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Temple de la renommée du football professionnel 2022

HENDERSON, Nevada – Les statistiques parlent d’elles-mêmes – 501 attrapés en carrière pour 8 685 verges et 67 touchés avec quatre hochements de tête au Pro Bowl et trois sélections All-Pro à une époque qui était tout sauf amicale pour le jeu de passes – mais comme ancien Le receveur des Las Vegas Raiders, Cliff Branch, est sur le point d’être intronisé à titre posthume au Temple de la renommée du football professionnel, il y a plus à dire.

Plus que simplement souligner qu’il a capté une passe contre toutes les équipes qui existaient dans la NFL entre 1960 et 1994. Ou que ses 6 047 verges sur réception de 1974 à 1980 ont mené la NFL pendant cette période, et qu’il avait en moyenne 24,2 verges par capture en 1976. Ou que lorsqu’il a pris sa retraite en 1985, Branch était le meilleur receveur de tous les temps de la NFL dans l’histoire des séries éliminatoires avec 73 attrapés pour 1 289 verges tout en remportant trois anneaux du Super Bowl.

Branch, décédé subitement deux jours après son 71e anniversaire le 3 août 2019, est passé de speedster – il a établi un record de championnat de la NCAA au 100 mètres avec un temps de 10,0 secondes en demi-finale de 1972 et a également réalisé un record personnel. 20,5 secondes sur 200 mètres – à une dangereuse menace de réception polyvalente.

L’entraîneur de Branch, Hall of Fame recevant la cohorte, le quart-arrière et plusieurs arrières défensifs contre lesquels il a joué – à la fois sur le terrain d’entraînement et le dimanche – a partagé avec ESPN ce qui, selon eux, a fait du regretté Hall of Famer l’un des receveurs les plus redoutés et les plus respectés de son époque.


L’entraîneur : Tom Flores

“Vous êtes partant, coach.” – le dernier message texte que la branche a envoyé à Flores, après avoir vu des rapports sur une nouvelle catégorie d’entraîneurs pour le Temple de la renommée du football professionnel en 2019

FLORES C’ÉTAIT pour commencer sa saison recrue en tant qu’entraîneur des receveurs des Raiders lorsque l’équipe a utilisé un choix de quatrième ronde sur Branch lors du repêchage de la NFL en 1972 . Flores est resté l’entraîneur de position de Branch ses sept premières saisons avant de devenir l’entraîneur-chef des Raiders en 1979. Branch, qui a joué pendant la saison 1985, et Flores, qui a été l’entraîneur des Raiders jusqu’en 1987, étaient intrinsèquement liés aux Argent et Noir.

“Lorsque nous l’avons repêché, il pensait essayer pour les Jeux olympiques”, a déclaré Flores. “Il n’a pas pu venir au camp des recrues parce qu’il s’est tendu un ischio-jambier. C’était juste un chiot. Un gars heureux. Toujours souriant. De bons pieds. Une grande vitesse. … Nous devions savoir s’il était un homme de piste jouant au football , ou s’il était footballeur.”

Flores a déclaré que les entraîneurs adverses lui diraient que Branch était le joueur qu’ils craignaient le plus sur une liste offensive des Raiders des années 1970 qui comprenait six joueurs du Temple de la renommée – Branch, le receveur Fred Biletnikoff, le quart-arrière Ken Stabler, l’ailier rapproché Dave Casper et les joueurs de ligne offensifs Gene Upshaw et Art Shell – avec deux entraîneurs HOF (Flores et John Madden).

“Il y avait du rapide et du très rapide”, a déclaré Flores. “Il était très rapide et il a attrapé les balles difficiles. Ils allaient devoir s’adapter à lui pour l’empêcher de courir à côté d’eux. Il a changé la donne.”


