Tech

ULA se défend de perdre le monopole de lancement du Pentagone au profit de SpaceX

Espace réservé pendant le chargement des actions d’article

En 2014, United Launch Alliance n’était plus le pilier de l’industrie des fusées depuis sa création près d’une décennie plus tôt, lorsqu’elle détenait le monopole des contrats lucratifs du Pentagone pour mettre en orbite des satellites de sécurité nationale.

Au lieu de cela, la société était sous une pression intense – Elon Musk et SpaceX étaient à l’affût, perturbant l’industrie et menaçant de prendre une grande partie des affaires gouvernementales d’ULA. Le Congrès s’apprêtait à interdire le moteur de fabrication russe que la société utilisait dans sa fusée de bête de somme. Les sociétés mères d’ULA, Lockheed Martin et Boeing, étaient de plus en plus désespérées et on craignait qu’elles ne veuillent réduire leurs pertes et quitter l’entreprise.

Ainsi, lorsque Tory Bruno a accepté l’offre de diriger l’entreprise chancelante, qui avait récemment évincé son PDG, il savait dans quoi il s’embarquerait.

“Il était clair qu’ils avaient de sérieux problèmes”, a déclaré Bruno dans une récente interview. “C’est une entreprise qui n’était pas censée survivre.”

Aujourd’hui, environ huit ans plus tard, après avoir enduré ce que Bruno a appelé une quête «pour transformer complètement l’entreprise» – licencier des centaines de travailleurs, dont 40% de cadres, rationaliser les processus, se débarrasser de l’excédent immobilier – l’entreprise, autrefois dans une spirale descendante , connaît une transformation remarquable.

Bien que SpaceX ait pris une grande partie de ses activités, ULA, qui est basée à l’extérieur de Denver, en a maintenu suffisamment pour continuer, remportant une autre série de contrats de lancement pour hisser des satellites pour le Pentagone et les agences de renseignement. Il a réussi à persuader le Congrès de lui permettre d’importer suffisamment de moteurs de fabrication russe pour continuer à lancer.

Après des années de retard, il dit qu’il est sur le point de faire voler une fusée de nouvelle génération avec un nouveau moteur de fabrication américaine construit par Blue Origin de Jeff Bezos (Bezos est propriétaire du Washington Post.) Peut-être plus important encore, il a récemment signé un contrat pour 38 lance pour aider à installer la constellation de satellites Internet Kuiper d’Amazon en orbite. Cela s’ajoute aux neuf lancements qu’il avait déjà remportés et donne à ULA une nouvelle ligne d’activité commerciale qui pourrait la soutenir pendant des années alors que Bruno cherche à donner à ULA une base solide pour l’avenir.

Pourtant, il y a des défis importants à relever. Sa fusée Vulcan n’a pas encore volé, retardée en partie parce que son moteur, qui sera livré par Blue Origin, a des années de retard. Et SpaceX a développé une fusée entièrement réutilisable, connue sous le nom de Starship, qui, selon de nombreux analystes spatiaux, est un véhicule transformateur qui pourrait à nouveau bouleverser l’industrie.

“ULA est toujours confrontée et continuera d’être confrontée à des défis importants”, Matthew Weinzierl et Brendan Rosseau, qui enseignent un cours d’économie spatiale à la Harvard Business School, a écrit dans un e-mail à The Post. « Même avec l’héritage d’ULA, certifier un nouveau lanceur n’est pas une mince affaire. C’est encore sorcier, après tout. Et même si les premiers vols du Vulcan se passent bien, la concurrence d’ULA – dont beaucoup sont plus agiles et plus verticalement intégrées – ne restera pas immobile.

ULA est née d’un mariage improbable en 2006 lorsque le Pentagone a autorisé Lockheed et Boeing à former une coentreprise qui a donné à la société nouvellement formée, ULA, un monopole sur tous les contrats de lancement militaire. À l’époque, le Pentagone se concentrait sur «l’accès assuré à l’espace», mettant l’accent sur des fusées fiables qui voleraient avec succès, au-dessus du coût. L’ULA a essentiellement fonctionné comme une branche du Pentagone, tout en récoltant des milliards de dollars.

SpaceX a tenté d’empêcher le syndicat, intentant une action en justice pour tenter de bloquer la création de l’ULA en arguant qu’elle “détruisait toute prétention de concurrence”. Même si à l’époque SpaceX n’avait pas encore fait voler une seule fusée en orbite, il a accusé “SpaceX de représenter une menace importante pour la position dominante de Boeing et de Lockheed”.

Ce costume n’est allé nulle part. Mais une décennie plus tard, SpaceX était de retour devant les tribunaux, et cette fois, il avait non seulement fait voler sa fusée Falcon 9 en orbite, mais avait des contrats avec la NASA pour transporter du fret et des fournitures vers la Station spatiale internationale. Si ses fusées étaient assez bonnes pour la NASA, a fait valoir SpaceX, elles devraient également être assez bonnes pour concourir pour les lancements du Pentagone que l’ULA avait verrouillés.

