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Un fossile de dinosaure vieux de 120 millions d’années a caché un repas surprenant dans son estomac

Le déjeuner surprenant d’un dinosaure de la taille d’un chat a été découvert dans un fossile de Microraptor vieux de 120 millions d’années. Bien que le fossile ait été décrit pour la première fois en 2000, il cachait un secret intrigant et historique : une nouvelle analyse du fossile a trouvé les os du pied d’un mammifère dans la cage thoracique du rapace – la première preuve d’un dino mangeant sur un mammifère.

La découverte, décrite mardi dans le Journal of Vertebrate Paleontology, s’appuie sur les recherches précédentes du Microraptor zhaoianus fossile, découvert dans la formation de Jiufotang dans l’ouest de la Chine. Ce fossile manque la partie médiane de son corps, mais la cage thoracique est visible et, à l’intérieur, les os d’un minuscule pied droit, mesurant moins d’un demi-pouce, ont été parfaitement conservés.

Les microraptors étaient des dinosaures carnivores à trois doigts qui occupaient les arbres de la Terre antique et sont parmi les plus petits dinosaures découverts. Les fossiles de différentes espèces de microraptors montrent des preuves de longues plumes sur chaque membre, qui peuvent avoir été utilisées pour le vol à voile.

Comme vous vous en doutez, être mangé ne se traduit généralement pas par des restes fossiles très bien conservés. Tout ce mordant et cette mastication, ainsi que la digestion, laissent généralement peu de traces d’un repas. Cependant, les scientifiques ont une assez bonne idée du régime alimentaire des microraptors grâce à des fossiles avec des restes non digérés dans l’estomac.

Un oiseau, un poisson et un squamate – la classe d’animaux contenant des lézards et des serpents – ont tous été trouvés auparavant, mais la nouvelle découverte aide à brosser un tableau plus complet de ce qui se passait dans l’oesophage lors d’une dégustation préhistorique.

“Il est si rare de trouver des exemples de nourriture à l’intérieur des dinosaures, donc chaque exemple est vraiment important car il donne une preuve directe de ce qu’ils mangeaient”, a déclaré David Hone, paléontologue à l’Université Queen Mary de Londres et premier auteur de la nouvelle étude.

Alors que les scientifiques peuvent dire qu’un pied s’est retrouvé dans l’estomac du microraptor, ils ne savent pas à quelle espèce il appartenait. Les doigts minces ressemblent à de minuscules mammifères éteints ressemblant à des possum connus sous le nom de Sinodelphys ou le plus semblable à une souris Éomaia. Cependant, les chiffres ne sont pas assez longs pour appartenir à l’une ou l’autre de ces espèces.

Une autre question en suspens est de savoir si Microraptor s’est attaqué au mammifère ou s’il a simplement récupéré le pied. C’est impossible à dire avec ce fossile, mais certains scientifiques ont suggéré que les membres à plumes du microraptor auraient pu permettre à l’espèce de glisser des branches et du sol pour s’attaquer aux espèces terrestres. La taille du pied du mammifère suggère que la créature aurait été dans la gamme de taille attendue pour les proies du microraptor.

Le fossile étonnant s’appuie sur des preuves antérieures que ces petits dinosaures à trois doigts se régalaient de tout ce qui se trouvait autour – il est même possible qu’ils aient même mangé des plantes à l’occasion.

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