Le Mentor : Fred Biletnikoff

“J’ai beaucoup appris de lui. Je le vois maintenant et je dis:” Hé, père “et il dit:” Salut, fils “. Il m’a appris à attraper le ballon avec mes mains, pas avec ma poitrine. “Tendez la main et attrapez le ballon”, me disait-il, “avec vos mains”. Il me demande encore : ‘Tu attrapes le ballon avec tes mains ?’ ‘Oui, père.'” – Branch, sur sa relation avec Biletnikoff, en 2014

BILETNIKOFF ÉTAIT À MI-PARCOURS tout au long de sa carrière de 14 ans au Temple de la renommée lorsque les Raiders ont repêché Branch du Colorado pour rejoindre sa salle de réception. Le Biletnikoff de 6 pieds 1 pouce et 190 livres avait deux pouces et 20 livres sur Branch, mais il était encore plus grand en tant que mentor.

“Au camp d’entraînement, quand il est arrivé pour la première fois, c’était juste une question de:” Eh bien, s’il veut jouer avec nous et faire partie de notre équipe, il doit apprendre à attraper le ballon “”, a déclaré Biletnikoff. “Je tenais vraiment beaucoup à Cliff du point de vue que j’avais vu tant de gars rapides dans différentes équipes qui n’avaient tout simplement pas réussi, à cause du fait qu’ils ne pourraient jamais attraper le football. Et je ne voulais pas pour voir cela arriver à Cliff.

“Nous avons donc conclu un petit pacte – chaque jour après l’entraînement, nous allions passer du temps sur le terrain à attraper des ballons de football.”

Biletnikoff a déclaré que Branch, qui a capté trois passes en tant que recrue et 19 autres lors de sa deuxième saison dans la NFL, a commencé à attraper des passes à l’entraînement qu’il laisserait normalement tomber.

“Ensuite, il y a une chose telle que:” Ouais, tu attrapes la balle, mais maintenant il y a des moments où tu vas devoir trouver des attrapes avec des gens autour de toi, des gens sur toi. Nous avons juste simulé cela et il s’est habitué à avoir des gens autour de lui, des gens qui tirent sur ses bras, des gens à côté de lui et il a appris à attraper la balle avec des gens autour de lui. balle; il allait toujours l’attraper.”

Branch s’est épanoui lors de sa troisième saison, menant la ligue en termes de verges sur réception (1 092) et de touchés (13) en 1974 tout en captant 60 passes, un sommet en carrière, et en remportant la première de ses trois sélections All-Pro consécutives.

“Une fois que vous avez ce talent comme Cliff l’a fait avec une grande vitesse, maintenant la route en cours d’exécution vous a un bonus parce que tout le monde s’inquiète pour vous lorsque vous avez une sortie sur eux”, a déclaré Biletnikoff. “Ils craignent qu’il n’aille en profondeur, alors les itinéraires se sont mis en place pour lui. Une fois, il a su comment se libérer de la ligne de mêlée et a appris à prendre un coup, une bosse et à reprendre son itinéraire. et a continué à y travailler, il est devenu plus une menace.”


Le quart-arrière : Jim Plunkett

“Jim était notre homme de Cendrillon. Toute son histoire, depuis sa jeunesse avec des parents aveugles, sa victoire au Heisman jusqu’à une période difficile en Nouvelle-Angleterre, sa libération par les 49ers et la pensée que sa carrière était terminée. Si ce n’était pas pour Jim Plunkett et son excellent leadership, nous n’aurions probablement pas réussi à gagner le Super Bowl, encore moins deux.” – Branch, après avoir remporté les Super Bowls XV et XVIII avec Plunkett comme quart-arrière, en 2014

EN PLUS DE GAGNER UN paire de Super Bowls ensemble, Branch et Plunkett seront à jamais réunis à la hanche dans le livre des records de la NFL. Leur jeu de passe TD de 99 verges à Washington le 2 octobre 1983 n’était que le cinquième jeu de ce type dans l’histoire de la NFL à l’époque, le premier depuis la fusion AFL-NFL de 1970. Il y a maintenant 13 jeux de ce type.