Musk est passé à l’offensive, attaquant sans relâche la principale faiblesse de l’ULA – le fait qu’elle reposait sur un moteur fabriqué en Russie. “Pouvez-vous imaginer que si vous reveniez il y a 40 ans et que vous disiez aux gens qu’en 2014, les États-Unis seraient à la merci de la Russie pour accéder à l’orbite terrestre basse, sans parler de la lune ou de quoi que ce soit d’autre, les gens auraient pensé que vous étiez fou, ” avait-il déclaré à l’époque. « C’est tout simplement incroyable que nous soyons dans cette position. Il faut faire quelque chose pour nous sortir de là. »

Et il a trouvé un allié dans le sénateur John McCain (R-Arizona), le défunt incendiaire qui dirigeait à l’époque le Comité des services armés. McCain a fait écho au sentiment de Musk, affirmant que les lancements de sécurité nationale ne devraient pas reposer sur la technologie russe.

Encore une fois, SpaceX a intenté une action, arguant cette fois qu’il devrait être autorisé à concurrencer ULA pour les contrats de lancement du Pentagone.

“Notre concurrent le plus dur sur le marché international des lancements est les Russes, et l’US Air Force leur envoie des centaines de millions de dollars chaque année pour des moteurs russes”, a déclaré Musk à l’époque. “C’est super foiré.”

Cette fois, SpaceX a gagné. Le Pentagone a réglé le procès et SpaceX a pris pied sur le marché des lancements de sécurité nationale.

Le conseil d’administration d’ULA a licencié Michael Gass, alors PDG, et a embauché Bruno, qui à l’époque supervisait les systèmes de défense antimissile de Lockheed. Bruno dit maintenant qu’il a donné à ULA une mince chance de survivre. « Du point de vue d’une école de commerce, les entreprises qui connaissent une perturbation aussi profonde de leur environnement font généralement faillite. En fait, moins de 5 % d’entre eux survivent », a déclaré Bruno. “Alors je l’ai regardé et je me suis dit:” Wow, cela va vraiment dans une direction assez négative. ”

Pourtant, il a vu une opportunité d’améliorer une entreprise qui jouissait d’un monopole depuis des années et était devenue complaisante. N’ayant pas à rivaliser, elle a extrait des sommes énormes du Pentagone, qui n’a pas bronché devant les prix exorbitants tant que l’entreprise a maintenu son succès de lancement.

Maintenant, il devait se battre, et contre les forces les plus innovantes et les plus perturbatrices qui aient jamais déchiré l’industrie spatiale. SpaceX avait remporté des contrats pour transporter des astronautes vers la station spatiale sur sa fusée Falcon 9, montrait qu’il était possible de réutiliser les boosters, au lieu de les jeter comme cela se faisait depuis des années et développait une autre fusée encore plus grande, connue sous le nom de Faucon Lourd.

ULA avait été l’acteur dominant pendant si longtemps mais maintenant, craignait Bruno, SpaceX était en mesure de prendre le relais, laissant potentiellement le Pentagone où il était auparavant, avec un seul fournisseur. Bien qu’il soit bien connu et respecté au sein de la communauté spatiale quelque peu insulaire, Bruno n’a rien à voir avec le cachet de célébrité de Musk et Bezos. Pourtant, il a une énorme influence dans une industrie à croissance rapide et est considéré comme un ingénieur ingénieur – réfléchi, calme et délibératif.

Et coloré. Le week-end, il monte à cheval, affiche des photos de lui sur les réseaux sociauxen selle et coiffé de son chapeau de cow-boy.

Il a décidé de refaire l’entreprise dans le seul but de lutter contre SpaceX. Il a licencié 30% du personnel d’ULA et a pris des mesures pour unir ce qu’il a dit être deux sociétés – l’une qui travaillait sur l’Atlas V de la société, l’autre qui travaillait sur ses fusées Delta – avec “des lignes séparées dans l’usine, et bien sûr rampes de lancement séparées », a-t-il déclaré. “Mais aussi des équipes séparées et une structure de gestion séparée et, dans une large mesure, même des comptes séparés.”

C’était une refonte massive, et il devait le faire tout en maintenant le record de lancement réussi d’ULA. « Ne brisez pas le succès de la mission », a-t-il dit. “C’était le numéro un.”

Il a opposé les fournisseurs les uns aux autres, les mettant en concurrence, puis leur donnant à chacun beaucoup plus de volume – mais seulement s’ils réduisaient leurs prix.

Il a également décidé que l’entreprise ne pouvait pas simplement s’asseoir pendant que Musk et SpaceX l’avalaient. “Nous avons dû nous battre contre les concurrents”, a déclaré Bruno. “Vous ne pouvez pas ignorer l’autre gars et laisser cette entreprise faire ce qu’elle veut et avoir un terrain de jeu ouvert.”

Il savait également qu’il devait retirer ULA du moteur RD-180 de fabrication russe.

Là aussi, il a opposé deux entreprises et les a mises en concurrence pour le travail. L’un, Aerojet Rocketdyne, était le pilier de l’industrie, un fabricant de moteurs avec une longue tradition dans le secteur spatial. L’autre était Blue Origin de Bezos, un nouveau venu relatif mais qui travaillait depuis des années en secret sur un nouveau moteur.

