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Travis Kelce a cimenté son héritage comme l’un des plus grands TE de tous les temps

KANSAS CITY, Mo. – Andy Reid a traversé le Lincoln Financial Field à Philadelphie la veille d’un match de la semaine 10 de 2012 avec les Cowboys de Dallas. Cette fois, cependant, l’entraîneur-chef des Eagles de l’époque était un spectateur. Le plus jeune fils de Reid, Spencer, et les Temple University Owls accueillaient les Bearcats de l’Université de Cincinnati.

Spencer était un recrue de première année en chemise rouge et n’a finalement pas vu le terrain. Mais Reid se souvient encore de ce deuxième samedi de novembre. Les Bearcats avaient un bout serré qui a attiré son attention, le petit frère de son centre, Jason Kelce.

Le senior en chemise rouge n’a pas été spectaculaire pour Cincinnati, captant quatre passes pour 37 verges contre Temple. Mais il pesait 260 livres et pouvait courir.

Reid a décidé ce jour-là qu’il voulait Travis Kelce comme ailier rapproché.

“Je pensais en le regardant à Cincinnati que ce gamin avait une chance d’être quelque chose de spécial”, a déclaré Reid. “Je me souviens qu’il était un gars plus grand mais si doux. Il avait cette fanfaronnade. Je me souviens avoir pensé : ‘Ce gars serait génial dans l’attaque que nous dirigeons.'”

Les Eagles ont congédié Reid après la saison 2012, sa fiche de 4-12 étant la pire de sa carrière d’entraîneur-chef. La saison suivante, il est arrivé à Kansas City, où il a été l’entraîneur-chef de Kelce à chaque instant de sa carrière professionnelle.

Dix saisons plus tard, Kelce a 10 344 verges sur réception, le quatrième plus pour une fin serrée dans l’histoire de la NFL, consolidant sa place parmi les plus grands à son poste.

Et à 33 ans, Kelce continue de s’améliorer. Il connaît l’une des meilleures saisons de sa carrière, captant un record personnel de 110 passes et 12 touchés. Il a ajouté à son héritage lors de la victoire des Chiefs en séries éliminatoires contre les Jaguars de Jacksonville le week-end dernier, lorsque les Chiefs avaient le plus besoin de lui.

Avec le quart-arrière Patrick Mahomes entravé à cause d’une entorse à la cheville et les Chiefs devant aller avec le quart-arrière remplaçant Chad Henne pour une série, Kelce a capté 14 passes, une de moins que le record d’après-saison de la NFL, et a marqué deux touchés dans le 27- des Chiefs. 20 victoire, un résultat qui les a envoyés au match de championnat de l’AFC dimanche contre les Bengals de Cincinnati (18 h 30 HE, CBS).

“Il est juste plus intelligent en tant que joueur”, a déclaré Mahomes à propos de l’amélioration continue de Kelce à un âge avancé du football. “Je pense que c’est la chose la plus importante. Il sait comment s’ouvrir. Il sait comment utiliser d’autres personnes et d’autres parties du concept pour s’ouvrir, et il est intelligent sur la façon dont il bloque, comment il peut épingler les gars et entrer. le bon poste.

“Il a juste continué à évoluer et à être encore meilleur en tant qu’ailier serré. Il monte là-haut [in age]. Je vais essayer de le garder ici le plus longtemps possible, je te le promets. Il ne prend aucun écran comme 80 [yards] plus, je ne pense pas. Mais il va quand même faire de la production sur le terrain.”


IL A PRIS REID peu de temps après avoir rejoint les Chiefs pour déterminer qu’ils avaient une lacune au bout serré. Ils en avaient un depuis qu’ils avaient échangé Tony Gonzalez en 2009.

Lors de son premier repêchage en tant qu’entraîneur, Reid et les Chiefs ont repêché Kelce au troisième tour.

Il n’a pas joué en tant que recrue après avoir subi une microfracture au genou, mais Kelce est revenu la saison suivante, et les pensées de Reid sur lui ont été rapidement confirmées.

Lors de la pré-saison 2014, Kelce a effectué une courte passe et a devancé quatre arrières défensifs des Bengals pour un touché de 69 verges.

“À ce moment-là, j’ai dit:” Eh bien, ce gamin a quelque chose pour lui “”, a déclaré l’entraîneur des bouts serrés des Chiefs, Tom Melvin.

La carrière de Kelce a rapidement décollé. Il a capté 67 et 72 passes lors de ses deux premières saisons et n’a pas été en dessous de 80 réceptions ou 1 000 verges depuis.