“M. [Al] La philosophie de Davis était que nous devions trouver un moyen de faire passer le ballon sur le terrain, pas de dink and dunk comme tant d’équipes le font aujourd’hui “, a déclaré Plunkett. “Les sécurités favoriseraient toujours le côté de Cliff pour aider ce cornerback à sortir.”

Peu importait ce jour-là. Même si les Raiders traînaient déjà les champions en titre 10-0 au deuxième quart dans un stade RFK bruyant, Plunkett avait lancé trois interceptions et les Raiders étaient à l’intérieur de leur propre ligne de 1 mètre. Plunkett ne se souvient pas du nom exact de la pièce, bien qu’il se souvienne qu’il s’agissait d’un faux jeu d’action.

C’était le premier avec les Raiders alignés en 22 membres du personnel, avec les bouts serrés Don Hasselbeck et Todd Christensen alignés respectivement à côté des tacles gauche et droit, et l’arrière Kenny King et le porteur de ballon Frank Hawkins se sont séparés derrière Plunkett. Branch était aligné à gauche, Washington s’attendant sûrement à une course et le demi de coin Vernon Dean le pressant sur la ligne de mêlée. Après avoir simulé le transfert à Hawkins, qui a récupéré le secondeur central Neal Olkewicz avec le bloc, Plunkett a reculé de 8 mètres dans la zone des buts et a lancé une balle profonde sur le côté gauche, frappant Branch dans la foulée à la ligne des 35 mètres.

“J’ai levé les yeux et Cliff était déjà à 8-10 mètres du gars, alors je l’ai lancé et il l’a pris le reste du chemin”, a déclaré Plunkett. “Je ne me souviens même pas si j’ai été touché. Je viens de voir Cliff courir. Le demi de coin a essayé de se faufiler vers lui et nous l’avons juste lancé.”

Après avoir soufflé par Dean, Branch a ensuite devancé le fort safety Curtis Jordan.

“Vers le [Washington] Ligne de 30 verges, les ischio-jambiers de Cliff se sont pris », a déclaré Plunkett. « Il l’a tendu. Ils ne pouvaient toujours pas l’attraper. C’était un grand jeu de sa part. Plus tôt dans sa carrière, il abandonnait le plus facile. Pas celui là.”

Branch a attrapé son ischio-jambier droit après le score – sa seule prise d’un match aller-retour que les Raiders ont finalement perdu 37-35 – et a raté quatre des cinq matchs suivants avec la blessure.

“Nous avons perdu ce match, mais nous avons eu un match revanche au Super Bowl et Cliff a attrapé un [12-yard] touché dans ce match aussi.”

Branch a capté 11 passes pour 161 verges et trois touchés en deux Super Bowls avec Plunkett comme quart-arrière. Et Plunkett a déclaré que Branch lui rappelait un autre récepteur speedster du Temple de la renommée des années 1960 et 70 – “Bullet” Bob Hayes. Mais Plunkett a déclaré que Branch était un meilleur passeur.

“C’était principalement sa vitesse en ligne droite. Au début, c’était un gars de la piste, pas un gars des mains. Mais il s’est amélioré de plus en plus, surtout quand il a commencé à apprendre à parcourir des routes et à briser et revenir. Il transformerait une prise de 7 verges en un gain de 90 verges. »


La compétition : CB Mike Haynes et Lester Hayes, S Ronnie Lott

“Cela a scellé l’accord. Je pensais que nous pourrions aller jusqu’au bout une fois que nous aurons Mike Haynes.” – une branche prémonitoire, sur les Raiders acquérant Haynes pendant la saison du Super Bowl 1983, en 2014

CE QUI A FAIT LA BRANCHE si dangereux, en plus de sa vitesse évidente? Comme il l’a dit, s’entraînant contre une paire de Hall of Famers à Willie Brown et Haynes. Branch a même fait forte impression sur un jeune cornerback qui deviendra plus tard un safety et rejoindra Brown et Haynes à Canton in Lott.

