” écrite dessus, en référence au premier amendement.

“Si remettre en question des événements publics et la liberté d’expression est interdit parce que cela pourrait blesser les sentiments de quelqu’un, nous ne sommes plus en Amérique”, a déclaré Jones dans une déposition le mois dernier.

Le premier amendement, cependant, traite des efforts du gouvernement pour restreindre la liberté d’expression. Elle ne s’applique pas aux particuliers ou aux entreprises, et les affaires de diffamation concernent par définition les préjudices causés par des déclarations fausses ou malveillantes.

Jones a continué à diffuser des épisodes d’InfoWars, où il a décrié l’affaire comme un “procès-spectacle” et une “distraction”.




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