Il aurait peut-être fait mieux au cours de ces premières saisons s’il n’avait pas laissé ses émotions le gêner. Kelce a reçu un certain nombre de pénalités pour conduite antisportive, a été condamné à une amende par la NFL à six reprises et a même été expulsé d’un match de 2016 contre les Jaguars pour avoir jeté une serviette sur un officiel.

“Nous avons en quelque sorte dû le ramener un peu”, a déclaré l’entraîneur de Jacksonville, Doug Pederson, qui était le coordinateur offensif des Chiefs à l’arrivée de Kelce. “Il est excitant. Une fois que vous l’avez concentré sur son métier – la façon dont il parcourt les itinéraires, la façon dont il peut se tortiller et se glisser et s’ouvrir et la ténacité avec laquelle il joue – ce sont toutes des choses que nous avons vues ou que j’ai vues à un stade précoce de sa carrière qui vous a amené à croire qu’il pourrait avoir une belle carrière dans cette ligue.”

Depuis 2017, Kelce n’a été condamné qu’une seule fois à une amende par la NFL, pour avoir trempé le ballon par-dessus le poteau de but lors d’un match de 2020 contre les Jets de New York.

“Il peut certainement encore devenir un peu fou parfois, mais cela vieillit probablement”, a déclaré Jason Kelce, dont les Eagles se sont qualifiés pour le match de championnat NFC samedi. “La testostérone commence à baisser et vous arrêtez de perdre votre s — autant qu’avant. Mais il va bien. Je pense qu’il a beaucoup mûri, surtout depuis l’université.”

Maintenant, Kelce est l’un des leaders vétérans de Kansas City. Cela a été mis en évidence lors de la victoire de samedi alors qu’il aidait un quart-arrière remplaçant à délivrer une passe de touché. Il est également devenu un mentor pour les jeunes joueurs.

“Avoir Travis Kelce dans la salle est énorme. J’ai toujours dit que j’en étais reconnaissant”, a déclaré l’ailier rapproché des Chiefs Noah Gray. “Il y a beaucoup de choses que vous pouvez apprendre de lui, que ce soit sur la course à pied, même dans le jeu de blocage de course ou de blocage de passe. Il a beaucoup de choses qu’il a pu m’apprendre. Il fait un excellent travail en surveillant les représentants de tout le monde, donc ça a été vraiment utile d’avoir un gars plus âgé comme ça qui soit vraiment à l’écoute de trucs comme ça.”

Gonzalez reste le leader de tous les temps parmi les bouts serrés en verges (15 127), réceptions (1 325) et touchés (111). Kelce est le seul bout serré actif parmi les quatre premiers en verges, et sa longévité pourrait l’aider à rattraper Gonzalez.

L’ancien ailier rapproché des Patriots et des Bucs, Rob Gronkowski, est le détenteur du touché en une saison pour les ailiers serrés avec 17 et a déclaré en plaisantant qu’il craignait que Kelce ne brise sa marque.

“J’étais juste sur son podcast l’autre jour et je lui ai dit:” Hé, mec, c’est génial ce que tu fais pour le poste “”, a déclaré Gronkowski. “Mais j’ai dit:” Vous n’êtes pas autorisé à battre un record – mon record de touché serré. Il peut tous les casser, mais celui-là n’est pas autorisé.

“Il est tellement avisé dans ses capacités de parcours. À quel point il est lâche; je dirais que cela contribue également à la raison pour laquelle il n’a jamais raté un match. Vous pouvez dire à quel point il court – il est super lâche, super libre Son corps est juste très spongieux quand il joue là-bas – la façon dont il parcourt les routes et s’ouvre est super impressionnante. Il a eu sept saisons de 1 000 verges d’affilée – pour un bout serré, jamais fait – c’est juste incroyable.”

DEPUIS SA RECRUE saison, Kelce n’a raté aucun match à cause d’une blessure. Il a raté les derniers matchs de la saison régulière en 2017 et 2020 après que les Chiefs aient décroché une tête de série en séries éliminatoires et choisi de reposer Kelce et quelques autres partants.

Cela ne signifie pas que Kelce n’a jamais été blessé. Il a parfois subi des blessures qui ont nécessité une intervention chirurgicale en séries éliminatoires, ce qui a incité Melvin, un vétéran des entraîneurs de la NFL, à dire: “Il a la plus grande tolérance à la douleur et est l’un des enfants les plus durs que j’ai jamais entraînés.”