“Ce qui l’a rendu le plus dangereux, c’est sa vitesse”, a déclaré Haynes. “Si je le couvrais dans un match, quand j’étais avec les Patriots, c’était ma plus grande préoccupation. … Je savais que ça allait être difficile chaque jour à l’entraînement, contre Cliff.

“Mais dès le premier entraînement, il m’a calmé. Il a calmé mes nerfs. Il est sorti du groupe et il m’a dit ce qu’il allait faire. Il a dit:” J’ai une sortie. Et je vais, ‘Je me demande s’il se moque de moi.’ Effectivement, il a couru un retrait. … Donc, par conséquent, j’ai eu la chance de travailler sur ma technique, sachant que je n’avais pas à m’inquiéter qu’il me dépasse et que j’aie l’air mauvais à l’entraînement. Et c’est vraiment a aidé mon développement. Cela a vraiment fait une différence pour moi.

Hayes, quant à lui, était plus pragmatique quant à l’effet de Branch sur les jeux.

“Il est presque impossible pour un cornerback, basé sur une vitesse flexible, de le couvrir”, a déclaré Hayes. “La plupart des gars de vitesse étaient [simply] gars verticaux. Mais il pouvait exécuter une inclinaison, un aller, un retrait, un retour, un coin de poteau. Quatre-vingt-dix pour cent du temps, je penserais qu’il allait à la verticale, et s’il était en couverture simple, il couperait et irait en profondeur. Cliff s’est déchaîné.”

Entrez Lott, dont la première rencontre avec Branch a eu lieu lors de la pré-saison de sa saison recrue, 1981, des mois après que Branch ait capté une paire de passes de touché lors d’une victoire du Super Bowl XV contre les Eagles de Philadelphie.

“[Branch] m’a dit : ‘Tu ne peux pas m’attraper.’ Il avait raison. Alors je lui ai dit: “Je ne peux pas t’attraper, mais j’espère que je vais te casser la gueule”, a déclaré Lott. “Pour les Raiders, il était l’arme parfaite. Al Davis a reconnu que pour gagner des matchs, il faut avoir des gens pour faire de gros jeux. Al Davis a été le pionnier de cet élément, et c’était dangereux. … [Branch] a littéralement changé la donne. Quand il a obtenu cette étape supplémentaire, vous l’avez payée.

“J’ai joué avec le meilleur de tous les temps, Jerry Rice, et il disait:” Il s’agit de s’ouvrir. Les gars pensent que c’est si facile de s’ouvrir, mais ce n’est pas le cas. C’est comme au basket, [Golden State Warriors guard] Steph Curry s’ouvre pour obtenir ce tir. … Cette séparation que Steph a, est du même genre que Cliff Branch et d’autres récepteurs larges du Temple de la renommée avaient. Cette rapidité, quand on la voit dans Cliff, c’est rare pour un receveur large. Vous voyez rarement un joueur de football avec la rapidité d’un basketteur et sa capacité à se séparer. C’était Cliff Branch.”

Haynes a développé une relation hors du terrain à Los Angeles avec Branch, qui partageait une maison avec le propriétaire actuel des Raiders, Mark Davis, dans la rue de Haynes à Hermosa Beach, en Californie. Cette branche qui entre au Temple de la renommée trois ans après sa mort est la quintessence de la douceur-amère.

“En travaillant avec lui, j’ai toujours pensé qu’il était l’un des plus grands gars de la NFL et parfois je me sens vraiment mal parce que quand les gens me demandent, ‘Hé, qui était le gars le plus difficile à couvrir?'”, a déclaré Haynes. “Eh bien, après avoir joué avec les Raiders, je n’ai mentionné aucun de mes coéquipiers. Plus tard, je me suis demandé si ça faisait vraiment mal [his candidacy] parce qu’il était certainement l’un des gars les plus difficiles à couvrir dans la NFL à son époque.”

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