À l’époque, Bezos a déclaré que la société travaillait déjà sur le moteur depuis un certain temps et était bien placée pour s’associer à ULA. C’était un mariage quelque peu inhabituel – Blue Origin, alors une start-up qui avait été secrète sur ses ambitions, et ULA, le grand entrepreneur de défense qui représentait le complexe militaro-industriel. Mais ils voulaient tous les deux voir le moteur, que Blue prévoit d’utiliser dans sa fusée New Glenn, se concrétiser.

“Je pense que les États-Unis ont besoin d’un moteur d’appoint fabriqué aux États-Unis. Et, enfin, je pense que pour l’humanité, nous avons besoin d’un accès à l’espace », a déclaré Bezos lorsque lui et Bruno ont annoncé le partenariat en 2014. « Cela fera avancer toutes ces choses. Et je me sens bien à ce sujet.

Bezos et Bruno se sont bien entendus, deux geeks de l’espace avec une connaissance approfondie des fusées et de leur fonctionnement.

“J’ai été surpris la première fois que je me suis assis avec lui”, a déclaré Bruno à propos de Bezos. « Je ne pense pas que je le blesserais si je disais cela, mais j’ai été très surpris de voir à quel point il connaissait bien la technologie… nous nous sommes tout de suite entendus. Nous avions cette passion commune pour l’espace et pour les fusées. Il est la vraie affaire. Il ne fait pas semblant.

En 2018, Bruno a choisi Blue Origin plutôt qu’Aerojet Rocketdyne. Mais l’accord n’a pas fonctionné aussi bien qu’il l’avait espéré.

Fabriquer un nouveau moteur de fusée est difficile et Bruno a prévu du temps supplémentaire dans le calendrier. “J’avais prévu que le BE-4 serait en retard parce que je savais que c’était ambitieux pour eux”, a déclaré Bruno aux journalistes en avril. “Je n’avais pas prévu qu’ils soient aussi en retard.”

Publiquement, Bruno a maintenu une posture professionnelle, affirmant qu’il avait confiance en l’équipe de Blue et qu’elle serait à la hauteur. En privé, il était frustré par les retards et a fait pression sur Blue pour qu’il prépare le moteur. Maintenant, Bruno dit que la livraison du moteur devrait avoir lieu cet été. Et le premier vol de la nouvelle fusée Vulcan-Centaur aurait lieu plus tard cette année ou au début de l’année prochaine.

Non seulement il aurait un moteur de fabrication américaine, mais ULA prévoit de les réutiliser. Contrairement à SpaceX, qui ramène ses fusées sur Terre afin qu’elles puissent être revolées, ULA prévoit toujours de laisser tomber les moteurs du premier étage de la fusée et de les attraper, a déclaré Bruno. Pouvoir réutiliser les moteurs aiderait à réduire les coûts et à concurrencer SpaceX.

Il en sera de même pour l’accord de lancement avec Amazon annoncé plus tôt cette année. Depuis sa création, ULA s’est principalement appuyée sur le gouvernement pour ses revenus, ses missions de vol pour le Pentagone ou la NASA.

Mais avec plus de 40 lancements réservés pour faire voler la constellation de satellites Kuiper d’Amazon en orbite, le taux de vol de la société devrait augmenter de manière significative. En règle générale, ULA effectue environ 10 missions par an. L’accord avec Amazon augmenterait ce taux de vol à 20 à 25 vols, a déclaré Bruno, et permettrait à l’entreprise d’embaucher “plusieurs centaines” d’employés supplémentaires. Et plus la fusée vole souvent, plus l’entreprise deviendra efficace, a-t-il dit, réduisant encore les coûts et lui permettant de se battre pour plus d’affaires.

“Vulcan est beaucoup moins cher” que l’Atlas V qu’il pilote actuellement, a déclaré Bruno. « À mesure que le taux de vol augmente, il y a des économies d’échelle, donc ça devient moins cher avec le temps. Et bien sûr, vous introduisez la réutilisabilité donc c’est moins cher. C’est juste de plus en plus compétitif.

C’est la théorie, en tout cas. Mais avec Starship, SpaceX pourrait à nouveau perturber le marché et continuer à dominer l’industrie. Amazon a également engagé Blue Origin et Arianespace, la société française de fusées, pour lancer des lots de ses satellites. Et l’industrie spatiale a connu d’énormes changements depuis que Bruno a pris la tête de l’ULA.

De nouvelles sociétés commerciales cherchent à pénétrer un marché de plus en plus encombré. Rocket Lab, qui a déjà effectué quelques dizaines de missions, utilise un hélicoptère pour attraper sa petite première étape. Sa fusée de nouvelle génération, connue sous le nom de Neutron, atterrirait verticalement, comme le fait le Falcon 9 de SpaceX. Relativity Space 3D imprime l’intégralité de sa fusée et espère lancer pour la première fois cette année.

Alors que Bruno a peut-être construit ULA pour combattre SpaceX, Weinzierl et Rosseau, de la Business School de Harvard, ont déclaré qu’il “devrait maintenant trouver sa place dans un domaine dynamique et de plus en plus encombré”.

Articles similaires