Kelce a attribué sa capacité à rester dans l’alignement à la chance, en disant: “Il y a tellement de variables qui entrent en jeu. C’est difficile à cerner. J’essaie juste d’aller travailler et de m’assurer que je suis prêt pour n’importe quelle situation. ”

D’autres qui jouent à sa position disent qu’il est remarquable qu’une extrémité serrée ait une telle durabilité. Selon son frère, Kelce reste prêt en employant une équipe pour le maintenir en bonne santé. Il a un chiropraticien, un chef, une masseuse et un entraîneur.

“Jouer à chaque match, peu de gars peuvent le faire”, a déclaré l’ailier rapproché des 49ers George Kittle, qui a raté 16 matchs au cours de sa carrière de six ans dans la NFL. “Être disponible pour chaque match, peu importe ce à quoi il a affaire, je pense que c’est un témoignage de — vous voyez toutes ses statistiques, vous voyez comment il joue — mais c’est juste un témoignage de son personnage parce qu’il est probablement passé à travers certains Tout le monde fait face à certaines blessures, mais jouer dans tous les matchs de football disponibles en plus de votre saison recrue, c’est incroyable.”

Les Chiefs n’accordent aucun jour de repos à Kelce à l’entraînement. Il est sur le terrain quand ils le sont.

“Nous surveillons ses représentants”, a déclaré le coordinateur offensif Eric Bieniemy. “Nous n’avons pas besoin de voir Kelce jouer à chaque entraînement … mais quand il est là, il maximise l’opportunité. Il ne le prend pas pour acquis. Il fait toutes les petites choses nécessaires sur lesquelles nous insistons avec certains des nouveaux gars pour s’assurer qu’ils comprennent la culture que nous avons construite en ce qui concerne la finition, le détail, la compréhension de la façon dont nous pratiquons.

“Quand il a une opportunité et qu’il l’attrape, vous verrez Kelce à son âge l’attraper et prendre la distance. Ce n’est pas par hasard que Kelce fait ces jeux le jour du match. Vous le voyez tous les jours à l’entraînement. “

Bien que Kelce ne considère pas qu’il soit remarquable qu’il n’ait pas raté un match à cause d’une blessure en neuf saisons, il semble impressionné par ce qu’il accomplit à 33 ans. Il a fait référence à son touché gagnant contre les Chargers de Los Angeles à la dernière minute. de la semaine 11, une prise de 17 verges.

Kelce s’est aligné sur le côté droit puis a traversé la formation, fuyant une sécurité de couverture supérieure, Derwin James.

“Je l’ai battu avec mes jambes, ces jambes de 33 ans”, a déclaré Kelce par la suite.

Les Chiefs avaient besoin d’une grosse saison de Kelce autant, sinon plus, que jamais après avoir échangé le receveur Tyreek Hill. Kelce a reconnu une certaine inquiétude initiale quant à la façon dont l’attaque pourrait fonctionner et à quel point il pourrait être efficace, mais cela s’est dissipé lors du premier entraînement des Chiefs de la saison lors du match d’ouverture contre les Cardinals de l’Arizona.

Kelce a marqué le premier touché des Chiefs sur une prise de 9 verges et a indiqué plus tard que la saison l’avait stimulé d’une manière à laquelle il ne s’attendait pas vraiment.

“Je pense que je suis excité pour un nouveau plan de match plus que tout”, a déclaré Kelce. “Comment allons-nous attaquer ces gars-là? Comment puis-je visualiser comment je vais attaquer mon adversaire toute la semaine et tous les différents résultats qui pourraient survenir lors d’un jeu donné? C’est pour cela que vous êtes excité.”

Le touché en Arizona a donné le ton pour le reste de la saison. Le match était le premier de ses six avec au moins 100 verges. Kelce a mené les Chiefs pour les attrapés dans 12 de leurs 17 matchs et pour les verges sur réception en neuf. Il a réussi quatre touchés lors d’un match de la semaine 5 contre les Raiders, et les Chiefs avaient besoin de chacun pour remporter une victoire d’un point.

Cette saison est un autre rappel de la raison pour laquelle les Chiefs ont fait de Kelce l’un de leurs premiers choix au repêchage après avoir embauché Reid comme entraîneur il y a 10 ans.

“Chaque jour, peu importe si c’était mon premier jour au travail ou un jour comme aujourd’hui”, a déclaré Kelce après le match contre l’Arizona. “J’ai toujours l’impression d’avoir quelque chose à prouver, et j’ai toujours envie de faire passer mon jeu au niveau supérieur. C’est juste la mentalité que j’ai toujours eue et je continue de m’améliorer pour perfectionner mon art.”

Tim McManus, Mike Reiss et Nick Wagoner d’ESPN ont contribué à ce rapport.

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